Zaterdag 27/02/2021

PostuumJohnny Ronaldo

Johnny Ronaldo sterft: ‘Hij was eigenlijk een kleine jongen die grootse avonturen heeft beleefd’

Jan Van den Broeck, aka Johnny Ronaldo. In Muizen heeft hij mee de Damiaanactie uit de grond gestampt. Beeld David Legreve
Jan Van den Broeck, aka Johnny Ronaldo. In Muizen heeft hij mee de Damiaanactie uit de grond gestampt.Beeld David Legreve

‘A real cowboy dies in his boots’, en zo zal Jan Van den Broeck, beter bekend als Johnny Ronaldo, ook worden herinnerd. De oprichter van Circus Ronaldo overleed op 87-jarige leeftijd. ‘Hij is nooit echt volwassen geworden. Hij is altijd blijven dromen.’

“Ik moest kiezen: de zee of het circus. Ik wilde eigenlijk varen, niks anders. Mocht niet van mijn moeder, ook niet van het leger, blijkbaar. Ik kreeg tbc en moest naar Zwitserland. Naar de verse lucht. Maar het werd dus het circus. De grote verhalen van mijn grootvader, die legendes, maakten me warm.”

Dat zei Jan Van den Broeck, negen jaar geleden in deze krant, in een artikel over het veertigjarige bestaan van Circus Ronaldo. Dat werd in 1971 opgericht door de broers Jan en Herman Van den Broeck, geboren in het Mechelse Muizen. De eerste noemde zich Johnny Ronaldo, lang voor het gelijknamige Braziliaanse fenomeen op voetbalvelden goochelde. “Ik heb mijn naam in Ronaldo veranderd”, vertelde Johnny twee jaar geleden aan Gazet van Antwerpen, “omdat er in Frankrijk gelachen wordt als je zegt dat je Van den Broeck heet.”

De vijftigste verjaardag van Circus Ronaldo zal de oprichter niet meer meemaken. Johnny Ronaldo overleed op 87-jarige leeftijd. Maar zijn kinderen en kleinkinderen zetten het familieverhaal verder. “Het circus, dat is mijn leven, ons leven, dat van de Ronaldo’s”, stelde hij. En dat was al zo sinds 1842. “Mijn betovergrootvader was een circusartiest die met een commedia dell’arte-artieste huwde”, herinnerde hij zich in Gazet van Antwerpen. “Samen brachten ze een soort mengvorm. Ik heb dat verhaal altijd aan mijn zonen verteld.”

Stelletje musketiers

Dat herinnert ook zijn zoon, Danny Ronaldo, zich vandaag. Onder impuls van die verhalen liet hij het circus in de jaren 90 evolueren van het grote spektakel naar een meer subtiele mengvorm met theater. “Dat is de evolutie”, vertelde Johnny daarover in De Morgen. “Un pour tous, tous pour un, dat zijn de Ronaldo’s, een stelletje musketiers. Waarom zou ik daar moeilijk over doen?”

Maar het afscheid van zijn paarden was voor Johnny Ronaldo, toch meer cowboy dan musketier, toch een emotioneel moment. “In ‘99 heb ik m’n laatste paardenact gedaan. Danny bouwde aan een nieuwe show en wilde geen paarden meer. Gedaan ermee. Die laatste show, in Hasselt, daar stond ik te trillen achter het doek”, klonk het. “Ik moest binnenkomen met mijn zadel in de hand, om dan een ritje te maken. Ik huilde bijna. Het doek naar omhoog. Laatste keer te paard. Zo veel volk en ik voelde me zo eenzaam. A real lonesome cowboy.

Een cowboy is hij altijd gebleven: zijn scherpschutter-act keerde nu en dan terug in de Ronaldo-voorstellingen. “Zelfs tot nu bleef hij hopen dat hij bij onze volgende kerstvoorstelling in New York kon optreden”, zegt zijn zoon. Want Circus Ronaldo is vandaag een internationaal fenomeen, met voorstellingen over heel de wereld. “Hij ging mee tot in Australië en Nieuw-Zeeland. Hij genoot ervan dat hij nog zulke reizen kon maken.”

Heilige plaatsen

Tegelijk is hij zijn geboortestad nooit vergeten. Danny: “Mechelen en Muizen waren voor hem heilige plaatsen. Op de mast van de tent hoorde een vlag, zoals bij een schip. Dat was altijd de Mechelse vlag. Mechelen was zijn thuishaven. En in Muizen heeft hij mee de Damiaanactie uit de grond gestampt.”

Over alle jaren heen haalde Johnny Ronaldo tienduizenden euro’s op voor dat goede doel, al ging zijn eigen gezondheid ondertussen achteruit. Tien jaar geleden werd hij getroffen door keelkanker, waarna een stemband werd verwijderd. Deze zomer kreeg hij voor de tweede keer een beroerte. “Daarvan is hij niet goed hersteld”, legt Danny uit, waardoor zijn vader vooral aan zijn bed bleef gekluisterd. “Als je je hele leven de vrijheid hebt geproefd, is dat geen leven.”

“A real cowboy dies in his boots”, zei hij elf jaar geleden. En hij zal in zijn cowboy boots begraven worden, zegt zijn zoon vandaag. “Eigenlijk is hij nooit volwassen geworden. Hij is altijd blijven dromen. Hij is een kleine jongen die grootse avonturen heeft beleefd.” 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234