Zaterdag 20/07/2019

Belg in de VS

"Niemand verlaat Disney, zeiden ze. Ik wel"

Beeld Veerle Frissen

Gentenaar Marlon Nowe maakte zijn jongensdroom waar als animator bij Disney. Hij werkte mee aan succesfilms als Rapunzel, Frozen en de nieuwe Big Hero 6. Maar na acht jaar was het genoeg. Nu focust hij zich op zijn eigen online animatieschool.

Wie mij als kind vroeg wat ik later wilde antwoorden, kreeg als antwoord natuurwetenschapper of journalist. Misschien nog tekenaar bij Disney op de derde plaats. Want iedereen weet dat je daar niet zomaar binnen raakt. Het verhaal van Gentenaar Marlon Nowe (41) klinkt niet veel anders. Piloot worden leek voor hem de ideale job. Maar animeren bij Disney was ook voor hem een droom. Eentje die is uitgekomen.

"Mijn studentenkot hing vol met affiches van films als Aladdin en The Lion King", vertelt Nowe, die woensdag een masterclass animatie gaf tijdens het Anima Festival in Brussel. "Natuurlijk droomde ik van een job bij Walt Disney, maar tegelijk besefte ik dat het me allicht nooit zou lukken. Ik heb me nooit beziggehouden met een plan om er toch te geraken, heb nooit aan ellebogenwerk gedaan. Maar met mijn enthousiasme is het toch gelukt."

Na zijn studies aan het KASvK in Gent verhuisde Nowe naar Los Angeles, omdat daar op dat moment de meeste animatiejobs te vinden waren. Acht jaar geleden stuurde hij een demo van zijn werk naar Disney en hij werd aangenomen. "Het kon op geen beter moment komen. De animatieafdeling van Disney was al een tijdje niet goed bezig, maar heeft zich in die periode herpakt. Bolt was de eerste film waaraan ik heb meegewerkt. Eigenlijk heeft die het niet eens zo goed gedaan, maar in de studio voelden we wel dat we op de goede weg waren. Daarna kwamen Rapunzel, Wreck-It Ralph en natuurlijk Frozen. Men noemt het de tweede Disneyrenaissance, na de mooie reeks animatiefilms uit de jaren 90."

Beeld Veerle Frissen
Beeld ©RV

Lachende kinderen: kicken

Voor Nowe is vooral Rapunzel het artistieke, maar ook emotionele hoogtepunt van zijn carrière bij Disney. "Ik had de kans om voor een groot talent als Glen Keane te werken. Hij heeft die hele eerste renaissance meegemaakt vanop de eerste rij. Van zijn feedback heb ik enorm veel opgestoken. Ik animeerde bijvoorbeeld de scène waar Rapunzel Flynn Rider met een pan in het gezicht slaat. Keane bekeek mijn werk en suggereerde enkele aanpassingen, zodat het nog grappiger werd. Als ik de film dan in de bioscoop zag en een hele zaal kinderen om die scène hoorde lachen, gaf dat een kick."

Al was het werken aan de instant culthit Frozen ook een bijzondere ervaring. "We wisten dat we aan iets groots bezig waren, alle marktonderzoeken hadden dit succes voorspeld. Dat maakt het natuurlijk erg bijzonder. Het besef dat ik iets heb bijgedragen aan een film die heel wat mensen gelukkig heeft gemaakt. Bovendien is het een stukje cultuur geworden. Want of je het nu leuk vindt of niet, het liedje 'Let It Go' blijft in ieders geheugen gegrift. Over twintig jaar gaan mensen dat nog altijd kennen. Slechts weinigen die kunnen zeggen dat ze aan zoiets hebben meegewerkt."

Toch scheelde het niet veel of Frozen was gewoon nooit gemaakt. "Het gerucht deed de ronde dat Disney na de overname van Pixar haar eigen animatiestudio wilde sluiten", zegt Nowe. "Waarom zouden ze twee studio's open houden, was de redenering. Ik weet niet of dat verhaal klopt, al geloof ik wel dat het verstandig was om beide studio's naast elkaar te laten opereren. Volgens mij hebben ze het ook goed aangepakt. Terwijl andere bedrijven bij zulke overnames vaak grote veranderingen doorvoeren en de boel verpesten, laat Disney haar aankopen autonoom bloeien. Dat is hun kracht. Ze behouden de structuur, en koppelen alles wat ze al hebben daaraan. Ze maken reclame voor tv-serie Desperate Housewives op sportzender ESPN, of promoten hun animatiefilms op familiezender ABC."

De grote vrees voor een al te grote Disney-invloed op Pixar, Marvel of Star Wars is dus onterecht, denkt Nowe. Of toch grotendeels. "Je merkt dat Pixar tegenwoordig wel steeds vaker sequels doet. Volgens mij is dat onder druk van Disney."

Al liggen de bazen van Pixar op hun beurt mee aan de basis van het succes dat Disney vandaag kent. "Bij de overname kwamen John Lasseter en Ed Catmull aan het roer van beide animatiestudio's. Lasseter is een waar genie. Hij maakt slimme keuzes, duwt films in een bepaalde richting om ze beter te laten werken. Toch mag je dat niet interpreteren alsof Pixar ons gered heeft. De basis blijft het team dat aan die films werkt."

"Ten tijde van Rapunzel kregen we soms zelfs het verzoek om bepaalde zaken te laten. Achteraf bleek dan dat Pixar met soortgelijke zaken bezig was in Brave. Wij waren dan wel eerst, maar Pixar was toen het paradepaardje. En vandaag staat Disney aan de top, over tien jaar zijn de rollen misschien weer omgedraaid."

Pixar is er met al zijn films in geslaagd om een compleet ongeloofwaardig vertrekpunt binnen de vijf eerste minuten aannemelijk te maken. Speelgoed dat leeft, een rat die kookt, een huis dat vliegt op duizenden ballonnen. Volgens Nowe heeft Disney ook zo'n typische touch die al 54 animatiefilms lang meegaat.

Nowe: "Disney moet het hebben van zijn geloofwaardige personages die blijven leven, ook als de film al lang gedaan is. Het gaat over figuren die worstelen met herkenbare, pure gevoelens. Haal die weg en de film valt in elkaar. Neem nu Frozen, dat is het verhaal van twee zussen die ruzie hebben. Tijdens het schrijven van het scenario zijn er tientallen zussen naar de studio gehaald die moesten vertellen wat hen bezighield, wat ze samen meemaakten. Veel scènes zijn op die verhalen gebaseerd.

"Ook bij Big Hero 6 is het zo gegaan. Die film is dan wel gebaseerd op een superheldenverhaal van Marvel, toch blijf je door de actie heen vooral het verhaal van een weesjongen en zijn robot zien. Therapeuten zijn ons komen uitleggen waar kinderen door moeten als ze met groot verlies te maken krijgen. Dat voel je aan het resultaat. De emoties van hoofdpersonage Hiro, de keuzes die hij maakt, die geloof ik."

Beeld ©RV

Slechte kant

Animatoren bij Disney krijgen een gevarieerde reeks reels per film, scènes die ze tijdens het productieproces van een achttal maanden moeten afwerken. "Ten tijde van Rapunzel ging dat over vier seconden per week die af moesten zijn. Al had ik tijdens de productie van Big Hero 6 vaak acht seconden klaar."

Toch is computeranimatie niet zo eenvoudig als het lijkt. Tijdens zijn masterclass toonde Nowe met voorbeelden dat met de hand tekenen zelfs makkelijker is. "Met 2D heb je over alles controle, je tekent wat je wil zien. 3D is mechanischer, haast poppetjesanimatie. Er staan popjes op je scherm die je kunt laten bewegen. Let maar eens op bewegingen van gezichten. In 3D zijn die veel beperkter. In 2D kom je er ook mee weg wanneer er iemand in een bepaald standpunt wat raar uitziet. Dan teken je dat gewoon anders. 3D is realistischer, daar kun je minder goed mee prutsen. Daarom zul je prinses Elza in Frozen op geen enkel moment in profiel zien. Omdat dat haar slechte kant is."

Toch kiest iedereen vandaag voor 3D, net omwille van dat realisme. "2D is heel charmant, 3D heeft dat niet. Maar volgens mij is computeranimatie wel geloofwaardiger. Hoe goed ik Aladdin of Beauty and the Beast ook vond, ik moest er nooit van huilen. Bij Bambi misschien wel, maar zijn moeder wordt afgeschoten, zo is het gemakkelijk. (lacht) Maar bij Toy Story 3 had ik ook tranen in mijn ogen. En van Big Hero 6 moest mijn zoontje Miles ook huilen."

Ondanks het feit dat Nowe zijn droom heeft waargemaakt en dat hij deel mocht uitmaken van the winning team, trok hij afgelopen maand de deur van de Walt Disney Animation Studios achter zich dicht. Nowe: "Niemand die Disney zelf verlaat, zei men mij, maar ik had het gehad. Ik wou stoppen op een hoogtepunt. Door zo intens te aan filmprojecten te werken, durf je wel eens vergeten wat echt telt. Niet dat werken voor Disney onmogelijk te combineren is. Meestal werkte ik een halfjaar hard en lang, om dan weer een rustiger halfjaar tegemoet te gaan. Maar die drukke periodes lagen altijd in de zomer. Op een bepaald moment besefte ik dat ik minstens vijf zomervakanties met mijn achtjarige zoon had gemist. Dat wilde ik niet meer.

"Daarnaast miste ik ook Glen Keane, die na Rapunzel zijn ontslag had gegeven. Ik vond hem een groot leiderfiguur. Creatief en erg inspirerend. Toch ben ik niet vertrokken omdat ik niet meer van Disney hou. Net zoals ik vijftien jaar geleden niet uit België ben vertrokken, omdat ik het hier niet leuk meer zou vinden."

Al zit terugkeren naar Gent er niet meteen in. "Al heb ik als immigrant lang geworsteld met de vraag of ik hier wel wilde blijven. Want ik heb veel moeten opgeven: familie en vrienden. Maar ik geloof dat ik niet moet kiezen, het valt perfect te combineren.

"Ik heb een plekje gevonden in Los Angeles waar ik me goed voel. Ver weg van die hele Hollywoodscene, want voor mij liever geen Astrid Bryantoestanden. Er zal in die vijftien jaar wel wat Amerikaan in mij geslopen zijn, maar ik voel me nog altijd evenveel Gentenaar. Toch zou ik er niet meer permanent kunnen wonen, ik heb het contrast tussen die twee werelden nodig. Daarom heb ik geluk dat mijn vrouw het oké vindt dat ik regelmatig terugvlieg."

Intussen is Nowe fulltime bezig met AnimSquad, de online animatieschool die hij zelf oprichtte. "Met een eigen bedrijf ben je altijd aan het werk, in je hoofd. Maar er echt mee bezig zijn, dat blijft bij een drietal dagen per week.

"De kracht van AnimSquad is dat je gementord wordt door een van de tiental oud-collega's bij Disney Animation. Dat draait goed, de studenten zijn tevreden. Bovendien zijn we goedkoop, ik heb niet het gevoel dat we mensen uitbuiten. Voor 1.200 dollar krijg je directe toegang tot al hun ervaring, kun je met mensen praten die je werk verbeteren. Had dat maar in mijn tijd bestaan. (lacht) Ik hoef niet zonodig uit te breiden om meer te verdienen. Maar ik hoop er op termijn wel meer variatie in te steken, onder meer door spreekbeurten te doen als woensdag op Anima. Mensen aansteken en mijn ervaring delen."

En misschien keert hij binnenkort toch nog even terug naar zijn grote droom Disney, voor de nieuwe prinsessenfilm Moana. "Niet omwille van het onderwerp, wel voor de regisseurs. Ron Clements en John Musker hebben samen Aladdin gedaan, wat nog altijd een van mijn favoriete animatiefilms is. Met die twee mensen mogen werken, blijft een lege checkbox op mijn bucketlist. Toen ik vertrok vroegen ze me zelfs of ik voor hun film terug wilde komen. Dat streelt mijn ego, natuurlijk."

Anima Festival loopt nog tot zondag 22/2.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden