Dinsdag 18/02/2020

Animatiefilm

'Steven Universe': Vrouwelijke superhelden voor de kids

Rebecca Sugars 'Steven Universe'.Beeld kos

De knotsgekke animatiereeks 'Steven Universe' is de eerste serie op Cartoon Network die bedacht werd door een vrouw. Rebecca Sugar begon haar carrière als scenariste bij 'Adventure Time'. Intussen staat ze op 'to watch'-lijst van '30 under 30' van zakenmagazine Forbes. Maandag starten er nieuwe afleveringen van 'Steven Universe' op televisie.

Sinds 2010 is de tekenfilmreeks 'Adventure Time', over de avonturen van de jonge Finn en zijn hond Jake in het vreemde Land van Ooo, een van de populairste series van de Amerikaanse zender Cartoon Network. De vele verwijzingen naar de moderne popcultuur (Nintendo, Star Wars, Dungeons & Dragons, etc.) zorgen ervoor dat de reeks ook bij oudere fans in de smaak kan vallen. De reeks werd al bekroond met een Emmy Award (Outstanding Individual Achievement in Animation) en een BAFTA (Children's International). Onlangs raakte bekend dat er nu ook, samen met Hollywoodstudio Warner Bros., aan een bioscoopversie van 'Adventure Time' gewerkt wordt, o.m. door Chris McKay en Roy Lee, die eerder al bij de productie van de superhit 'The Lego Movie' betrokken waren.

'Gosh!' zal Rebecca Sugar waarschijnlijk gezegd hebben toen ze het goede nieuws vernam, want dat woordje, dat zoveel betekent als 'Jeetje!', gebruikte ze ook vaak tijdens een Skype-interview vanuit Los Angeles. De in 1987 geboren Amerikaanse cartooniste begon haar carrière bij Cartoon Network als scenariste, storyboarder én songschrijfster voor 'Adventure Time'. Dat maakte zoveel indruk dat ze vanaf 2013 met 'Steven Universe' haar eigen animatieserie mocht ontwikkelen én produceren.

Het Skype-interview met Rebecca Sugar gebeurde tijdens 'Klik!', het animatiefilmfestival in Amsterdam, waar o.m. enkele nieuwe episodes van 'Steven Universe' werden voorgesteld. De 'first female show creator in Cartoon Network's history' was daar natuurlijk zelf graag bij geweest. Maar dat kon jammer genoeg niet, want druk, druk, druk. Dat was trouwens ook het geval toen het tijdschrift Forbes een bijeenkomst organiseerde voor de '30 under 30'-laureaten. van hun 'to watch'-liijst.

Promoposter van Steven Universe.Beeld kos

"Ik was natuurlijk opgewonden en vereerd dat ik een plaatsje kreeg tussen al die getalenteerde mensen op de Forbes-lijst. Maar het was vooral één grote verrassing. Alsof ik toevallig in iets verzeild was geraakt", vertelde Rebecca Sugar. "Gosh! Eerst tekende ik strips en dan begon ik animatiefilmpjes te maken. En nu ben ik met mijn eigen serie bezig. Maar ik heb dat nooit gezien in termen van succes als 'a businessperson', want zo heb ik mezelf nooit gezien. En nog altijd niet. Naar aanleiding van die Forbes-selectie was er ook een bijeenkomst, maar ik kon niet gaan, want ik had toen teveel werk (lacht). Net als de rest van mijn team".

Behalve 'Gosh!' is dat ook iets dat regelmatig terugkeerde in het gesprek: haar nadruk op het feit dat het allemaal groepswerk is en hoe fantastisch zij het vindt om met al die getalenteerde kunstenaars te kunnen samenwerken. Waarna telkens ook een resem namen volgt.

Adventure Time.Beeld kos

Het titelpersonage in 'Steven Universe', waarvoor Rebecca Sugar zich door hun eigen jongere broer Steven liet inspireren, is een jongetje dat allerlei avonturen beleeft met de Crystal Gems, drie vrouwen met bovennatuurlijke krachten. Die vrouwelijke superhelden heten respectievelijk Garnet, Amethyst en Pearl. Zelf heeft kleine Steven ook een 'gem' (edelsteen) in zijn navel, maar hij is toch ook een gewoon jongetje, dat (nog) niet goed weet hoe de wereld - de echte én de fantasiewereld - precies in elkaar zit. En dus kan hij de hulp van de vrouwelijke Crystal Gems, ook omschreven als 'intergalactic guardians of the universe', best gebruiken. In die zin doet de serie dus bewust aan 'role reversal', bestemd voor jonge kijkertjes overal ter wereld, ook in België (via Telenet en Proximus TV).

"Ik zorg er altijd voor dat het cartoonpersonage Steven niets doet dat mijn broer te bizar zou vinden", lacht Rebecca Sugar. "Hij werkt trouwens zelf mee aan de serie, als background-artist. De drie Crystal Gems zijn eigenlijk gebaseerd op mijn verschillende relaties met Steven. Toen ik opgroeide, besteedde ik weinig aandacht aan hem. Hij was gewoon het kleine broertje. Dat aspect zit in Amethyst, die ook een soort sloddervos is. Maar daarnaast wilde ik toch ook een goede invloed zijn en een beetje voor hem zorgen. Dat werd dus Pearl. En tenslotte hoopte ik dat kleine Steven mij heel erg cool zou vinden en dat aspect zit dus in Garnet. Dat personage is dus wat ik voor hem wilde zijn, maar waarschijnlijk niet was (lacht). Het zijn dus in feite drie facetten van mezelf: Amethyst is hoe ik thuis was, Pearl is hoe ik mij op het werk gedraag en Garnet is wie ik eigenlijk wilde zijn".

Wanneer wist u dat cartoons maken dé job voor u was?
Rebecca Sugar: "Reeds op de middelbare school, denk altijd. Ik heb als kind altijd graag getekend en ik hield van cartoons. Op het obsessieve af. Ik was een heel grote fan van de Japanse serie 'Future Boy Conan' van Hayao Miyazaki en van andere animé uit de jaren '70. Bij de overgang naar de middelbare school was er zo'n sfeertje van: 'Wij kijken niet meer naar tekenfilmpjes voor kinderen'. En ik zei dan: 'Maar ik doe dat nog wel'. Dat was toen niet bepaald cool (lacht). Of normaal.

Het moet toen geweest zijn dat ik besefte dat ik weliswaar volwassen aan het worden was, maar dat ik toch met cartoons wou bezig blijven. En dat het méér was dan zomaar een hobby. Het is sindsdien alleen maar een groter deel van mijn leven geworden. Ik heb toen ook besloten dat ik echt wou leren tekenen. Op een professionele manier. Zaken als perspectief bij voorbeeld en hoe een pagina van een stripverhaal er echt moet uitzien. Daarom ben ik ook naar de School of Visual Arts (SVA) in New York gegaan, een echte kunstacademie.

Het is niet in de eerste plaats een opstapje naar de industrie, zoals CalArts in Californië, maar een school voor onafhankelijke filmmakers, waar je kunt leren wat je écht wil doen. You can make your own stuff. Kunnen opgroeien in internet-tijdperk was ook een voordeel. Ik kon mijn strips en andere probeersels laten zien en daarop commentaar krijgen, maar tegelijk toch anoniem blijven. Dat vind ik nog steeds zo aangenaam aan tekenfilmpjes. Het maakt niet echt uit wie ik ben, maar ik kan wel alles zeggen wat ik te zeggen heb. Bij voorbeeld dat het voor kleine jongens best oké is om op te kijken naar vrouwen.

Ik ken weinig cartoons waarin dat gezegd wordt. Gosh! Ik vind het een vreemd idee dat series met sterke en onafhankelijke vrouwelijke personages alleen maar voor meisjes zouden bestemd zijn. En dat cartoons voor jongens sowieso vol moeten zitten met explosies en robotten, ook al kijk ik daar nog altijd zelf graag naar (lacht). Daarnaast hoop ik dat de filmpjes die ik maak ook door volwassenen kunnen geapprecieerd worden".

Rebecca Sugar.Beeld cartoon network

U schrijft ook songteksten en maakt zelf muziek. De ukelele is blijkbaar uw favoriete instrument.
Sugar: "Dat komt wellicht omdat ik familie op Hawaï heb (lacht). Muziek was eerder een hobby en ik had nooit gedacht dat het zo'n belangrijk onderdeel van mijn werk zou worden. Maar doorheen de geschiedenis zijn muziek en cartoons altijd al nauw verbonden geweest. Trouwens, veel vroege cartoons waren in feite vooral reclame voor platen. Net zoals ik indertijd professioneel wilde leren tekenen, ben ik nu ook met muziekstudies bezig. Muziek is perfect voor animatie. De manier waarop iets klinkt, hoe het er uitziet en hoe het beweegt: het werkt allemaal samen".

Beeld kos

Vroeger werd door mensen in het filmbedrijf vaak een beetje neerbuigend gedaan over wie met televisie bezig was. Bestaat of bestond die houding ook bij animatie?
Sugar: "Ik begrijp perfect wat je bedoelt, maar zelf denk ik daar niet zo over. Ik heb zelf een tijdje meegewerkt aan een lange animatiefilm, namelijk 'Hotel Transylvania'. Een interessante ervaring. En er werd toen ook gezegd: 'Is dit niet veel beter? Dit zal je in de bioscoop kunnen zien. En je zult het applaus kunnen horen'. En het is natuurlijk ook zo dat men bij film veel meer tijd krijgt dan bij televisie. Maar het voordeel van televisie is dan weer dat je meer kunt experimenteren, dat je de kans krijgt om te groeien. En dat je bij verschillende episodes ook verschillende dingen kunt uitproberen. Soms lukt het en soms ook niet. Maar ik vind het mooi dat er die ruimte is om te experimenteren. Dat men op z'n bek kan gaan en daaruit leren. Als men jaren later sommige vroege episodes van succesvolle series opnieuw bekijkt, zien die er soms nog vreemd is. Maar ik vind het interessant om mensen te zien groeien".

Steven Universe, vanaf 25 mei elke weekdag om 16.20 uur op Cartoon Network.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234