Zondag 05/07/2020

Interview

Kris Hoflack: "Terroristen kijken niet naar VTM"

Beeld franky verdickt

Exact een maand geleden ontploften bommen op Zaventem en in Maalbeek. Voor nieuwszenders de start van een hectische periode met veel werk en polemieken over gevaarlijke liveberichtgeving en te rooskleurige journalistiek. Kris Hoflack kijkt terug. "Sensatie zal voor ons altijd een aandachtspunt blijven."

"Kijk, na een harde dag werken maakt dit me blij." We zitten halfweg het interview en Hoflack neemt zijn smartphone om een mailtje voor te lezen dat hij van een kijker kreeg die onlangs is overgestapt van Het journaal naar VTMnieuws. In de mail is de man vol lof over de manier waarop VTM over de staking van de luchtverkeersleiders heeft bericht. "Die mensen doen dat spontaan hé, want mijn mailadres staat nergens online."

Na de drukke en woelige weken op nieuwsvlak, die begonnen met de discussie over de live-berichtgeving van de arrestatie van Salah Abdeslam en culmineerden in een YouTube-filmpje waarin de berichtgeving op VRT en VTM over vermeende rellen in Molenbeek vergeleken werd, wil Hoflack voor het eerst terugblikken. Niet om het over de VRT te hebben - "schrijf maar op dat ik niet over hen wil praten" - maar wel over de manier waarop VTM het er de voorbije weken van afbracht.

Met N-VA, die de voorbije weken de VRT-berichtgeving enkele keren onder vuur nam, heeft de openbare omroep al een geduchte tegenstander. Hoflack voelt er weinig voor nog wat olie op het vuur te gieten. Maar uit zijn antwoorden en de onderhuidse prikken richting Reyerslaan blijkt toch dat hij VTMnieuws stukken beter en sneller vindt, en dat het dus Het journaal voorbijgestoken heeft. Daarom ook dat hij met graagte citeert uit zo'n mail van een kijker die Het journaal inruilde voor VTMnieuws.

De voorbije weken waren dan ook erg goed, meent Hoflack. "Toen ik drie en een half jaar geleden aankwam, zat hier een jong en onervaren team. Nu heb ik het gevoel dat dat helemaal ontbolsterd is en dat alles eruit is gekomen. Samen met Nicholas Lataire (hoofdredacteur van VTMnieuws, JDB/PD) heb ik veel tijd geïnvesteerd in evaluatie, discussie en debriefen. Dat werpt zijn vruchten af. De kijker waardeert dat ook zeer. Het enige jammere is dat dit met zo'n triest onderwerp moet gebeuren."

Op de vraag of hij in deze tijden de concurrentie nauwgezetter in het oog houdt, zet Hoflack meteen de toon. "Ik heb nauwelijks naar de concurrentie gekeken, ook al omdat ik geen tijd had."

Kijkt u dan niet wie wanneer eerst was?
"Snel zijn is belangrijk, maar niet allesoverheersend. Ik heb het gevoel dat vooral de andere media er een wedstrijd VTM-VRT van maken. Ik wil de mensen alleen zo goed mogelijk informeren over wat er gebeurt. Ik ga ook niet mee in de strijd om de eerste te zijn. Ik wil gewoon de beste zijn. Al ben ik natuurlijk blij dat we op de eerste rij stonden bij de arrestatie van Salah Abdeslam."

Een toevalstreffer, volgens jullie.
"Het feit dat we wisten dat er iets zou gebeuren, was geen toeval. De avond ervoor wisten we van de vingerafdruk van Abdeslam, maar we hebben dat niet gebracht op vraag van het parket, omdat ze de terroristen op de hielen zaten. We hebben toen gezegd dat we graag op de hoogte zouden blijven van wat verder zou gebeuren. Dat is correct gebeurd."

Het parket heeft daarna gezegd dat er een inval zou komen in Molenbeek?
"Ja, maar niet in welke straat. Maar wij hadden daar natuurlijk journalisten rondlopen, net zoals de VRT en andere media. Het stukje geluk was dat onze satellietwagen net in die straat een parkeerplaats had gevonden. Alle indianenverhalen achteraf kloppen van geen kanten."

Hebt u nooit gedacht dat de terroristen zouden kunnen ontsnappen door het live op antenne gooien van beelden?
"Dat is te veel eer voor VTMnieuws. Ik denk niet dat zij naar ons kijken. Het is ook maar een beeld aan een deur en we zijn beginnen uit te zenden op het moment van de inval, niet een halfuur ervoor."

Het parket en de politie waren helemaal niet blij met de liveverslaggeving bij de arrestatie.
"Ik weet dat niet. De ochtend nadien heeft Peter De Waele (de woordvoerder van de federale politie, JDB/PD) me gebeld om te bevestigen dat hij niemand gevraagd heeft niet live uit te zenden."

Hij pleitte nadien wel voor een gedragscode bij zulke gebeurtenissen. Dat geeft toch aan dat hij niet tevreden is over wat jullie deden.
"De dagen nadien zijn ze allemaal op de redactie gepasseerd: politiebaas Catherine De Bolle, de chef van de Staatsveiligheid, minister Jan Jambon... Niemand heeft iets gezegd. Bij de inval in de flat in Saint-Denis stond de pers er ook op te kijken. Dat was geen probleem, en hier opeens wel.

"Natuurlijk zal er altijd een spanningsveld zijn tussen wat de politie doet en wat wij doen. Maar wij respecteren altijd de perimeter en brengen de mensen in de actie nooit herkenbaar in beeld. Dat lijkt me evident. De lockdown in Brussel eind vorig jaar hebben we ook gerespecteerd, hoewel je daar vanuit journalistiek oogpunt veel vragen over kunt stellen. Dat is eigenlijk een vorm van preventieve censuur. We zijn daarin meegegaan na een goede uitleg van de politie. Maar als de politie nu rond de tafel wil zitten, wil ik dat gerust doen."

Beeld franky verdickt

In het verleden keek de kijker massaal naar de VRT bij grote nieuwsmomenten. Had u de voorbije weken het gevoel mee te spelen?
"Ja. Nu zijn er twee evenwaardige nieuwsspelers op tv, die aan elkaar gewaagd zijn wat betreft informatie en cijfers."

De VRT bereikt toch nog altijd veel meer mensen?
"Het is ook hun corebusiness om groter te zijn. Maar ons extra nieuws twee weken geleden, over de arrestatie van Abrini, haalde 950.000 kijkers. Meer dan Het journaal om 19 uur. Zij hebben op de dag van de aanslagen 3,2 miljoen mensen bereikt, wij bijna 2,3 miljoen mensen. Dat is nog altijd geweldig veel.

"Ik zag pas nog een onderzoek over het publiek van de VRT, dat ondanks vele verjongingspogingen ouder en ouder wordt. Dan ben ik misschien iets minder groot, maar ik werk wel liever bij de zender die jonge mensen en gezinnen bereikt."

Moet u bij het vergelijken van het aantal jonge kijkers geen rekening houden met Het journaal om 20 uur en het laatavondjournaal van de openbare omroep? Die nieuwsuitzendingen bereiken ook heel wat jonge kijkers, argumenteren ze aan de Reyerslaan.
"Natuurlijk zullen ze met al hun programma's samen meer jonge mensen bereiken. Dat lijkt me nogal logisch. Als ik alle programma's van VTM bij elkaar tel, zullen wij misschien meer jongeren bereiken.

"Ik heb geen enkele moeite om toe te geven dat ze de grootste zijn. Maar je kunt niet blind zijn voor het feit dat we op alle vlakken een evenwaardige speler zijn geworden en door iedereen gewaardeerd worden."

Mist VTM geen laatavondnieuws? Dat zou een extra service voor de kijker zijn.
"Ik heb die nood nooit gevoeld. In online tijden zit je in een constante nieuwsstroom, behalve bij grote momenten. Als ik al van iets droom, is het van een ochtendnieuws met ook weer en verkeer en zo. Vroeger zei ik altijd dat er in Europa twee landen zonder ochtendshow zijn: Albanië en wij. Ondertussen heeft zelfs Albanië een ochtendshow. Ik zou het veel toffer vinden dat in Vlaanderen op de kaart te zetten."

Zat de toon van VTMnieuws de voorbije weken goed?
"Eigenlijk wel. Ook daar hebben we grote stappen gezet. In het verleden hadden we er soms moeite mee."

Er was vroeger te veel sensatie?
"Sensatie zal voor ons altijd een aandachtspunt blijven. De socialisten moeten sinds Frank Vandenbroucke voorzichtig zijn met geld, de tjeven sinds Johan Van Hecke met vrouwen en wij met sensatie. Wij komen nu eenmaal uit de traditie. VTMnieuws is jarenlang te sensationeel geweest. Het duurt even om dat kwijt te raken. Maar we hebben de voorbije jaren wel geweldig grote stappen gezet. De toon zit nu veel juister."

Hebt u het filmpje van Frank Thevissen gezien, waarin hij jullie berichtgeving over vermeende rellen in Molenbeek vergeleek met die van de VRT? De VRT zou de rellen volgens hem verzwegen hebben.
"Welk filmpje?" (lacht)

Kunt u zich vinden in zijn vergelijking?
"Ik steun Björn Soenens helemaal in dezen (lacht). Nee, ik heb dat filmpje bekeken en ik vond dat oké. Er werd in gemonteerd, maar dat doen we ook in onze stukken. Het was niet onaardig gemaakt. Ik ken Thevissen niet, maar hij wordt te makkelijk weggezet als de ontslagen professor. Hij is na een persoonlijk conflict opzijgeschoven aan de VUB. Dat is geen argument in dezen."

Heeft hij gelijk door te stellen dat de VRT de feiten rooskleuriger voorstelde?
"Ik heb niet naar de VRT gekeken. Ik heb onze berichtgeving gezien en daarna een uitvoerig verslag van Karel Lattrez gekregen. Dat is een goed journalist en ik twijfel niet aan hem. Ik geloof dat hij het juiste beeld heeft gebracht."

Dus stelde de VRT het rooskleuriger voor?
"De VRT stelde het anders voor."

De politie zei vorige week ook dat er geen rellen waren.
"Waar gaan we naartoe als journalisten alles geloven wat de politie zegt? De politie heeft gesproken. Point final. Gedaan. En dat is allemaal maar normaal? Het hangt ook af van de definitie van rellen. Als er met stoelen en stenen wordt gegooid, zijn dat in mijn ogen rellen. Of moeten we het normaal vinden dat er stenen langs je oren vliegen als je in Molenbeek bent?"

Waren jullie bij VTM blij met dat filmpje?
"Jullie duwen ons altijd in de vergelijking met de VRT, maar we zijn twee verschillende nieuwsuitzendingen die je volgens mij zelfs niet meer kunt vergelijken. Om te leren kijk ik veel liever naar wat er in het buitenland gebeurt."

Hoe verschilt VTMnieuws van Het journaal?
"Ik denk dat we nog altijd meer de vragen stellen die de kijkers zich stellen. Uit alle onderzoeken blijkt dat de VRT nog altijd als institutioneler gepercipieerd wordt, en wij als sensationeler. (lacht) Wij brengen het nieuws veel meer vanop de eerste rij, terwijl de VRT vaker op de studio terugplooit, waar journalisten en experts uitleg komen geven. Ik laat de mensen liever het nieuws meemaken. Met als meest extreme voorbeeld het bezoek van Obama vorig jaar. Bij ons zie je dat beeld, bij hen zie je iemand uitleg geven. Dat is het verschil."

Vorige week was er nog wat vrolijkheid over een item bij jullie waar de reporter vanuit een hotelkamer verslag bracht over drie mannen die hadden gedreigd zich op te blazen. Dat bleek een valse melding te zijn van dronkelieden. Sla je dan niet te ver door in het nieuws vanop de eerste rij brengen?
"What can I say? Af en toe sla je de bal mis. En op zich is dat niet erg. Op onze website heb ik een pagina 'Kris Hoflack antwoordt', waar we dingen rechtzetten en ons excuseren voor fouten. Dat is een poging tot een vorm van meer volwassen journalistiek. Er zullen altijd vergissingen gebeuren, maar je moet de moed hebben die toe te geven. Je maakt altijd fouten."

VTMnieuws krijgt soms de kritiek dat het te lief is voor N-VA. Fernand Van Oostende, een ex-hoofdredacteur van VTM, tweette deze week nog na de rel rond Jan Jambon 'dat het nieuws op VRT-radio en -tv minder pro-N-VA is dan VTMnieuws'.
"Ik hoop dat iemand me tegenhoudt om zulke onverstandige dingen te zeggen als ik oud ben."

Hij is niet de enige die dat zegt.
"Je hoort ook dat de VRT een rood nest is. Toen ik er was, was dat ook niet zo. Bart De Wever en N-VA krijgen aandacht, ja, maar dat is logisch. De Wever is burgemeester van Antwerpen en voorzitter van een partij die twee keer zo groot is als de andere partijen. De N-VA heeft ook zichtbare ministersposten in tijden van vluchtelingen en terreur. Maar er is geen één-op-één-band. Ik heb gisteren nog een ongeruste sms van zijn woordvoerder gekregen omdat we de Antwerpse criminaliteitscijfers niet gebracht hebben in het middagnieuws.

"Het is ook een verwijt dat ik al mijn hele leven hoor. Leterme, Stevaert, Verhofstadt, Dedecker... Er is altijd wel iemand die zogezegd te veel aandacht krijgt. Maar uiteraard zijn we geen N-VA-zender, en met een beetje goede wil geloof ik niet dat de VRT een rode zender is."

Als vooral de rechterzijde het filmpje van Thevissen deelt, versterkt dat impliciet toch het beeld dat N-VA en VTM een front vormen tegen de Reyerslaan?
"Dat is toch alleen zo in de geest van perfide journalisten? Dat zijn indianenverhalen. Er is geen complot. Ik heb Bart De Wever al drie maanden niet gezien of gehoord."

Beeld franky verdickt

U was onlangs in de running om CEO te worden bij de VRT. Hoe heeft VTM daarop gereageerd?
"Ik heb nooit gesolliciteerd, maar die headhunter heeft me gevraagd eens te komen spreken. Als men je vraagt voor een topjob in de media, ga je toch praten? Dat doet elke verstandige mens. Ik ben daar ook altijd zeer open over geweest met mijn bazen, en dat was geen probleem. We hebben daar een volwassen gesprek over gehad en ik heb hun correcte houding zeer geapprecieerd."

De Vlaamse regering koos met Paul Lembrechts voor een CEO zonder ervaring in de media. Vindt u dat een goede keuze?
"Moet ik daar nu over oordelen? Dat is een risicovolle keuze, denk ik, maar ik mag hopen dat de Vlaamse regering weet wat ze doet. We zullen die mens het voordeel van de twijfel geven.

Het streelt je ijdelheid dat je gevraagd wordt, maar langs de andere kant is het nog altijd De Persgroep (samen met Roularta eigenaar van VTM, JDB/PD) waar het gebeurt in de media. De Persgroep is ondertussen duizend keer groter dan de VRT. Christian Van Thillo heeft de gewoonte om één of twee keer per jaar al zijn hoofdredacteurs en directeurs samen te roepen. Je moet eens zien met je wie allemaal kunt praten: de Volkskrant, Trouw, Humo, De Tijd, De Morgen, Het Parool... Bovendien is dit ook een solide financiële groep, waar weinig andere Europese mediabedrijven naast kunnen staan."

U had dus geen moeite om u terug op te laden en naar de Medialaan te rijden?
"Nee. Ik zou liegen als ik zeg dat ik niet ontgoocheld was toen ik hoorde dat ik niet in aanmerking kwam; dit glijdt niet zomaar van je af. Maar die ontgoocheling heeft geen 24 uur geduurd. Ik heb er zelfs niet van wakker gelegen."

U blijft dus nog een tijdje bij VTMnieuws?
"Het is een geweldig bedrijf, dat de voorbije jaren straffe dingen heeft gedaan, en het is de beste redactie waarmee ik ooit gewerkt heb. Bovendien zijn er nog veel projecten. Mobile zal echt voor een revolutie zorgen. Steeds meer mensen krijgen zo hun nieuws binnen via Facebook, Twitter, Instagram, Snapchat... Dit worden de voornaamste nieuwsbronnen voor veel mensen. De uitdagingen zijn gigantisch en ik wil daar graag aan meewerken. Een businessmodel is er nog niet, maar de toekomst ligt daar. Als je daar niet op inzet als nieuwszender, ben je over vijf jaar dood.

"Aan de andere kant heb ik er ook altijd van gedroomd om me op een berg in Spanje terug te trekken en te schrijven. Dat blijft mijn eerste liefde, maar voorlopig is het nog niet aan de orde."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234