Donderdag 04/06/2020

Interview

Gregory Porter: "Jazz is meer dan lange solo's en moeilijkdoenerij"

Gregory Porter is weliswaar buitengewoon verlegen, maar met zijn uiterlijk trekt hij desondanks de aandacht.Beeld © rv

Zijn laatste plaat Liquid Spirit lijkt een mijlpaal te worden voor het legendarische Blue Note, ook het piepjonge publiek sluit de fenomenale jazz-zanger in de armen. 'Ik wil zingen om gehoord te worden; niet om geld te verdienen.' Wie Gregory Porter wil ontdekken, moet zaterdag naar Gent Jazz.

Hij valt meteen op in de lobby van het hotel waar we met elkaar hebben afgesproken. Gregory Porter is weliswaar buitengewoon verlegen, maar zijn struise omvang, dat keurige geknipte kostuum én die mysterieuze pet waaronder het grootste gedeelte van zijn gezicht verborgen is, trekken desondanks toch de aandacht. Als hij praat gebeurt dat in de zachte, weloverwogen toon die je ook van zijn nummers en zijn platen kent. De jongste plaat - Liquid Spirit - werd eerder dit jaar bedacht met de Grammy voor beste jazzplaat, maar ook zonder dat soort prestigieuze awards behoort Porter tot de beste zangers van zijn generatie.

"Muziek is altijd een troost voor me geweest", zegt hij. "Mijn moeder vertelde hoe ik mezelf als kind al in slaap zong, en telkens ik nu een persoonlijke tegenslag te verwerken krijg - of het nu over de liefde of een financiële kwestie gaat - keer ik er altijd weer naar terug. Ik doe het ook wanneer iemand in mijn buurt nerveus is. Onlangs bij de bank zat een vrouw naast me te rillen van de zenuwen. Ik ben toen gewoon wat beginnen neuriën en dat hielp. Het komt erop aan een gevoel van comfort en ontspanning te scheppen, dan neemt het onbehagen als vanzelf af."

Gregory Porter draagt naar eigen zeggen een trauma met zich mee. Zijn vader speelde geen noemenswaardige rol in zijn opvoeding, en op zijn eenentwintigste verloor de zanger zijn moeder, iemand met wie hij een hechte band had. "Ik studeerde, en was nog volop bezig met uit te zoeken welke richting mijn leven uit moest gaan. Ze heeft me altijd aangemoedigd om de muziek in te gaan, en als ik vandaag zing is dat voor een groot deel haar verdienste. Ze duikt overal op in mijn teksten, en de attitude, de energie die in de muziek steekt is ontegensprekelijk de hare.

"Toen mijn moeder stierf heb ik bijna een jaar niet gezongen. Ik kon het niet. Maar zingen werd achteraf wel een deel van het helingsproces, en tot op vandaag helpt het om dat gemis te verwerken."

Je merkt het meteen als je met Gregory Porter praat: dit is een man met het hart op de juiste plaats. Hij vindt het naar eigen zeggen belangrijk om een positieve boodschap over te brengen. En inderdaad: er zit geen spat boosaardigheid in heel zijn repertoire. "Ik ben van kindsbeen ondergedompeld in jazz, maar ik neig zelf toch meer naar de toegankelijke, meer emotionele kant. En ik zing over thema's waar mensen zich mee kunnen vereenzelvigen, zoals liefde en relaties. Kennelijk leent mijn stem zich het best tot dat soort onderwerpen.

Gregory Porter op het iTunes Festival 2014 in Londen.Beeld PHOTO_NEWS

Zonde

"De drang naar vrijheid is ook een thema dat vaak terugkomt. De songs gaan nooit echt over mij, eigenlijk. Ik ben geen narcist. Ik probeer gewoon een gevoel te verwoorden waarvan ik vermoed dat andere mensen zich erin kunnen herkennen. Ik wil zingen om gehoord te worden; niet om geld te verdienen. Dat zeg ik niet uit valse bescheidenheid. Muziek maken is misschien wel het meest noodzakelijke in mijn leven. Mocht er geen beloning zijn zou me dat niet beletten om toch te blijven zingen."

Gregory Porter.Beeld Universal

Gregory Porter noemt zichzelf een laatbloeier en inderdaad: Liquid Spirit is pas zijn derde plaat, terwijl de uit Californië afkomstige zanger de kaap van de veertig toch al even genomen heeft. "Ik had wel een stem, maar geen plek om die te laten horen. Nu zit ik bij Blue Note. Dat is niet alleen een label met een mythische geschiedenis, maar het opent deuren die anders zeker gesloten zouden blijven."

Liquid Spirit is inmiddels goed op weg om een van de bestverkochte platen in de geschiedenis van het legendarische jazzlabel te worden. Een mijlpaal in de moderne jazz, die op de koop toe de eigenschap heeft om ook buiten de grenzen van het genre een publiek aan te spreken. "Veel mensen associëren jazz vooral met eindeloze solo's en moeilijkdoenerij, maar dat is uiteraard slechts een deel van het verhaal. Tegelijk sta ik er zelf ook versteld van dat de plaat het zo goed heeft gedaan. Ik hoor vaak van mensen dat het de enige Blue Note in heel hun verzameling is. Dat vind ik zo'n zonde, want er verschijnen prachtige platen op die het net zo goed verdienen om gehoord te worden."

Voor Porter betekende het heel wat om aan te sluiten bij de imposante Blue Note-historiek. "Ik vind het misschien niet correct, maar wel heel bijzonder dat ik nu in het gezelschap van levende legendes als Wayne Shorter en Herbie Hancock mag vertoeven. Wie en wat ik precies ben voor Blue Note weet ik nog niet. Mijn verhaal moet nog geschreven worden. Ik hoop vooral dat mijn muziek geen afbreuk doet aan de rijke traditie van het belangrijkste platenlabel in de jazz. Dat is voor mij belangrijker dan commercieel succes. Ik ga mijn muziek niet aanpassen in de hoop ze makkelijker op de radio te krijgen. Dat houdt me sowieso niet bezig."

Experiment

Niettemin neemt zijn profiel gevoelig toe. Eerst was er een samenwerking met Jamie Cullum, nadien volgende een duet met Laura Mvula, en hij slaagde er zelfs in om de mythische St.Germain uit zijn retraite te halen voor een remix. "Een hele eer, en ik vond het ook erg bijzonder om mijn stem eens in een andere context te horen."

Maar het meest verrassend is toch wel dat Gregory Porter te horen is op 'Holding On', de nieuwe single van het electroduo Disclosure. "Ik ben aan de groep voorgesteld door Sam Smith, die eerder met de band samenwerkte. Bleek dat ze me graag op hun plaat wilden hebben. Het was een experiment, maar het is wel goed uitgedraaid. Trouwens: er zijn nu ook plannen om met Smith zélf ook een duet op te nemen. Het komt er alleen nog op aan om een vrije dag te vinden in onze drukke agenda's."

Gregory Porter komt op zaterdag 18 juni naar Gent Jazz. Info tickets op gentjazz.com

Gregory Porter.Beeld Universal
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234