Zaterdag 10/04/2021

PortretActeur John David Washington

John David Washington, de zoon van Denzel die zijn acteertalent verstopte

John David Washington en Zendaya in 'Malcolm & Marie' op Netflix. Beeld DOMINIC MILLER/NETFLIX © 2021
John David Washington en Zendaya in 'Malcolm & Marie' op Netflix.Beeld DOMINIC MILLER/NETFLIX © 2021

Als 2020 iéts van waarde voortbracht, dan wel John David Washington, die zich in Tenet opwierp als de nieuwe leading man van Hollywood en nu op Netflix schittert in Malcolm & Marie. Op zijn 36e bewijst hij dat hij het acteertalent van zijn vader Denzel geërfd heeft – al verstopte hij dat jarenlang zorgvuldig onder een American football-helm.

et moet een eenzaam gevoel geweest zijn: John David Washington was afgelopen zomer de enige acteur die in de (tijdelijk heropende) bioscopen op de affiche van een blockbuster prijkte. Hij speelde de hoofdrol in Christopher Nolans duizelingwekkende actiethriller Tenet, de eerste – en meteen ook laatste – megaproductie die tijdens de coronapandemie op het grote scherm werd losgelaten. Dat Washington door die omstandigheden geen concurrentie van meer gevestigde filmsterren moest dulden in de bioscoop, was haast symbolisch: hij is de new kid on the block, de volgende leading man van Hollywood.

Een echte verrassing is dat niet, als je zijn stamboom kent. Zijn vader is Denzel Washington, bekroond met twee Oscars, en zodanig bekend dat hij meestal gewoon bij zijn voornaam wordt genoemd. “Een schermtitaan buiten categorie”, schreef The New York Times toen het Washington Sr. tot beste acteur van 21e eeuw uitriep. Je zou voor minder bang zijn om in de voetsporen van je vader te treden.

Op zijn zesde leek de kleine John David, de oudste van vier kinderen, voorbestemd om te acteren. Hij verslond thuis films op VHS, en toen Spike Lee hem een klein rolletje liet spelen in de slotscène van Malcolm X – de biopic waarin Denzel de hoofdrol had – krijste hij zijn tekst met zoveel overgave dat de regisseur hem tot zeven keer toe moest vragen om de take opnieuw te doen, maar dan rustiger. “Eigenlijk wilde ik altijd al doen wat mijn vader deed”, vertrouwde John David Washington toe aan The Wall Street Journal.

Achillespees

Toch zou het na Malcolm X meer dan twee decennia duren voordat hij opnieuw acteerde. En dat was helemaal zijn eigen keuze. Ergens in zijn tienerjaren besloot Washington namelijk dat hij uit de reusachtige schaduw van zijn vader wilde treden. “Ik zag dat mensen anders tegen me deden wanneer ze ontdekten wie mijn vader was”, vertelde hij aan modewebsite Mr. Porter. “Ik loog dan ook vaak dat mijn pa bouwvakker was, of in de gevangenis zat. Anders dacht ik dat mensen me nooit serieus zouden nemen.”

Washington wilde méér zijn dan ‘de zoon van Denzel’. Acteren was dan ook het laatste waaraan hij zijn leven wilde wijden. De sportwereld – waar hij niet van nepotisme verdacht kon worden – moest het canvas worden waarop hij zijn eigen naam zou schrijven: Washington verdrong zijn artistieke kant en smeet zich ten volle op American football. “Ik verstopte me, ik speelde een footballtypetje”, zei hij daarover in The Wall Street Journal. “Ik zette letterlijk een helm op om mijn gezicht te verbergen.”

Het gelaat waarin anderen voortdurend te trekken van zijn vader bespeurden, verdween uit beeld, en Washington liet de rest van zijn lichaam spreken: als running back in het team van Morehouse – waar hij zijn ploegmaats op het hart drukte dat de identiteit van zijn vader geheim moest blijven – brak hij looprecords. In 2006 maakte hij de overstap naar het professionele circuit, de NFL.

Washington aan het werk in 'Tenet' van Christopher Nolan. Beeld AP
Washington aan het werk in 'Tenet' van Christopher Nolan.Beeld AP

Na enkele matig succesvolle jaren bij verschillende teams kwam er een abrupt einde aan zijn carrière als footballspeler, toen zijn Achillespees in 2013 knapte tijdens een training. Washington, 28 toen, wist meteen dat het over en uit was. Al zou hij ook daarna nog een hele tijd in de rol van footballspeler blijven hangen – maar dan in een fictieserie.

Toen een casting director hem uit het niets opbelde met de vraag of hij geen zin had om auditie te doen voor Ballers, een HBO-reeks over professionele footballspelers, aarzelde Washington. Maar dat het kriebelde, kon hij voor zichzelf niet ontkennen. In Esquire vertelde hij hoe hij voor de auditie uitgebreid oefende met zijn moeder Pauletta Pearson, die ook actrice is. Maar voor zijn vader hield zijn plannen angstvallig geheim. Pas wanneer hij de rol van Ricky Jerrett in Ballers ook effectief kreeg, deed hij bij Denzel zijn coming-out: hij was eindelijk klaar om acteur te worden.

Sprint naar de top

Lopen op het veld lukte misschien niet meer, maar in de filmwereld sprintte Washington in geen tijd naar de top. Terwijl hij een van zijn eerste filmrollen opnam, naast Robert Redford in The Old Man & the Gun, liep er een sms’je binnen van Spike Lee – diezelfde Lee die hem in 1992 zijn debuutrolletje had geschonken. “Yo, dit is Spike, bel me.” De cirkel was rond. Washington kreeg de hoofdrol in Lee’s maatschappijkritische komedie BlacKkKlansman, en verbaasde de hele wereld met zijn onmetelijke charisma. “Toen die film in Cannes de Grand Prix van de jury kreeg, ben ik in de auto beginnen te huilen als een baby”, biechtte Washington op aan The Times. “Die tranen stonden voor wat ik al mijn hele leven wilde. Ik werd eindelijk erkend als John David de artiest, niet de zoon.”

Door de pandemie had Tenet vorig jaar niet de voorziene impact, maar dat Washington gelanceerd is als regelrechte Hollywoodster, staat buiten kijf. Zijn vertolking in Malcolm & Marie, het kleinschalige Netflix-drama dat hij tijdens de lockdown opnam met de eveneens erg gegeerde actrice Zendaya, zou hem volgens kenners zijn eerste Oscar-nominatie kunnen opleveren.

Malcolm & Marie is vanaf vandaag te zien op Netflix.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234