Dinsdag 26/05/2020

Portret

Matthew Perry, nog één keer terug bij ‘Friends’: ‘Ik had vaak een gruwelijke kater op de set’

Beeld Gijs Kast

Het enorme succes van de tv-reeks Friends (1994-2004) maakte van hem een rijk man, maar erg gelukkig werd hij daar niet van. Matthew Perry, Chandler Bing in de serie, stond aanvankelijk dan ook niet te springen voor een Friends-reünie. ‘Ik wilde per se beroemd worden. Maar succes kan de leegte in je leven niet opvullen.’

“Ik heb een steeds terugkerende droom dat we Friends opnieuw zouden doen en het niemand iets zou kunnen schelen”, liet Matthew Perry in 2017 optekenen door entertainmentmagazine Variety. “Ik maak geen grapje, ik droom dat echt. Als iemand me dus zou vragen voor een Friends-reünie zou ik ‘nee’ zeggen. We zijn op een hoogtepunt geëindigd, we can’t beat it.”

Jarenlang heeft de nu 50-jarige acteur de boot voor een eventuele reboot van de populaire ninetiessitcom weten af te houden. Maar dit jaar is Perry dan toch in zijn grootste nachtmerrie wakker geworden. Want Friends komt terug. De iconische reeks die in 1994 voor het eerst op het scherm te zien was maakt een comeback op de streamingdienst HBO Max, dat ook de rechten voor de originele serie heeft ontfutseld van Netflix. De special moet samen met alle 236 originele episodes van de sitcom de subscribers binnenrijven.

Hoewel de laatste aflevering meer dan vijftien jaar geleden werd uitgezonden, was Friends de voorbije jaren een van de meest bekeken shows op Netflix in de Verenigde staten. Toen het nieuws bekend werd gemaakt dat de serie niet meer beschikbaar zou zijn op de streamingdienst, noteerde Warner Bros Home Entertainment dat de verkoop van fysieke en digitale versies van de tien seizoenen van Friends bijna verdriedubbelde.

De zes acteurs, Jennifer Aniston, Courteney Cox, Lisa Kudrow, Matt LeBlanc, David Schwimmer en ook Matthew Perry zullen terugkeren naar de originele Stage 24 van de Warner Bros Studio Lot in Burbank voor de opnames van een uur durende special die uitgezonden zal worden bij de lancering van HBO Max in mei. Dat wil zeggen dat Mat­thew Perry opnieuw in de huid van Chandler ‘Chan-Chan Man’ Bing moet kruipen, de sarcastische kantoorbediende met bindingsangst en een derde tepel die via humor het leven behapbaarder probeert te maken. Perry voelde naar eigen zeggen meteen affiniteit met het personage. “Chandler is een man die zich heel vaak ongemakkelijk voelt en dat als excuus gebruikt om grappig te zijn. Hij is een uitvergrote versie van mezelf.”

Generation X

Matthew Perry zag op 19 augustus 1969 het levenslicht in Massachusetts, maar nadat zijn ouders nog voor zijn eerste verjaardag uit elkaar gingen, groeide hij op bij zijn moeder Suzanne Marie Morisson in Ottawa, Canada. Hij besloot op 15-jarige leeftijd naar zijn vader, acteur John Bennett Perry, in Los Angeles te verhuizen omdat hij ‘iets met film of theater’ wilde doen.

Zijn ambitie was meteen duidelijk: Perry scoorde rolletjes in series als Growing Pains en Beverly Hills, 90210 en klopte in 1993 op 24-jarige leeftijd aan bij NBC met het zelfgeschreven script van Maxwell’s House, een serie over – we verzinnen dit niet – het leven van een hechte vriendengroep in een grootstad. NBC legde Perry’s schrijven naast zich neer omdat ze net een gelijkaardige reeks hadden aangekocht onder de werktitels Friends Like Us en Six of One. Perry was geprikkeld en nadat hij het script gelezen had overtuigde hij bedenkers Marta Kauffman, Kevin Bright en David Crane om hem auditie te laten doen. “Ik wist vanaf het begin dat het een goede reeks zou worden. Het is een komedie waarin de personages centraal staan, een intelligente show wiens humor en sterkte in de conversaties ligt, niet in de situaties.”

Groepsfoto uit 1994, het eerste jaar 'Friends' (met de klok mee vanaf boven links): Jennifer Aniston als Rachel Green, Matthew Perry als Chandler Bing, David Schwimmer als Ross Geller, Lisa Kudrow als Phoebe Buffay, Matt LeBlanc als Joey Tribbiani en Courteney Cox als Monica Geller.Beeld NBC via Getty Images

Het buikgevoel van Perry zat juist. Van 1994 tot 2004 smulde het publiek van Monica, Phoebe, Rachel, Ross, Joey en Chandler die proberen te leven en liefhebben in miljoenenstad New York. Ze zijn knap, drinken sloten koffie, klagen over hun job en maken van vrienden hun zelfverkozen familieleden lang vooraleer de godsgruwel van het woord ‘framily’ zijn intrede had gemaakt. Friends was, met andere woorden, de perfecte show voor Gen X, de visuele personificatie van wat er nog overeind stond van de American dream in de jaren negentig. Luchtig genoeg om een breed publiek aan te trekken, met een cynisch randje waarmee de reeks zich toch wist te onderscheiden.

Het werd een monstersucces. Voor de laatste twee seizoenen kregen de acteurs zelfs een miljoen dollar per persoon, per aflevering. Prima fondsen voor een prima leven, zo lijkt het, maar Perry denkt niet met weemoed terug aan die zogenaamde hoogdagen. “Ik wou per se beroemd worden. Ik wou de aandacht, de centen, het beste zitje in het restaurant”, vertelde hij over die periode aan The New York Times. “Maar dat gevoel dat je het gemaakt hebt duurde voor mij zo’n acht maanden. Toen begon ik me te realiseren dat succes de leegte in je leven niet kan opvullen.”

‘Insane amount of pills’

In 2013 bekende hij aan People Magazine dat hij die leegte al die tijd had proberen op te vullen met pijnstillers en alcohol. De basis hiervoor werd gelegd in 1997, toen hij na een jetski-ongeluk Vicodin voorgeschreven kreeg. “De dokters zeiden dat ik me snel beter zou voelen. Dat was ook zo. Ik voelde me beter dan ik me ooit al had gevoeld.”

Matthew Perry zou in totaal drie keer opgenomen worden voor verschillende verslavingen aan alcohol en pijnstillers. De acteur bekende dat hij een kwartfles vodka en ‘an insame amount of pills’ per dag achteroversloeg, maar dat hij nooit dronken op de set heeft gestaan. “Wel altijd met een gruwelijke kater”, aldus Perry aan de BBC in 2016. Wanneer hem gevraagd werd naar zijn minst favoriete aflevering, moet Perry toegeven dat hij zich niet meer veel herinnert van seizoenen drie tot en met zes, toen zijn verslavingen het hevigst woekerde.

Foto’s en verhalen van zijn gezondheid en excessen domineerden een tijdlang de tabloids. Zijn gewichtstoename en vervolgens uitgemergeld lichaam, die keer dat hij zijn Porsche in de prak reed of toen hij naar verluidt een prostituee had gesmeekt om pijnstillers, zorgden ervoor dat het beeld van Matthew Perry behoorlijk besmeurd geraakte, ook al wist hij de ziekte steeds de kop in te drukken. Hij kreeg zelfs de Champion of Recovery Award voor zijn strijd en het zichtbaar maken van verslaving.

In 2015 bouwde hij zijn huis in Malibu om tot Perry House, een plek waar mannen met verslaving terecht konden voor hulp. “When I die, I’d like ‘Friends’ to be listed behind helping people”, liet de acteur destijds optekenen door People. Helaas. Perry House sloot de deuren in 2016 en Perry wist het juk van Friends nooit echt van zich af te schudden.

Er zijn natuurlijk wel meer acteurs die niet kunnen ontsnappen aan hun eens iconische rol, maar dat de constante Chandler-referenties Matthew Perry doen terugdenken aan zo’n moeilijke periode zorgden ervoor dat het gebrek aan solosucces extra hard aankwam. “In het tweede deel van mijn leven heb ik geen zin meer in standaard sitcomtelevisie”, vertelde hij aan Variety. “Ik wil donkere, dramatische dingen maken.”

Perry’s grote voorbeeld was Tom Hanks, die na een rol in een sitcom (de eightieskomedie Bosom Buddies) de overstap had gemaakt naar het serieuzere filmwerk. Dat serieuze filmwerk liet echter op zich wachten. Perry werd gecast in romantische komedies als Fools Rush In en The Whole Nine Yards en later ook in tv-series als Aaron Sorkins Studio 60 on the Sunset Strip en The Odd Couple, shows die allemaal redelijk snel gecanceld werden. Ook zijn pogingen om zelf de pen in de hand te nemen – voor de tv-serie Mr Sunshine of het theaterstuk The End of Longing – konden Friends niet overstijgen.

In 2018 werd Perry opgenomen met een geperforeerde maag, een aandoening die vaak voorkomt bij alcoholmisbruik, en verdween hij volledig uit de spotlights. Tot 7 februari 2020, toen de acteur een Instagramaccount aanmaakte en daar prompt 4,4 miljoen volgers wist te verzamelen. Zijn eerste post was een gif van een dansende Chandler, met het bijschrift: ‘Zo enthousiast ben ik om op Instagram te zitten’. De acteur heeft het account vermoedelijk aangemaakt voor de promo van de Friends-reünie waar hij zich al die jaren heftig tegen verzet heeft. Naar verluidt ontvangen de acteurs net geen drie miljoen dollar voor de reboot. Of om het met Chandler te zeggen: Could you * be * any more opportunistic?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234