Dinsdag 29/09/2020

InterviewMeskerem Mees

Plots is daar een ‘Vlaamse Nina Simone’: Meskerem Mees verovert de ranglijsten

De 21-jarige Meskerem Mees klom in amper twee maanden naar de top van De Afrekening op Studio Brussel.Beeld Illias Teirlinck

Ronny Mosuse kondigde haar in haar tienerjaren al eens aan als de Vlaamse Nina Simone, vandaag prijkt ze bovenaan De afrekening en schrijft ze ontwapenende muziek. De minimalistische folkpop van Meskerem Mees valt duidelijk in de smaak, maar wie is nu de jonge vrouw achter dat vocale equivalent van een winters haardvuurtje?

“Ik besef nog niet hoe uitzonderlijk dat is”, zegt Mees over die eerste plek in De afrekening.  Alle superlatieven en overwonnen hitlijsten ten spijt, staat de 21-jarige singer-songwriter uit het Oost-Vlaamse Merendree verrassend stevig met beide voeten op onze planeet. “Je hebt bands die lang en hard moeten knokken en dan blij mogen zijn om één keer gedraaid te worden op de radio. Maar bij mij ging het zo vlot dat ik er vooral plezier mee heb. Ik heb nog niet echt moeten vechten, maar dat zal nog wel komen.” 

Meskerem Mees speelt een intiem concert in de Handelsbeurs in Gent op 24 juli.Beeld Illias Teirlinck

Voor manager Tony Vandenbogaerde, eigenaar van platenlabel Mayway Records (DIRK., EMY, Mooneye), is het een verademing hoe vrolijk en bescheiden de jonge Mees door haar kersverse carrière fietst. “Iedereen was enorm onder de indruk van die eerste plaats op Studio Brussel, behalve zijzelf. Meskerem treedt bijna even graag op in café De Scheve Plank als in de AB. Zolang ze maar muziek kan maken.” Het jonge talent wil vooral, zo zegt ze zelf, “haar eigen ding kunnen doen.”

Minimalistische folkpop

Dat “eigen ding” omschrijft ze zelf als minimalistische folkpop. Op haar debuutsingle ‘Joe’ hoor je tenslotte enkel een ingetogen gitaar en de sussende stem van Mees. Live komt daar nog een tweede stem van celliste en goede vriendin Febe Lazou bij, maar daar stop het. En dat is volgens manager Vandenbogaerde ook net hun kracht geweest deze zomer. Want hoewel de pandemie ook voor hen een struikelblok vormde, pakt Mees het momentum. “Haar single is eind mei uitgekomen en heeft onmiddellijk veel radiotijd gekregen. In niet-coronatijden zou ze die ook wel gekregen hebben, maar met minder optredens. Want alle festivals waren al volzet.” 

Volgens de 45-jarige manager is het voor organisaties vandaag veel gemakkelijker om twee muzikantes, enkel met een gitaar en cello, te faciliteren dan pakweg een volledige rockgroep met bijhorende instrumenten. Ook veel aangenamer om zittend, met mondmasker, rustig naar te luisteren, trouwens. “Op lange termijn gaan we even hard afzien, maar al bij al is dit een goede zomer geweest voor haar.”

Maar de ware kracht van ‘Joe’ en hopelijk ook de rest van het repertoire van Meskerem Mees? “Het zijn gewoon uitzonderlijk goede songs”, zegt haar manager. “Om een overdreven vergelijking te maken: het is dezelfde kracht die The Beatles hadden. Die nummers zijn zodanig simpel, maar even mooi, dat het alle lagen van de bevolking ontroert. Zowel muziekfreaks als de gewone man in de straat, maar ook kinderen. We hebben al fanmail gekregen van 11-jarigen, maar evengoed van een 85-jarige die Meskerem had gezien in De zevende dag en tot tranen toe bewogen was. Ze heeft de kracht om nummers te maken die een heel breed spectrum van mensen aanspreekt.”

Niet toevallig maakt Vandenbogaerde de vergelijking met een van de grootste bands aller tijden. Het was de ‘gigantische albumcollectie van The Beatles’ van papa Mees die Meskerem inspireerde om muziek te maken. “Toen ik een jaar of acht was, beweerde mijn papa dat ik nog te jong was voor deze ‘supergoede muziek’. Ik was zo getriggerd dat ik die zomer alles van The Beatles heb geluisterd en daarna was ik verkocht.” Dertien jaar later blijkt dat de jonge Meskerem niet enkel verkocht maar ook geïnspireerd was door de legendarische band. “Zij leerden me dat een goed nummer niet ingewikkeld moet zijn, en dat een sterke song, hoe simpel ook, kan standhouden doorheen de tijd.”

De 21-jarige Meskerem Mees klom in amper twee maanden naar de top van ‘De afrekening’ op Studio Brussel.Beeld Illias Teirlinck

‘Mijn ouders zijn mijn ouders’

Papa en mama Mees adopteerden de kleine Meskerem toen ze tien maanden oud was, uit Ethiopië net als haar twee broers. De 21-jarige muzikante beschrijft haar teksten als intiem en persoonlijk, maar die Ethiopische afkomst heeft weinig met haar muziek te maken, zegt ze. “Ik sta er heel weinig bij stil. Omdat ik zo jong naar hier kwam, is er weinig dat me bindt aan Ethiopië. We zijn er op vakantie geweest toen ik vijftien was, maar het was niet de openbarende ervaring die mensen ervan verwachtten. Misschien krijg ik ooit nog een nood om naar mijn biologische ouders op zoek te gaan, maar dat is nu niet het geval.”

Mees heeft wel een nummer, genaamd ‘She Knows’, dat gaat over hoe is het om Meskerem Mees te zijn. “Ik ben een geadopteerde Ethiopische vrouw, en dat ik er niet uitzie als de rest van mijn klas maakt nu eenmaal onderdeel uit van mij.” De 21-jarige groeide op in een voornamelijk witte omgeving en kreeg meermaals te maken met “gemene opmerkingen”, maar het ging nooit zo ver als pesterijen, zegt ze. “Hoe je eruitziet maakt uw persoon niet. Of je nu bruine of blauwe ogen hebt, who cares.” Mees benadrukt wel dat ze niet ‘kleurenblind’ is: “Natuurlijk voel ik me betrokken bij de BLM-beweging. Want dat zijn ook allemaal mensen die hun leven lang dezelfde mopjes hoorden en dat nog lang gaan horen. Maar huidskleur is geen superbelangrijk onderdeel van mijn leven. Ik lijk misschien niet op mijn mama en papa, maar mijn ouders zijn mijn ouders.” 

Meskerem Mees speelt een intiem concert in de Handelsbeurs in Gent op 24 juli.Beeld Illias Teirlinck
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234