Zaterdag 19/10/2019

Cosplay

“Het was weer Ork-vergadering, vandaag”: binnenkijken bij de fantasykostuum-sculpteur

Beeld Thomas Sweertvaegher

Nog niet zo heel lang geleden vulde hij zijn dagen met het oplappen van oude meubels. Tegenwoordig verdient Steve Van Hulle zijn boterham met het sculpteren van superhelden-kostuums. En dat allemaal dankzij de hulp van Iron Man.

‘Mousse op maat’ staat er op een bord aan het begin van de oprit die naar de winkel van Steve Van Hulle leidt. Een vlag die al lang de lading niet meer dekt, zo blijkt wanneer je er binnenstapt. Blikvanger is een replica van de ‘iron throne’ waar in de HBO-reeks Game of Thrones al zeven seizoenen lang om gebikkeld wordt. Op een van de planken boven de kassa staat een levensgrote Iron Man en in het rommelige atelier slingeren bijlen, schilden en stukken harnas rond. Die mogen er dan allemaal enorm zwaar en behoorlijk gevaarlijk uitzien, nadere inspectie leert dat ze stuk voor stuk volledig uit mousse opgetrokken zijn.

Dat je met zijn meubelmousse dat soort dingen kon fabriceren, was ook voor Van Hulle een ontdekking. Tot een paar jaar geleden was hij meubelstoffeerder. Een beroep waarmee in IKEA-tijden steeds moeilijker brood op de plank te krijgen was. “Meubels worden niet meer gerepareerd”, legt Van Hulle uit. “Als de bekleding van een zetel of een stoel versleten is, wordt die weggegooid en ingeruild voor een nieuw exemplaar.” De professionele toekomst van Van Hulle kleurde weinig roze, tot plots Iron Man in zijn atelier binnenwandelde. Of toch iemand die er heel graag hard op wou lijken. 

Steve Van Hulle heeft in zijn atelier allerhande wapentuig hangen. Beeld Thomas Sweertvaegher

Exclusieve mousse

Een cosplayer, zoals dat officieel heet. Of in gewone mensentaal: iemand die zich graag uitdost als een figuur uit de film- , games- of fantasywereld. En daarvoor heb je dus een kostuum nodig. Liefst een exemplaar dat je zelf in elkaar hebt geknutseld, dat zo hard mogelijk op het origineel lijkt én qua gewicht en comfort te dragen valt. Een moeilijke combinatie, die cosplayers wereldwijd ertoe aanzet aldoor op zoek te gaan naar nieuwe, lichtere en zachtere materialen. En zo kom je uiteindelijk dus bij een meubelstoffeerder terecht. 

“De Iron Man in spe was op zoek naar het geschikte materiaal voor zijn kostuum”, vertelt Van Hulle. “Ik heb hem een paar vellen mousse meegegeven en een paar weken later stond hij hier plots terug. Met een fantastisch uitziend Iron Man-pak onder de arm.” Niet alleen Van Hulle was onder de indruk. Ook andere cosplayers wilden maar wat graag weten uit welke soort mousse het ding precies gemaakt was en waar dat wonderlijke goedje te vinden was. 

Het Iron Man-pak waarmee het voor Steve Van Hulle allemaal begon. Beeld Thomas Sweertvaegher

Van dan af gaat het snel. Cosplayers vinden in steeds grotere getale de weg naar Brugge. En ook Van Hulle zelf raakt geïntrigeerd door de nieuwe mogelijkheden van ‘zijn’ mousse. “Via mijn netwerk van leveranciers uit de meubelindustrie ben ik constant op zoek naar nieuwe materialen en nieuwe technieken om die te verwerken. Vaak zijn dat dingen waar je als gewone particulier niet aan kan geraken. Net dat maakt het voor cosplayers interessant. Hoe moeilijker iets te vinden is, hoe liever ze het willen.” 

Want als er iets is wat cosplayers verbindt, dan is het wel hun drang naar perfectie. “We hebben het hier niet over kostuums op carnavalniveau”, zegt Van Hulle. “Veel cosplayers dragen pakken die kunnen concurreren met de outfits die je in films en op TV ziet.” Die film- en televisie-industrie komt trouwens ook bij Van Hulle shoppen. “In Hollywood hebben ze al langer de kwaliteiten van mousse ontdekt. Als acteurs in series als Game of Thrones of Vikings met loodzware bijlen of zwaarden zwaaien alsof het niets is, mag je ervan uit gaan dat hun wapenuitrusting voor het grootste deel uit mousse bestaat.” Veel van de materialen die Van Hulle online per stuk verkoopt, zijn voor normale stervelingen ook enkel in grote hoeveelheden te verkrijgen. “De modale cosplayer kan ze daardoor niet in huis halen.”  

In het open atelier komen cosplay-fans aan hun kostuums knutselen. Beeld Thomas Sweertvaegher

Van Oekraïne tot de VS

De meubels waarmee Van Hulle de voorbije dertig jaar aan de slag was, moeten in zijn atelier steeds nadrukkelijker plaats ruimen voor superhelden, game-figuurtjes en allerlei wapentuig. Wanneer Van Hulles naam ook in het buitenland rondgaat, is het hek helemaal van de dam. “Negentig procent van de bestellingen gaat tegenwoordig richting buitenland”, becijfert hij. “Ik heb veel klanten in de VS. Maar ook vanuit Letland en Oekraïne, bijvoorbeeld, lopen veel bestellingen binnen.”  

Voor de deur van Van Hulles Cosplay Shop is het dan ook een constant af en aan rijden van bestelwagentjes van koerierdiensten allerhande. “Het stopt nooit meer. Er zijn altijd wel bestellingen in te pakken. Dag en nacht. Al heb ik dat ook wel aan mezelf te danken. Ik maak er een erezaak van om pakjes zo snel mogelijk de deur uit te krijgen. Dat maakt voor die cosplayers ook echt het verschil. Als je aan een kostuum bezig bent, wil je geen twee weken moeten wachten op een nieuwe bus silicone om de onderdelen aan elkaar te lijmen. Terwijl dat wel de leveringstermijnen zijn die de fabrikanten van dat soort dingen hanteren.” 

Het nieuwste, lichtste en makkelijkst te bewerken materiaal kopen is één ding. Je moet het na aflevering van je pakketje ook nog in de juiste vorm zien te krijgen. Daarvoor heb je naast wat handigheid ook het juiste gereedschap nodig. Laat dat nu net twee dingen zijn die Van Hulle in zijn assortiment heeft zitten. “In het begin kwam er af en toe iemand langs om hulp te vragen. Toen dat er steeds meer werden, heb ik maar meteen de deur van mijn atelier opengezet.” Sindsdien komen cosplayfanaten van over het hele land in Brugge aan hun kostuum knutselen. Wie zich daarbij vastrijdt, kan rekenen op de hulp van Van Hulle of van collega-cosplayers die in het atelier aan de slag zijn. “Van concurrentie is er binnen de cosplay-community weinig of geen sprake”, heeft Van Hulle gemerkt. “Natuurlijk willen ze allemaal het mooiste kostuum, maar ze zitten er niets mee in om hun kennis met elkaar te delen.”  

Beeld Thomas Sweertvaegher

Verademing

Matthias Story (23) is één van de cosplayers die geregeld in Brugge langskomen. Hij fabriceerde er een indrukwekkend kostuum, gebaseerd op het computerspel Diablo. Dat gouden harnas maakt zoveel indruk, dat Story, die op het wereldwijde web als Captain Ghostly door het leven gaat, zich Belgiës allereerste professionele cosplayer mag noemen. “Concreet komt het erop neer dat ik uitgenodigd word om tegen betaling mijn opwachting te maken op beurzen en evenementen wereldwijd”, legt hij uit. “Tegenwoordig gebeurt dat zo vaak, dat ik er een maandloon aan overhoud.” Al komt daar wel behoorlijk wat bij kijken. Story: “Vliegen is telkens weer een uitdaging. Ik heb twee koffers nodig, alleen al om mijn kostuum mee te kunnen pakken. En na elke vlucht komt er wel ergens een onderdeeltje los.” 

Voor Van Hulle zelf voelde het opengooien van zijn atelier als een verademing. “Dertig jaar lang zat ik hier in m’n eentje meubels te repareren. Dag in dag uit. Ik was het alleen zijn kotsbeu.” Sinds de komst van de cosplayers zien zijn werkdagen er een stuk vrolijker uit. “Wanneer mijn vrouw nu vraagt hoe het is geweest, kan ik zeggen: ‘Het was weer Ork-vergadering vandaag.’ Daarvoor alleen al zou je het doen.” 

De groeischeut van de cosplay-community laat zich niet alleen in Brugge voelen. Vandaag en morgen wordt in Kortrijk 1UP georganiseerd, de eerste editie van wat volgens de organisatie de grootste gamingbeurs van Vlaanderen is. En daar is met het optrekken van een heuse cosplay-village ook heel wat aandacht voor het fenomeen. “Er zijn natuurlijk al conventions zoals de FACTS-beurs of Comic Con, maar bij gamingbeurzen worden cosplayers vaak nog stiefmoederlijk behandeld”, legt organisator Demis Holvoet uit. “Wij willen het beter doen.” Naast de traditionele catwalk waarop cosplayers mogen paraderen in de hoop op een eervolle vermelding van de jury, wordt daarom een hele hal van Kortrijk Expo in een fantasy-kleedje gestopt. Holvoet: “Ik heb al heel wat cosplay-events bezocht. Ik heb al heel wat fantastische kostuums gezien, maar telkens als je die wil fotograferen heb je hetzelfde probleem: in de hallen waar dat soort beurzen wordt georganiseerd, is meestal geen enkele plek te vinden waar je zo’n foto kan maken zonder dat er een brandslang of een ander storend decorstuk in beeld komt. In onze cosplay-village zullen er meer dan genoeg fotogenieke plaatsen zijn.”  

Ook Van Hulle maakt zijn opwachting in Kortrijk. Weliswaar niet in kostuum. Want hoewel hij nu al vier jaar met mousse, silicone en verf in de weer is, maakte hij nog nooit een kostuum voor zichzelf. “Het kriebelt wel af en toe. Maar verder dan een snel in elkaar geflanst Superman-pak ben ik nog nooit geraakt.”

1UP op 15 en 16 februari in Kortrijk XPO

Meer info op www.1up-conference.com

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234