Woensdag 03/03/2021

AchtergrondVideogames

Onlinewereld ‘Habbo’ is weer helemaal hip dankzij de lockdown

Zelfs vijftien jaar geleden zag ‘Habbo’ er erg eenvoudig uit voor de computers van die tijd: het leek meer op een videogame uit de jaren 80. Ook na de omschakeling naar het veelzijdigere softwareplatform Unity blijft ‘Habbo’ zweren bij die rudimentaire look. Beeld Sulake
Zelfs vijftien jaar geleden zag ‘Habbo’ er erg eenvoudig uit voor de computers van die tijd: het leek meer op een videogame uit de jaren 80. Ook na de omschakeling naar het veelzijdigere softwareplatform Unity blijft ‘Habbo’ zweren bij die rudimentaire look.Beeld Sulake

Wie ergens na de eeuwwisseling een jonge tiener was, herinnert zich ongetwijfeld Habbo nog, de onlinewereld waar toen het jonge grut op samentroepte. Die wereld is nog altijd live, en door de wereldwijde lockdowns zijn zelfs heel wat bezoekers ernaar teruggekeerd. Vaak diezelfde bezoekers als destijds, die er een nostalgische fix komen zoeken.

De afgelopen twintig jaar hebben 316 miljoen gebruikers ooit een account en een avatar aangemaakt op Habbo, de onlinewereld die in nog vroege internettijden andere internetwerelden als World of Warcraft en Second Life het nakijken gaf wat bezoekersaantallen betrof. Het overgrote merendeel zijn echter ex-bezoekers: ergens tussen 2005 en 2012 hingen vooral jongeren tussen 11 en 18 er rond, en op een bepaald moment verloren die ook hun interesse. Maar volgens Sulake, het Finse internetbedrijf erachter, zijn er duidelijke tekenen dat het bezoekersaantal weer aan het toenemen is. Habbo telt ondertussen weer zo’n 850.000 actieve bezoekers per maand: een flinke duik van de vijf miljoen die de wereld in zijn hoogdagen verwelkomde, maar het aantal zit de afgelopen maanden wel weer in de lift, zegt het bedrijf.

Grote terugkeer

Het merkwaardige is dat vooral jongvolwassenen, die de wereld destijds bezochten als jonge tiener, terug lijken te keren naar Habbo. Het grootste deel van de bezoekers, 71 procent, is 19 of ouder, stelt Sulake. En bij de onlineprofielen die acht jaar geleden of nog vroeger werden aangemaakt, was er het afgelopen jaar een groei met 144 procent in activiteit ten opzichte van februari 2020, toen de wijde wereld nog niet op slot zat.

“Mijn gok? Een combinatie van verveling, nostalgie en de nood aan sociaal contact onder lockdownmaatregelen”, verklaart Jorge García, head of business bij Sulake, die instroom van oudere bezoekers. “Er is een golf van mensen geweest die zich plotseling herinnerden dat ze ooit een Habbo-account hebben gehad, en zich er opnieuw op hebben ingelogd. Daar kwamen ze dan de bezoekers tegen die er zich nog ophielden, want die waren er evengoed. Ook voordat Covid-19 toesloeg was het merendeel van de bezoekers al 18 jaar of ouder, ze zijn mee opgegroeid met Habbo. De lockdowns hebben vooral voor een extra terugkeer gezorgd.”

Beeld uit 'Habboween 2020', een recent online event in de wereld. Beeld Sulake
Beeld uit 'Habboween 2020', een recent online event in de wereld.Beeld Sulake

Verplicht moderniseren

Habbo zag in 2000 het levenslicht als Habbo Hotel, een eenvoudige onlinewereld waarin jongeren met behulp van de pijltjestoetsen van hun computer een avatar bestuurden. Die tooiden ze zoals ze dat zelf wilden, en gebruikten ze om zich van ‘hotel’ naar ‘hotel’ te bewegen, waar ze hun eigen kamer konden betrekken en inrichten, en waar ze in de gemeenschappelijke ruimtes anderen konden ontmoeten.

Net als bij zovele hypes uit dat nog vroege internettijdperk bleef het liedje niet duren, maar een harde kern bleef, en zowel de onlinewereld als het bedrijf erachter bleven overeind. Meer nog: Sulake heeft nog maar pas geïnvesteerd in de onlinewereld, door de volledige technische onderbouw om te gooien. Al was dat wel een beetje van moeten: Habbo was gebouwd op Flash, een stokoude technologie om animaties te verzorgen op een webpagina, en softwarebedrijf Adobe heeft daar per 31 december voorgoed de stekker uit getrokken. Een beweging die de doodsteek betekende voor andere coryfeeën uit het webverleden, zoals het sociaal spelletje Farmville. Maar dus niet voor Habbo, dat nu draait op Unity, de achterliggende software waarmee ook recente games als Fall Guys en Among Us werden gemaakt.

“We zitten nu volledig op Unity, maar het is nog een beetje sleutelwerk om het allemaal stabiel te laten draaien”, zegt García. “Nadat dat is afgerond, is het echter de bedoeling dat we vooruitkijken: we gaan tal van nieuwe content maken en nieuwe features toevoegen. Tegen het einde van dit jaar, en zeker in 2022, zijn we gericht op het aantrekken van een nieuwe generatie bezoekers.”

Een Habbo-'hotel' in Japanse stijl. Beeld Sulake
Een Habbo-'hotel' in Japanse stijl.Beeld Sulake
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234