Maandag 23/11/2020

MuziekUitgezongen

‘People Have the Power’ van Patti Smith: Een protestsong voor vele generaties

Patti Smith op het podium in de New Yorkse kathedraal Saint John the Divine, tijdens een herdenking voor Allen Ginsberg, mei 1988.Beeld Getty Images

Wie had in 1988 gedacht dat ‘People Have the Power’ van Patti Smith blijvend zou worden opgepikt door militante jongeren?

Op een middag in 1986 in St. Claire Shores, Michigan, stormde Fred ‘Sonic’ Smith de keuken in van het huis dat hij deelde met Patti Smith. “Ik stond aardappelen te schillen”, zo vertelde de zangeres-songschrijfster ooit aan NME. “Mijn man Fred was een fantastische songwriter en in die periode werkten we samen aan wat liedjes. Ik was slechtgeluimd die dag want ik moest voor het eten zorgen en nog kleren wassen en daar stond plots Fred die doodleuk zei: ‘Tricia, people have the power, schrijf dat eens ergens op.’ Het enige wat ik dacht was: ik wou dat ik de power had om jou nu aardappelen te laten schillen.”

Freds catchy leuze bleef evenwel hangen en de nachten die volgden, wisselden Patti en Fred ­eindeloos van gedachten over hoe ze de luisteraar konden overtuigen zich bewust te worden van zijn individuele kracht en het vermogen iets te kunnen veranderen in de wereld. “Fred was altijd erg ­politiek gezind”, aldus Smith, “We wilden een lied schrijven dat de mensen zou inspireren om samen de schouders te zetten onder de vooruitgang.”

De zangeres besloot drie thema’s in elkaar te haken in ‘People Have The Power’. Milieuproble­matiek in de eerste strofe (‘In the form of shining ­valleys / where the pure air recognized’), anti-oorlogsretoriek in een tweede (‘And the armies ceased advancing’) om dan bij een uitgepuurde humanistische visie uit te komen (‘And we strolled there together / with none to laugh or criticize’). Het orgel­punt, de oproep om met z’n allen actie te ondernemen, huist in de staart: ‘I believe everything we dream / can come to pass through our union / We can turn the world around / We can turn the earth’s revolution.’

De drang om een positief geïnspireerde protestsong te schrijven die de daadkracht van het individu eert en die tegelijk wil mobiliseren, wortelde in het hippieverleden van de Smiths. “We hadden allebei geprotesteerd tegen de oorlog in Vietnam,” aldus de zangeres, “en we droomden ervan om de geest van de sixties terug te halen. Fred hoopte vurig dat mensen van overal ter wereld geïnspireerd zouden geraken door het liedje en dat ze het zouden zingen om hun zaak te bepleiten.”

Resultaat? Een liedje dat een tijdloos verlangen naar herbronning herbergt. Want wat in minder woelige politieke tijden door cynici misschien wordt afgedaan als naïeve, vrijblijvende hippie-onzin, komt in hardvochtiger tijden vol trumpismen, #BlackLivesMatter-marsen en lockdowns vol vereenzaming hard binnen: ‘The power to dream to rule / to wrestle the world from fools / it’s decreed the people rule.’

Fred Smith mocht de invloed van ‘People Have the Power’ nooit met eigen ogen ­aanschouwen – hij overleed in 1994 aan een hartaanval – maar Patti was wél getuige van de ­zinderende impact van het intussen ­iconisch geworden nummer. “Ik heb meegestapt in zoveel ­verschillende marsen waar het refrein luid werd gescandeerd”, zo getuigde ze aan MOJO. “Ik liep tussen luid ­zingende menigtes met hoog ­opgestoken ­banners en niemand die besefte dat ik het was die de tekst had geschreven. Ik hoorde het tijdens de verkiezingen in Griekenland tijdens de ­economische crisis. Ik zag Palestijnen met ­spandoeken waarop ‘People have the power’ stond. Prachtig. Het is precies wat Fred had gewild. Er zal altijd een jonge generatie zijn die opstaat. Men slaat ons neer, maar we staan altijd weer op. Er zal altijd een Beweging zijn.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234