Donderdag 02/04/2020

Film

Ooit was ze zelf vluchteling, nu zet Mari Malek haar bekendheid in om lotgenoten te helpen: "Dit is mijn doel in het leven"

Mari Malek speelt een kamermeisje dat getuige is van een moord in The Nile Hilton Incident. Beeld rv

Ze werd geboren als de dochter van een Zuid-Soedanese minister, maar moest vluchten voor de oorlog. Vandaag is Mari Malek (32) model, dj en actrice in The Nile Hilton Incident. En zet ze zich in voor lotgenoten uit Zuid-Soedan.

Mari Malek werd geboren in Wau, in Zuid-Soedan, in een familie van bijna twintig kinderen. Haar vader was minister van Financiën, haar moeder – diens derde vrouw – verpleegster. “Hoewel ik opgroeide in chaos, te midden van geweld, was ik een gelukkig kind”, vertelt Malek ons aan de telefoon vanuit haar appartement in New York. “Ik hield van mijn kat, ik klom in bomen en keek naar Japanse tekenfilms. Maar hoe langer de oorlog aansleepte, hoe meer ik veranderde in een bezorgd kind. Toch, nooit heb ik gedacht dat we ooit ons land zouden verlaten. En nooit heb ik gedroomd van een leven zoals ik dat vandaag heb. Dat was een mooie verrassing van het leven.”

Op haar negende gebeurde dat ondenkbare. Malek werd vluchteling en belandde met haar moeder en twee zussen in Egypte. “We gingen op zoek naar een beter leven, naar een waardig leven, maar dat hebben we er niet gevonden. Elke dag kregen we te maken met discriminatie. Op de trein naar school werden we mishandeld, beledigd en werd er zelfs op ons gespuwd. Kortom, dingen waarvan je je niet kan voorstellen dat een volwassene ze doet bij een kind. Toch blijft het een typisch verhaal dat vluchtelingen vandaag nog steeds ervaren.”

Vijf jaar later veranderde alles, toen het gezin kon emigreren naar de VS. “Opnieuw waren we buitenstaanders, en opnieuw moesten we van nul beginnen, maar het was anders”, zegt ze. “Natuurlijk waren er ook mensen die hun oordeel al klaarhadden, nog voor ze ons een vraag hadden gesteld. Maar er waren ook mensen die wél vragen stelden en die geïnteresseerd waren in ons verhaal. Dat was nieuw.”

Uiteindelijk vond het gezin verwanten in Californië, waar Malek haar studies afrondde, haar eerste modellenopdrachten kreeg en op haar twintigste moeder werd. “Mijn moeder werkte zich uit de naad om ons te onderhouden, zonder een dag verlof. Dus toen ik in aanmerking kwam om als model te gaan werken, deed ik dat. Om haar wat rust te gunnen en toch geld in het laatje te brengen.”

Lady Gaga

Malek was al te zien in fotoshoots van Vogue, in videoclips van Kanye West (‘Power’) en Lady Gaga (‘Born This Way’). Ze draait ook plaatjes onder het pseudoniem DJ Stiletto. En vanaf woensdag schittert Malek als actrice in The Nile Hilton Incident, een film over een moordzaak in Caïro aan de vooravond van de Egyptische Revolutie. Ze speelt er een kamermeisje, een toevallige getuige van de moord. En hoewel de film niet in Egypte maar Casablanca is opgenomen, was het terugkeren naar die context erg confronterend. “Mijn personage Salwa doet me denken aan mijn moeder, aan wat zij heeft moeten doorstaan”, zegt ze. “Mijn moeder heeft gestudeerd, maar moest onderaan de ladder opnieuw beginnen, onder meer als hulpje in hotels. Dat was erg emotioneel om te spelen.”

Intussen is Maleks moeder teruggekeerd naar Zuid-Soedan. En toen ze er drie jaar geleden zelf op bezoek ging, heeft Malek ook haar vader teruggezien. “Ik zag hem amper 20 minuten, na 20 jaar,” vertelt ze. “Sindsdien probeer ik elk jaar terug te gaan, ook al heb ik niet altijd zoveel tijd om mijn familie op te zoeken.”

Want hoewel Malek intussen de Amerikaanse nationaliteit kreeg, blijft ze zich verbonden voelen met Zuid-Soedan. En de bekendheid die ze nu geniet, benut ze om het verhaal van haar land te vertellen. Sinds 2011 is het een ­onafhankelijke staat, maar de migratie is nooit opgehouden. Velen zijn vluchteling in eigen land. “Ik heb geluk gehad en wil mijn positie gebruiken om kansen te creëren voor ­kinderen. Met mijn organisatie Stand For Education proberen we hen een opleiding te geven.”

Ze vindt het haar taak. “Ik was ooit een van hen, ik heb hetzelfde meegemaakt, dus als ik dit niet doe, wat is mijn doel dan in het leven?”, vraagt ze. “Mijn moeder ging gewoon op zoek naar simpele basisrechten, zoals iedereen. Niemand wil de plek verlaten waar hij zich goed voelt. We zijn gedwongen door omstandigheden, er was geen andere ­mogelijkheid. Dat verhaal wil ik vertellen: vluchtelingen zijn gewoon mensen.”

Meer info over Stand For Education vindt u hier of via de hashtag #WithSouthSudan

The Nile Hilton Incident, vanaf 19/7 in de zalen. Lees hier de recensie: Intrigerende whodunit in de marge van Arabische Lente

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234