Dinsdag 02/06/2020

Portret

De twee gezichten van tv-icoon Ellen DeGeneres

Ellen Degeneres: van vriendelijkste naar gemeenste vrouw ter wereld.Beeld Gijs Kast

Een tsunami van uitzinnige, onverbloemde tweets maakte deze week in één klap een einde aan het menslievende en sociale imago van ­de  ­Amerikaanse presen­tatrice en comédienne Ellen DeGeneres (62). (Ex-)mede­werkers ­noemden haar onuitstaanbaar, tiranniek en wereldvreemd.

Haar persona is een kruising tussen moeder Teresa en je allergrappigste tante – als die tante tenminste spontaan Tiktok-dansjes op tafel van het familiefeest doet.

Ellen DeGeneres moet zowat een van de meest geliefde en gelauwerde talkshow­hosts van de afgelopen decennia zijn. Op haar spreekwoordelijke schouw pronken onder meer een ­Presidential Medal of Freedom, de Mark Twain Prize for American Humor en liefst 32 Emmy’s. Iedereen heeft al wel een ontroerende clip van haar talkshow onder ogen gekregen, waar celebrity’s spelletjes spelen en persoonlijke ontboezemingen delen, kinderen hun talenten tonen of Michelle Obama danst op ‘Uptown Funk’. Haar beroemde groeps­selfie van de Oscars (een show die ze twee keer mocht hosten) is de op één na meest geretweete tweet ter wereld.

DeGeneres leek intouchable voor de buitenwereld, maar achter de schermen van de entertainmentwereld was er al een tijdje iets aan het overkoken.

“Ik denk dat we allemaal nood hebben aan wat aardigheid, je weet wel, dat waar Ellen DeGeneres altijd over spreekt”, tweette komiek Kevin T. Porter toen de corona­teller begon op te lopen in de Verenigde Staten. “Ze (Ellen) is tegelijkertijd een van de meest gemene mensen ter wereld.” De komiek riep zijn volgers vervolgens op om de meest krankzinnige Ellen-verhalen te delen – voor iedere reactie zou hij twee dollar doneren aan de voedselbank van Los Angeles.

Porter mocht behoorlijk in zijn buidel tasten, want zijn tweet kreeg honderden reacties. Voormalige medewerkers onthulden dat Ellen achter de schermen inderdaad niet zo’n zonnetje is als op het podium, dat ze irrationeel, veeleisend en arrogant is en haar werknemers amper een blik gunt. Wie met haar wil praten moet eerst een kauwgom in de mond steken, oogcontact is verboden en als ze je niet meteen aan de lijn krijgt, ben je ontslagen.

De tweet werd gelanceerd nadat Ellen had aangekondigd dat de productie van haar show tot eind maart gestaakt zou worden door het coronavirus, en dat we “allemaal aardig voor elkaar moeten zijn”.

Het publiek reageerde geschokt op de Twitter-storm, maar de geruchten over DeGeneres deden al jaren de ronde. Toen een New York Times-reporter er haar in 2018 mee confronteerde, deed ze de anonieme klachten af als “regelrechte leugens”. “Op iemands eerste werkdag zeg ik altijd: het enige dat ik wil is dat iedereen hier gelukkig en trots is op het werk dat ze verrichten. Is dat niet het geval, dan moet je hier niet werken. Niemand moet hier zijn stem verheffen of ondankbaar zijn. Dat is de regel.”

Yep i’m gay

DeGeneres is duidelijk apetrots op haar carrière, en dat mag ook. Ze startte zoals zoveel comedians in het stand-up­clubcircuit, en nadat de televisiezender Showtime haar in 1982 uitriep tot Funniest Person of the Year besloot ze haar overstap naar tv te wagen.

Haar doorbraak kwam er halverwege de jaren negentig met de sitcom These Friends of Mine dat in het tweede seizoen omgedoopt werd tot Ellen aangezien DeGeneres, die de show ook mee schreef en producete, duidelijk de spil van de serie was. Ze werd door recensenten “de vrouwelijke Seinfeld” genoemd.

Ellen DeGeneres (r) met haar vrouw Portia de Rossi.Beeld Photo News

DeGeneres gebruikte haar platform om in 1997 uit de kast te komen als lesbienne op de zetel bij Oprah Winfrey, waarna haar sitcompersonage hetzelfde deed – maar dan bij haar therapeut, gespeeld door (jawel) Oprah Winfrey. Die coming-out katapulteerde haar naar de cover van Time magazine met de headline ‘Yep I’m Gay’.

Eind jaren negentig was het echter nog steeds niet bon ton om uit te komen voor je geaardheid. Zender ABC gaf de sitcom een ‘parental advisory warning’ en cancelde Ellen het jaar erna.

Volgens DeGeneres kreeg ze kritiek van beide kanten: haar heteroseksuele publiek schoof haar aan de kant, en haar homoseksuele kijkers vonden haar niet politiek genoeg. Ze belandde in een depressie. In 2001 maakte ze een kortstondige comeback met de CBS-sitcom The Ellen Show, die al na dertien afleveringen afgevoerd werd, maar in september 2003 legde ze de fundering voor haar grootste succes. De ‘daytime television talkshow’ The Ellen DeGeneres Show was geboren.

Vandaag is DeGeneres de rijkste comedian ter wereld, en runt ze naast haar talkshow ook succesvolle digitale mediabedrijven, een productiebedrijf en een platenlabel. In 2018 kreeg ze 20 miljoen dollar van Netflix voor een eigen stand-up­special, die ironisch genoeg Relatable (herkenbaar) heet.

Wanneer je zoveel geld hebt als DeGeneres (volgens Forbes verdiende ze vorig jaar zo’n 73 miljoen euro) is het niet verwonderlijk dat je vuile was wordt buitengehangen. Zeker niet wanneer je dat geld verdient met je ogenschijnlijk positieve ingesteldheid. DeGeneres gaf zelf al aan dat ze echt niet de happy-go-lucky feeënpeetmoeder is zoals ze zich op televisie voordoet. Ze vindt het bijvoorbeeld verschrikkelijk wanneer mensen haar op straat aanspreken voor een selfie, en al helemaal wanneer ze daarbij ook nog eens moet dansen – zoals in haar show.

In Relatable stipt ze weinig subtiel aan dat het verschil tussen zichzelf en haar publiek nogal groot is geworden en dat ze best wel wat wereldvreemd is.

Dat werd eens te meer duidelijk toen DeGeneres het in januari openlijk opnam voor comedian Kevin Hart, die zijn ambacht tijdelijk moest stopzetten nadat hij enkele homofobe grapjes had gemaakt – zonder aan te halen waarom die moppen net zo pijnlijk zijn voor de lgbtq+-gemeenschap.

Toen eind vorig jaar een foto van haar samen met George W. Bush viraal ging, verontschuldigde ze zich met haar credo dat je “aardig moet zijn voor iedereen” en dat “vrienden aan beide kanten van het politieke spectrum” haar blik hebben verruimd. Haar monoloog werd door enkele vingervlugge twitteraars gemonteerd over beelden van de oorlog in Irak.

Gorilla’s, honden en katten

Deze voorvallen zijn extra pijnlijk omdat je zo graag fan wílt zijn van haar. Ellen DeGeneres is immers ook een overtuigd veganist die zich regelmatig inzet voor de planeet en haar bewoners. Ze heeft haar eigen wildlife fund voor gorilla’s, doneert aan liefdadigheidsinstellingen en heeft samen met haar vrouw Portia de Rossi vier honden en drie katten rondlopen.

Bovendien is ze de stem van Dory uit Finding Nemo. Dory!

Ze is een succesvolle, selfmade lesbische vrouw wier openlijke inzet voor kwesties als het homohuwelijk en het don’t ask, don’t tell-beleid cruciaal was voor de homogemeenschap. Via haar talkshow bezorgt ze bovendien miljoenen kijkers rechtstreeks of achteraf een lach en een traan – een ambacht dat niet onderschat mag worden dezer dagen en waarom DeGeneres het extra moeilijk had om haar levenswerk tijdelijk on hold te zetten.

Haar contract voor The Ellen DeGeneres Show loopt deze zomer af. En daarna? DeGeneres is in dubio. Haar broer Vance DeGeneres vindt dat ze moet doorgaan omdat Amerika haar stem nodig heeft, maar haar vrouw zou graag hebben dat ze focust op haar andere talenten, zoals een radioshow of een podcast. “Er zijn veel kanten van haar die jullie nog niet kennen”, aldus Portia de Rossi aan The New York Times.

Langzaam maar zeker beginnen die kanten van Ellen zichtbaar te worden. Wanneer je ogen geleid worden door de spotlights, vallen de schaduw­zijdes nu eenmaal minder snel op.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234