Wetenschap

Deze zoenende sterren gaan hun ondergang tegemoet

1 Een artistieke impressie van hoe de twee zoenende sterren eruitzien. © AFP

Twee zoenende sterren, het klinkt ontzettend romantisch. Maar het lot van de dubbelster VFTS 352 - "de heetste en grootste die ooit gespot werd" volgens wetenschappers van het European Southern Observatory - is alles behalve romantisch.

Nooit slaagden wetenschappers erin twee sterren te spotten die zich in zulke hete en innige omhelzing bevinden. Astronomen hopen dat de ontdekking meer antwoorden zal bieden in het grote vraagstuk over hoe ons melkwegstelsel is ontstaan.

De 'contactdubbelster', VFTS 352 gedoopt, is volgens de wetenschappers heter dan je zou verwachten. De dubbelster is zestig keer zo groot als onze zon en heeft een oppervlaktetemperatuur die bijna tien keer warmer is. 

"Fascinerende ontdekking"

VFTS 352 is geen 'vampierster', zoals vaker voorkomt. Dan zuigt de ene ster de andere op. De twee sterren van VFTS 352 zijn ongeveer even groot en bevinden zich zo dicht bij elkaar dat 30 procent van hun materiaal gemeenschappelijk is. Ee kernen van de sterren zijn ongeveer 12 miljoen kilometer van elkaar verwijderd, en daarom spreken de wetenschappers van 'kussende sterren'.

Twee zoenende sterren zijn nog maar zelden vastgelegd, zo melden de wetenschappers, omdat het proces maar van korte duur is. "De VFTS 352 is het beste voorbeeld dat tot nu toe werd gevonden van een grote dubbelster die een interne vermenging vertoont", legt Leonardo A. Almeida, hoofdauteur van de studie, uit. "Dit is een fascinerende en belangrijke ontdekking."

Geen 'happy end'

Dat klinkt echter romantischer dan het eigenlijk is: het lot van de dubbelster ziet er een pak minder rooskleurig uit. De wetenschappers spreken over twee mogelijke scenario's. Ofwel versmelten ze over zo'n 100.000 jaar volledig met elkaar tot een gigantische ster die uiteindelijk zal ontploffen. Ofwel zullen ze traag maar zeker inkrimpen en niet volledig versmelten. Dan ondergaan ze een supernova-explosie en worden ze twee zwarte gaten, die steeds dichter om elkaar zullen heen draaien tot ze alsnog met elkaar samensmelten, opnieuw met een grote explosie. Wat er uiteindelijk ook gebeurt, er komt geen 'happy end'.

De dubbelster, die in de Tarantula-nevel ligt, is 160.000 lichtjaren verwijderd van ons, dus eigenlijk gebeurde wat we hier nu zien al die lichtjaren geleden. Om te weten wat er vervolgens gebeurt, zullen we dus even moeten blijven kijken.

nieuws

cult

zine