Maandag 14/06/2021

AchtergrondKunst

Raphael Mayne bestrijdt onrecht met glimlach en penseel

Enkele werken van Raphael Adjetey Adjei Mayne in Antwerpen. Beeld David Samyn
Enkele werken van Raphael Adjetey Adjei Mayne in Antwerpen.Beeld David Samyn

Hij schilderde een portret van Amanda Gorman en enkele dagen later werd de Ghanees Raphael Adjetey Adjei Mayne wereldberoemd. Bij Geukens & De Vil opende zijn eerste Belgische solotentoonstelling. Alle werken zijn reeds verkocht.

Het is even met de ogen knipperen als kunstenaar Raphael Adjetey Adjei Mayne het Zoom-kader binnenwandelt. Zijn knalgele T-shirt en stralende glimlach doen me mijn slapeloze nachten en daaraan gekoppelde rothumeur op slag vergeten. Als hij spreekt, lijkt het alsof hij het wil uitschreeuwen. Zijn enthousiasme is pijnlijk aanstekelijk. “Ik kan er niet aan doen, ik ben vaak goedgezind”, verontschuldigt Mayne zich met de glimlach. “Ik ben gewoon zo opgevoed.”

Zonder waarschuwing steekt de kunstenaar van wal. Hoe hij enkele weken geleden op slag wereldberoemd werd. Hoe het portret dat hij schilderde van Amanda Gorman, de jonge poëet die het publiek bij de inauguratie van Joe Biden van de sokken blies, viraal ging en hoe zijn kleurrijke schilderijen plots tot de meest begeerde ter wereld hoorden. Wie een werk wil kopen hoeft alleszins geen moeite meer te doen: in een mum van tijd was de galerie Geukens & De Vil in Antwerpen uitverkocht.

Crazy, crazy, crazy, believe me, it was crazy.” Mayne herhaalt het riedeltje meermaals vanuit zijn atelier in Keulen, alsof hij het nog steeds niet kan geloven. Toen hij Gorman aan het werk zag tijdens de inauguratie werd hij emotioneel. Haar bewegingen, haar pakkende woorden raakten hem tot in zijn diepste zijn. Hij sloeg prompt aan het schilderen. Nog geen drie dagen later legde hij de laatste hand aan een kleurrijk portret en na een simpele post op Instagram reisde het werk de wereld rond.

“Ik kreeg telefoon uit Amerika. Mijn dealer daar wou het werk doorsturen en vroeg of dat oké was. Een uur later was het verkocht aan de Britse galeriehouder en lgbtq-activist Amar Singh voor 8.000 euro. Hij doneerde het aan Harvard University, waar Gorman afstudeerde. Een mooie, symbolische daad. Plots verscheen mijn naam in kranten van over heel de wereld. Ik wist niet wat me overkwam. Ik leek wel wereldberoemd.”

Raphael Adjetey Adjei Mayne:
Raphael Adjetey Adjei Mayne: "Kinderen hebben nog geen rem op hun denken. Ze roepen vrijheid op."Beeld RV

Dat hij uitgerekend nu een solotentoonstelling krijgt, is een gelukkig toeval. De expo was normaal gepland voor november 2020, maar werd door corona uitgesteld tot maart. Toen Geukens & De Vil half januari de nieuwe timing aankondigde, was er aanvankelijk weinig opwinding. Tien dagen later verdrongen topverzamelaars uit de hele wereld elkaar.

“Ik had wel al succes”, knikt Mayne. “Toch bleven geïnteresseerden vaak twijfelen om een werk te kopen. Ze vonden me te duur. Vandaag zijn die twijfelaars eraan voor de moeite. Er zijn zelfs wachtlijsten aangelegd.”

Weg met negativiteit

Dat Mayne Gorman uitkoos als onderwerp is niet zo toevallig. De krachtige boodschap die zij op de wereld losliet sluit aan bij de beeldtaal die de kunstenaar op zijn doeken schildert. Hij titelde zijn tentoonstelling in Antwerpen The joy of my skin, woorden van hoop die zomaar in hem opkwamen. Mayne heeft het wel gehad met alle negativiteit.

“Wij, zwarten, hebben al zoveel brutaliteit moeten aanschouwen en toch zijn we nog steeds trots op onze huidskleur. We blijven lachen, wat er ook gebeurt. We blijven vieren, zelfs al werden we nooit geaccepteerd in de wereld. Ons geluk is ons wapen. We bevechten onze battles met een glimlach.

“Kinderen in Afrika hebben zelden de kans om zich te ontwikkelen. Ze worden beperkt in hun vrijheid, vaak door hun ouders die voor hen kiezen. Met mijn werk probeer ik ze een boodschap van hoop te geven. Dat ze zelf hun pad kunnen plaveien zonder al te veel belemmeringen.” Het is iets wat hij zelf als kind heeft ervaren. Mayne weeft herinneringen uit zijn kindertijd aan sociale kritiek.

Een schilderij van Mayne bestaat uit kleur en vrolijkheid. Beeld RAPHAEL ADJETEY ADJEI MAYNE
Een schilderij van Mayne bestaat uit kleur en vrolijkheid.Beeld RAPHAEL ADJETEY ADJEI MAYNE

In zijn werk gebruikt hij dan ook hoofdzakelijk kinderen als onderwerp. Ze vormen een ultieme bron van inspiratie. “Kinderen hebben nog geen rem op hun denken. Ze roepen vrijheid op.”

Hij trok die lijn door en liet zijn dochter van vier mee schilderen aan enkele werken. Zij is verantwoordelijk voor de onschuldige tekeningen op de achtergrond van enkele grote doeken in Antwerpen. “Haar input katapulteerde me terug naar de tijd dat ik als kind huizen en muren als canvas gebruikte. Ik had het erg moeilijk om potloden en penselen op de kop te tikken. Die waren simpelweg te duur voor een doorsnee Afrikaans kind. Ik wou mijn beeldtaal uitbreiden, maar wist niet hoe. Ik zocht dan maar stenen en houtskool en begon huizen vol te tekenen. Een groot risico want als ik gesnapt werd, werd ik hard afgeborsteld door misnoegde eigenaars.”

Een schilderij van Mayne bestaat uit kleur en vrolijkheid. Zijn gevoel voor mode zal het publiek niet ontgaan. Zo maakt hij gebruik van traditionele Afrikaanse stoffen die hij op de doeken stikt, maar evengoed van Adidas-shirts die refereren aan de eerste lockdown, waarin hij vooral op zijn fitnessoefeningen focuste, en aan het statussymbool dat ze vormen. Wat opvalt is dat hij nooit gezichten schildert. “Het gezicht reduceert de boodschap”, vertelt hij erover. “Mijn focus ligt op de zwarte gemeenschap en niet op het individu.”

The joy of my skin loopt tot 25 april bij galerie Geukens & De Vil

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234