Donderdag 20/02/2020

Media

Hoe wist showbizzsite TMZ nog vóór zijn familie dat Kobe Bryant omgekomen was?

De Amerikaanse showbizz-website TMZ van Harvey Levin wist als eerste dat de basketbalster Kobe Bryant overleed.Beeld Getty Images

Hopelijk klopt het niet. Dat is telkens het gevoel wanneer TMZ als eerste bericht over het overlijden van een wereldster. Na Michael Jackson (2009), Whitney Houston (2012) en Prince (2016) wist de showbizzwebsite dit keer bijzonder snel dat Kobe Bryant was verongelukt.

“Het zou van een extreem gebrek aan respect getuigen mocht je te weten komen dat je geliefde verongelukte en dat je dat nieuws van TMZ moet vernemen.” Volgens CNN haalde sheriff Alex Villanueva uit naar de website van TMZ tijdens de persconferentie, waarop hij aan de aanwezige journalisten nog niet kon bevestigen of de Amerikaanse bastketbalster in de neergestorte helikopter zat.

TMZ had daar niet op gewacht. Om 14.24 uur plaatselijke tijd, nog voor de persconferentie, stuurde de entertainmentwebsite een brekend nieuwsfeit de wereld in: Kobe Bryant is omgekomen. 

In het nieuwswereldje gaan op dat moment alle alarmbellen af: TMZ heeft er op dat vlak nog nooit naast gezeten. Toch wordt er iedere keer een slag om de arm gehouden. Is TMZ wel te vertrouwen?

In 2009 waren zij de allereersten die over de dood van Michael Jackson berichtten. Het duurde nog zeventien minuten vooraleer het nieuws op andere websites verscheen. Meer dan een kwartier is een eeuwigheid in digitale nieuwstijden. Ook bij het overlijden van Whitney Houston (2012) en Prince (2016) waren journalisten van TMZ er als eersten bij. Hoe doen zij dat toch?

Veiligheidsagenten

In een interview met Fox News uit 2014 keek oprichter Harvey Levin op van de vraag. “Het is zo grappig dat mensen me dat telkens vragen. Wij zijn een nieuwsorganisatie. Dat is wat we horen te doen.” Een uitgebreid profiel in The New Yorker uit 2016 geeft een opmerkelijke inkijk in het leven en werk van Levin en zijn TMZ. De drie letters staan trouwens voor ‘Thirty Mile Zone’, een bijnaam voor de Amerikaanse entertainmentindustrie.

Omstanders bij de crashsite van Kobe Bryants helikopter in Calabasas, Californië. TMZ stuurde als eerste het nieuws de wereld in.Beeld Photo News

Het showbizzmerk bouwde een indrukwekkend netwerk uit vol advocaten, reality-tv-sterren, medewerkers in rechtbanken en andere figuren die van pas kunnen komen om hen van gevoelige informatie te voorzien.

Zo was het een van de eerste hulpverleners ter plaatse die in 2009 meteen contact opnam met TMZ toen hij een overleden Michael Jackson aantrof. Het nieuws werd dan bevestigd via persoonlijke veiligheidsagenten van Jackson en zijn vader. Achttien minuten nadat Jackson zijn laatste adem uitblies, stond het nieuws online.

Bronnen betalen

TMZ hanteert een bedenkelijke strategie om bronnen aan zich te binden: het betaalt hen voor nieuws en tips. Een praktijk die andere nieuwsmerken liever niet aanwenden. De organisatie van Levin vindt dan ook van zichzelf dat het zowel een nieuwsmedium als een inlichtingendienst is. 

In een radio-interview in 2013 liet Levin verstaan dat zijn manier van journalistiek bedrijven even rigoureus gebeurt als elke andere vorm. “Je kunt me met mijn organisatie in Afghanistan zetten. Ik zou er net dezelfde principes gebruiken zoals ik doe om het leven van Britney Spears te coveren.”

TMZ zou volgens verschillende Amerikaanse media in 2015 250.000 dollar betaald hebben voor een filmpje waarin te zien is hoe de zus van Beyoncé, Solange, haar schoonbroer Jay Z aanvalt in een lift van een hotel in New York. Het magazine The New Yorker betwijfelde dat en hoorde binnen TMZ dat het om een bedrag ging dat stukken lager lag, rond de 5.000 dollar.

Levin zelf begrijpt niet dat zulke praktijken in vraag gesteld worden door andere Amerikaanse mediaorganisaties. “Daar is niks mis mee. De video is de video. Wat maakt het uit dat je daarvoor betaald hebt?”

Wie de precieze bron is van het nieuws over Kobe Bryants ongeluk is niet duidelijk. TMZ beroept zich daarvoor op het brongeheim. Ondertussen heeft de website de geluidsfragmenten van in de controletoren weten te bemachtigen, waaruit blijkt dat de helikopter met Bryant veel te laag vloog.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234