Zondag 07/06/2020

PortretPeter Beard

Tragisch einde voor fotograaf Peter Beard (82): nooit zal hij zijn verzameld werk zien

Beeld Taschen/ Peter Beard

Hij was bekend om zijn collages van Afrikaans wild en schoon, en berucht om zijn flamboyante leven. Maar eind maart verdween de 82-jarige Amerikaanse fotograaf Peter Beard, om pas 19 dagen later dood teruggevonden te worden. Het boek over zijn rijke carrière dat deze week verschijnt, heeft hij nooit gezien.

Het had al veel eerder met hem gedaan kunnen zijn. In 1996 wordt fotograaf Peter Beard onder de voet gelopen door een geïrriteerde olifant in Tanzania. “Mijn oogzenuw sloeg tilt, ik kon verdomme niks meer zien”, vertelde hij erover in Here’s the Thing, de radioshow van Alec Baldwin. “Ik had een enorm gat in mijn been en mijn heup was op zeven of acht plaatsen gebroken.” Beard komt zonder hartslag toe in het hospitaal, maar hij overleeft de aanval.

Fotograaf Peter Beard in 1979.Beeld Ron Galella Collection via Getty

Al op jonge leeftijd is Beard gefascineerd door de Afrikaanse wildernis, na een bezoekje aan het Museum of Natural History en het lezen van Out of Africa. Gesteund door zijn rijke ouders reist hij in 1961, na het behalen van zijn bachelor in de kunsten, naar Kenia. In het Tsavo National Park documenteert hij de jacht op olifanten en ander wild. Het wordt het onderwerp van zijn eerste boek, The End of the Game (1965).

Maar Beard wil meer en koopt een eigendom in de buurt van Ngong Hills, niet toevallig een stuk land dat grensde aan de koffieplantage van Out of Africa-auteur Karen Blixen. Het wordt zijn vaste uitvalsbasis in Oost-Afrika. In 1973 publiceert hij ­Eyelids of Morning: The Mingled Destinies of Crocodiles and Men, een boek over de krokodillenpopulatie bij Lake Rudolph, hun invloed op de lokale stammen en de dreiging van jagers. Toch maakt hij vooral naam door zijn eigenzinnige collages, met toegevoegde teksten, gevonden materiaal en zelfs bloed. Voor Beard moet elke print uniek zijn, net zoals de plakboeken die hij zijn hele leven blijft maken.

De jonge Peter Beard: een steenrijjke en avontuurlijke playboy die omringd wordt door celebrity’s en mooie vrouwen.Beeld Taschen

Rolling Stones

Intussen blijft hij ook kind aan huis in de jetsetwereld van New York. Zijn overgrootvader langs moeders kant stampte immers een spoorwegimperium uit de grond, en vaders familie is actief in de bloeiende tabaksindustrie. Als trouwe klant van Studio 54 ontmoet hij de celebrity’s van het moment, en versiert hij zich foto-opdrachten voor magazines als Vogue en Elle. Beroemde vrienden als Truman Capote, Salvador Dalí en de Rolling Stones worden met regelmaat van de klok ingevlogen naar Hog Ranch, zijn tot tentenkamp omgebouwde residentie – mét giraffen – in Kenia. Er wordt veel wiet gerookt met de lokale schonen, die niet zelden in Beards bed belanden. En het is zo dat de fotograaf Iman ontdekt, het Somalische model dat later de vrouw van David Bowie zal worden. 

Met het sexappeal van een echte filmster heeft playboy Beard relaties bij de vleet, met onder meer Bondgirl en fotomodel Carole Bouquet, actrice en fotomodel Candice Bergen en – jawel – actrice en fotomodel Maureen Gallagher. Hij trouwt drie keer, met Minnie Cushing, Cheryl Tiegs en Nejma Khanum. Die laatste, twintig jaar jonger en dochter van een Afghaanse opperrechter, staat de veelvrouwerij toe. Al heeft ze volgens de overlevering haar man toch een keer op de koude marmeren vloer laten slapen toen hij met drie Russische dames van plezier thuiskwam. Het is ook Khanum die zich opwerpt als zijn manager, en geschonken werken begint terug te eisen als ware ze bruikleen. 

Een van Beards beroemde collages uit het boek 'Peter Beard' van Taschen.Beeld Taschen

Ondanks de aanval van een olifant blijft Beard wild vastleggen, en modellen meenemen naar Afrika voor grootse fotoshoots. Voor de 2009-editie van de Pirelli-kalender laat hij Lara Stone en Rianne ten Haken zelfs halfnaakt paraderen met een enkele aanstormende olifanten op de achtergrond. Maar de fotograaf wordt getroffen door dementie, en na een hartaanval kan hij niet meer reizen. Wel bereidt hij samen met uitgeverij Taschen een overzichtsboek voor, met werken uit zijn eerdere boeken maar ook modeopdrachten. De publicatie zal hij nooit in handen krijgen.

Op 31 maart verlaat Beard zijn landgoed in Long Island, vlak bij New York, maar keert nooit terug. Pas op 19 april wordt hij in de buurt teruggevonden in een dichtbeboste omgeving. De doodsoorzaak is nooit vastgesteld. Beard werd 82 jaar.

Peter Beard (XL edition) is uitgegeven bij Taschen.

'Peter Beard', de nieuwe XL-uitgave van Taschen.Beeld Taschen
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234