Maandag 16/09/2019

Portret

Hij bouwde een rijk op miserie: David Pecker, baas van 'National Enquirer' en vriend van Trump

David Pecker. Beeld NYT

Hij werd in 1951 geboren in de New Yorkse wijk The Bronx als zoon van een metselaar en een huisvrouw, vandaag is hij de baas van het machtigste roddelimperium van de VS. David Pecker maakte zijn American dream waar en ziet een zielsverwant in die andere volkse New Yorker die zegt waar het op staat: Donald Trump.

David Pecker, de baas van het roddelbladenimperium American Media Inc., was heel duidelijk toen journalist Jeffrey Toobin van The New Yorker hem in 2017 vroeg hoe het zat met die voormalige Playmate die zei een affaire met Donald Trump te hebben gehad. Pecker had deze Karen McDougal 150.000 dollar en een column gegeven - maar dan moest ze wel haar mond houden. "Ik wilde haar graag in een van mijn bladen", zei Pecker. "Onder één voorwaarde: als ze eenmaal onderdeel was van het bedrijf, dan kon ze in de buitenwereld niet meer doorgaan met het bekritiseren van Trump en American Media.”

De president van de Verenigde Staten en Amerika's machtigste roddelimperium, in één adem genoemd. Toobin wees hem er verbaasd op dat het bekritiseren van president Trump niet hetzelfde was als het bekritiseren van American Media. "Voor mij wel", zei Pecker. "Die man is een persoonlijke vriend van mij."

Afgelopen week dook Pecker weer op in een affaire die aan Trump raakt. Jeff Bezos, de steenrijke oprichter van Amazon en eigenaar van The Washington Post, beschuldigde hem van afpersing. Bezos publiceerde de e-mails die hij van Peckers rechterhand Dylan Howard had gekregen. Die dreigde ermee compromitterende foto's van Bezos en zijn minnares vrij te geven - tenzij Bezos zou ophouden met zijn onderzoek naar American Media. Bezos had een privédetective ingeschakeld om uit te zoeken hoe de National Enquirer, Peckers vlaggenschip, eerder aan sms'jes tussen hem en zijn minnares was gekomen.

Het voorstel van Pecker: Bezos moest openlijk verklaren dat de National Enquirer geen politieke motieven had voor de publicatie van de verhalen over Bezos. Waarmee Pecker dus suggereerde dat hij wel degelijk politieke motieven had gehad.

Wat kunnen die zijn geweest? Pecker en Trump zijn twee handen op één buik - en daar is de afgelopen jaren een derde hand bij gekomen, namelijk die van kroonprins Mohammed bin Salman, de facto de leider van Saudi-Arabië, met wie zowel Pecker als Trump graag zaken doet. Ook Bin Salman heeft het aan de stok met Bezos' The Washington Post, sinds de Saudi's zijn columnist Jamal Khashoggi uit de weg ruimden.

Het openbaar ministerie in New York onderzoekt Bezos' aantijgingen, stelden verscheidene media dit weekend. Het is mogelijk dat Pecker, die in december beloofde met de justitie samen te werken in de affaire-McDougal, de voorwaarden van die afspraak heeft geschonden. Hij moest zich drie jaar onthouden van illegale activiteiten, en afpersing (als het afpersing is) zou daar zeker onder vallen.

Beschermde status

Ronan Farrow, de journalist die de seksuele misdragingen van filmproducent Harvey Weinstein onthulde, zei vrijdag dat Pecker eerder probeerde ook hem af te persen. Pecker en Weinstein zijn goed bevriend en Pecker heeft Weinstein altijd geholpen beschuldigingen uit de media te houden (het zogeheten catch and kill, wat ook met het verhaal van McDougal gebeurde).

Pecker, met een snor die ergens tussen die van Magnum en een pornoster in zit, is een Amerikaan uit andere tijden - toen de Amerikaanse droom nog bereikbaar was voor jongens van eenvoudige afkomst, zeker als je hard wilde werken en niet al te veel scrupules had.

Hij werd in 1951 geboren in The Bronx als zoon van een metselaar en een huisvrouw, in zo'n typische Italiaans-Joodse buurt van het naoorlogse New York (hij is Joods, maar spreekt nog altijd Italiaans). Op zijn 16de ging hij na de dood van zijn vader als scholier de boekhouding doen voor lokale bouwbedrijven. Hij studeerde voort en werd accountant voor de tv-zender CBS, dat in de jaren 70 ook tijdschriften uitgaf, waarvan Pecker eind jaren 80 via een buy-out eigenaar werd.

David Pecker kan als baas van het machtigste roddelblad van Amerika mensen maken en kraken. Beeld Contour by Getty Images

Van daar groeide hij door. Eind jaren 90 kocht hij American Media, met als hoofdprijs de National Enquirer, het belangrijkste roddelblad van het land, dat Amerikanen bij de kassa's van grote supermarkten al decennia met vette koppen toeschreeuwt. Pecker kent zijn lezerspubliek, zei hij twee jaar geleden tegen The New Yorker: "Dit zijn mensen die een mislukt leven leiden en die dus negatieve dingen willen lezen over mensen die hoog geklommen zijn en dan vallen."

Maar Trump, die jarenlang een doelwit van de Enquirer was geweest, kreeg na Peckers overname ineens een beschermde status. Pecker zag in Trump een zielsverwant - een mede-New Yorker met een harde, volkse stijl, die bovendien een goede bron bleek voor roddels uit het sterrencircuit. Pecker vloog geregeld met Trump naar Florida, was op de bruiloft van Trump en Melania en maakte voor hem een speciale glossy, Trump Style, waarin de vergulde projecten van de vastgoedmagnaat werden bewierookt.

Saudische prins bewierookt

Zo'n blad maakte Pecker vorig jaar ook voor de Saudische kroonprins Bin Salman, voorafgaand aan zijn bezoek aan de Verenigde Staten. Bin Salman was volgens een kop op de cover een man die de 'het leven van zijn onderdanen verbetert en hun hoop op vrede'.

Pecker bracht een Franse kennis met belangrijke Saudische connecties naar het Witte Huis, wat kennelijk indruk maakte, want twee maanden later mocht hij in Saudi-Arabië komen praten over mogelijke gezamenlijke projecten. Pecker was op zoek naar financiers voor een overname van Time.

Nu gaat het gerucht dat het mogelijk Saudi-Arabië was dat (met hulp van het Israëlische spionageprogramma Pegasus) de sms'jes van Bezos heeft onderschept. Maar het kan ook ene Michael Sánchez zijn geweest, een Trump-fan die Bezos op sociale media de afgelopen dagen beschuldigde van hypocrisie en samenzweringstheorieën.

Wie is dat nu weer? O, dat is de broer van Lauren Sánchez, Bezos' minnares. Misschien is het wel zo makkelijk. Gewoon een vuige roddel.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234