Vrijdag 13/12/2019

Big in the usa

'Ik liet mijn baard staan en plots was ik hot'

Paul D'Hooghe beleeft met zijn rol in 'Sin City Saints' zijn eigen American Dream. Beeld KOS

Move over, Matthias Schoenaerts! Opnieuw maakt een Vlaamse acteur furore in de VS. In 2002 vertrok Paul D'Hooghe naar LA. Vandaag heeft 'Paul Duke' een hoofdrol beet in een topserie, goed voor miljoenen kijkers.

De wereld op zijn kop. Bij ons kent geen mens Paul Duke (né D'Hooghe), maar vraag het in de Verenigde Staten en ze zullen zeggen: "famous Belgian actor". Als D'Hooghe op straat loopt, wordt hij herkend. En 'workouts' gaan doen in Gold's Gym in Venice Beach, waar ook Mickey Rourke, Arnold Schwarzenegger en Jean-Claude Van Damme komen, lukt niet meer zonder te worden aangesproken. Dat laatste wel nog maar sinds een paar weken. Want sinds D'Hooghe een hoofdrol te strikken kreeg in Sin City Saints, een achtdelige reeks over een basketploeg, gaat het hard.

Nochtans: D'Hooghe is jurist. Van moetens. Omdat zijn ouders er zó op aandrongen dat hij een diploma zou halen, studeerde D'Hooghe rechten aan de unief van Gent. Op één voorwaarde: dat hij nadien zijn acteerdroom mocht najagen. "Al sinds ik tiener was, zat ik elk weekend in de toenmalige Decascoop in Gent", zegt D'Hooghe. "Ik keek er de ene Amerikaanse film na de andere. Clint Eastwood, Charles Bronson, Stallone en Schwarzenegger: ik zag ze allemaal."

Dank de baard

Nog geen twee maanden was het obligate diploma binnen, of D'Hooghe begon aan het volgende hoofdstuk in zijn leven, waar hij wél zijn hele hart en ziel in legde: een toneelopleiding aan De Kleine Academie in Brussel. Na een jaar wist hij genoeg. Buitenstaanders verklaarden hem voor gek, maar zijn leraars geloofden in hem en hij vertrok naar Hollywood.

"Met niets ben ik vertrokken", zegt hij. "Het was 4 januari 2002. 9/11 was nog maar net gebeurd. En daar stond ik dan. Compleet verloren was ik. Ik had niet eens een auto. Ik kon niet eens iets huren of kopen. Drie maanden heb ik rotjobs gedaan in het zwart. Tot ik eindelijk een tweedehandswagen kon kopen en mobiel werd." De jaren die volgden, zaten tjokvol. Overdag: acteerlessen, lessen 'accentreductie', audities en spieren kweken in de bekendste sportclub van California. 's Nachts: portier spelen in nachtclubs.

Af en toe mocht hij opdraven in een reclamecampagne. Soms eens een kleine rol in een film of een serie, maar het grote werk bleef uit. Tot: de baard. "Voor een rol in een actiefilm had ik hem laten groeien. Plots bleek ik 'interessanter'. Er kwamen meer audities, en voor reclamecampanges kwamen onder meer Nike en het biermerk Miller Lite aankloppen."

D'Hooghes nieuwe looks waren een schot in de roos, en dat merkten ook de makers van de reeks Sin City Saints op. D'Hooghe was perfect als de Servische bad boy die ze zochten. Twee meter groot, atletisch gebouwd, kaal en - belangrijk! - een baard. Nog dezelfde week zat hij op het vliegtuig naar Las Vegas voor acht weken opnames.

Eén probleem wel: "Ik kon niet basketten. Een vriend heeft me een spoedcursus gegeven. Ik was een ramp. Maar ik was ook ambitieus. Het moest lukken. Tegen het einde van de opnames scoorde ik zelfs driepunters. (lacht)"

Buzz

Eind maart werd Sin City Saints gelanceerd. Dat gebeurde op Yahoo Screen, de grote Amerikaanse tegenhanger van Netflix. Yahoo Screen schrijft met Sin City Saints geschiedenis, want het is de eerste reeks die het in eigen productie maakt. Het bereik van de serie is gigantisch. Alleen al in de VS heeft Yahoo miljoenen abonnees. En al is de reeks nog maar een paar afleveringen ver, de eerste recensies zijn lovend. "Er is veel buzz rond. Wie het gezien heeft, noemt het fantastisch."

Dertien jaar wachten: toen Paul D'Hooghe in Gent vertrok had hij het anders gezien. Maar nu dé rol er eindelijk is, was het elke auditie waard. "Ik heb veel bewondering voor Matthias Schoenaerts. Hij is iemand die zich eerder door de kwaliteit van producties heeft laten leiden dan door het mogelijke commerciële succes. Ik hoop hetzelfde pad te bewandelen."

En mocht dat pad hem ooit in thuisland België brengen: waarom ook niet? "Ik kom nog één keer per jaar naar België. Want hoe hoger op de ladder, hier in de States, hoe minder echte vrienden je hebt. In Gent ben ik gewoon 'de Pol', zoals vroeger. Ik ben onder de indruk van de kwaliteitsfilms die in België de laatste jaren gedraaid worden. Dus mocht de juiste rol zich aanbieden? Je weet nooit."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234