Zondag 19/09/2021

InterviewRonald Meeus

Videogame-missionaris Ronald Meeus: ‘Het duurt nog twintig jaar eer mensen games op dezelfde hoogte zetten als een goeie film’

Ronald Meeus. Beeld screenshot
Ronald Meeus.Beeld screenshot

Videogames zijn big business: dat heeft zelfs de grootste cynicus onderhand wel door. Toch worden ze nog steeds vaak gezien als infantiel, verslavend of gewelddadig vertier. Ronald Meeus, sinds jaar en dag gamespecialist van De Morgen, hoopt met een nieuw boek dat onbegrip uit de wereld te helpen. ‘Er is missionering nodig, al betert het met de jaren.’

“Mijn truc om het medium interessant te maken voor een breed publiek: over geld spreken.” Journalist Ronald Meeus (48), die al decennialang over videogames, technologie en popcultuur schrijft, weet hoe je Jan Modaal aan het luisteren krijgt wanneer het over computerspellen gaat. Met een opbrengst van 120 miljard euro per jaar staat de gamesindustrie intussen gelijk met de volledige filmsector, streamingdiensten als Netflix en co. incluis. En in coronajaar 2020 stegen de inkomsten nog eens met zo’n 20 procent, terwijl bedrijven als Nintendo recordwinsten boekten. Hoe komt het dan dat games nog altijd niet mainstream zijn? “Die grote bedragen zijn relatief: gamers spenderen nu eenmaal veel geld aan hun hobby. Numeriek zijn ze nog in de minderheid.”

Red Dead Redemption II. Beeld Rockstar
Red Dead Redemption II.Beeld Rockstar

In zijn nieuwe boek Bonus level, dat leest als journalistiek verhaal gespekt met trivia en anekdotes, neemt Meeus de lezer op avontuur door zestig jaar videogames. Van het prille begin, met simplistische pioniergames als Pong en Pac-Man, tot de even gedetailleerde als bruisende universa die we heden zien in gamegiganten als Red Dead Redemption II. “Het tempo waarin die industrie gegroeid is, is onwaarschijnlijk. Daarom is het ook aan zovelen voorbijgegaan. Baf, dat was er ineens. Maar de overgang van louter behendigheidsspelletjes naar een volwaardig entertainmentmedium kwam er pas echt rond de eeuwwissel.”

Behendigheid

Behendigheid, daar zegt hij zoiets. “Gamers onderschatten hoe moeilijk het is om te léren gamen. Je hebt de handigheid nodig om met een controller met zestien toetsen te werken. Dat is even complex als leren typen.” En dan is er de generationele factor. “Wie ouder is dan 35, is veel sneller geneigd om games af te doen als speelgoed, omdat ze er niet mee zijn opgegroeid. Voor jonge millennials, en al zeker generatie Z, is dat heel anders. Die generationele evolutie maakt elk medium mee, dat was ook zo voor films en strips. Maar zoiets vraagt tijd. Het duurt zeker nog twintig jaar voor het echt brede publiek games op dezelfde hoogte zal zetten als een goeie film. Maar die tijd komt eraan, daar ben ik rotsvast van overtuigd.”

Dat er rond games in de reguliere media nog een zweem van negativisme hangt – denk aan de 19-jarige uit Tielt die recent een willekeurige voorbijganger neerstak en door sommige nieuwsmedia gebrandmerkt werd als ‘gamer’ – behandelt Meeus maar beknopt in Bonus level. “Eerst had ik een volledig hoofdstuk over de negatieve gevolgen van gaming. Maar dat heb ik snel geschrapt, het is niet relevant in het positieve verhaal dat ik wil vertellen, omdat het over kleine minderheden gaat. Niet dat deze problemen niet ernstig zijn, maar als je kijkt naar de enorme aantallen mensen die normaal gamen, wilde ik dat niet zo veel soortelijk gewicht geven.”

Belgische makers

Nee, Meeus is bovenal optimistisch over de huidige staat van het videogamelandschap. Surtout over de doorbraak en professionalisering van kleinere indietitels, die vaak gelaagde verhalen rijmen met vernieuwende spelmechanieken. Daarin is ook een rol weggelegd voor Belgische gamemakers, die steeds meer ambitie hebben en internationaal meespelen. “De tijden dat je naar het buitenland moest om succesvol te zijn in de industrie, zijn voorbij. Je kan een prima game maken die commerciële kansen krijgt aan de keukentafel.”

The Almost Gone. Beeld rv
The Almost Gone.Beeld rv

Puzzelgame The Almost Gone, waarvoor auteur Joost Vandecasteele het scenario schreef, is zo’n voorbeeld. “Die makers, Happy Volcano, hebben voor hun nieuwe game 1,8 miljoen euro durfkapitaal opgehaald. Nu kunnen ze een echt grote game maken.” De aanzienlijke vergroting van de budgetten van het Vlaams Audiovisueel Fonds is net genoeg voor de volgende stap. Een taxshelter, “die er vast wel komt”, zou voor een verdere stroomversnelling kunnen zorgen.

Olympisch

En dan is er het luik e-sport, of competitief gamen op grote schaal, dat aan belang wint en olympische ambities heeft. Terecht? “Jazeker: je moet over goede reflexen en gevoel voor timing beschikken. Als curling een olympische sport is, dan gamen zéker!” (lacht) In dit land mankeert nog beleid hieromtrent, maar dat is typisch Belgisch, zegt Meeus, en het is een kwestie van tijd voor daar stappen in worden gezet. “We zijn er gewoon vrij laat in, zoals wel vaker.”

Meeus duikt in zijn boek zestig jaar in het verleden, maar wat als we zestig jaar vooruitblikken? “Ik ben enorm geboeid door het concept van de zogeheten Metaverse, waarvoor de eerste kiemen gezaaid worden. Het concept: zet een speciale bril op je kruin, waar je je ook bevindt en je ziet niet alleen de fysieke realiteit, maar ook een op het internet aangesloten digitale laag daarbovenop. Dat je een game als pakweg Grand Theft Auto lééft, intrigeert mij.” Of het echt zo’n vaart zal lopen, weet niemand. “Sit back and see what happens, dat is net het mooie. En dat is de reden waarom ik het nog een paar jaar blijf volhouden als gamejournalist.”

Ronald Meeus, Bonus level, 464 blz., uit bij Willems Uitgevers

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234