Zondag 16/06/2019

Albumrecensie

De nieuwe van The National: weer nationale rouw, maar deze keer met vrouwen ★★★★☆

Frontman Matt Berninger. Beeld BELGAIMAGE

Zelden dekt een titel zo weinig de lading als bij de achtste langspeler van The National. I Am Easy to Find laat zich maar moeilijk vangen. Gelukkig varen Matt Berninger en co zo’n elegante koers dat je niet verzuipt in hun vernieuwde geluid.

Twintig jaar ver in hun loopbaan kun je The National bezwaarlijk verwijten dat ze een kunstje tot in de eeuwigheid blijven herhalen. Met elke nieuwe plaat diepte de groep uit Ohio zijn geluid verder uit, en ontpopte Berninger zich ook nog eens tot een steeds betere tekstschrijver.

Op I Am Easy to Find klinkt de band ook niet plots geforceerd anders. Maar Berninger tolereert wel voor het eerst tegenwicht. Het is verrassend – en aanvankelijk zelfs unheimisch – om zijn in rode wijn en mal de vivre gemarineerde bariton vaak te horen wijken voor de gaststemmen van Lisa Hannigan, Sharon Van Etten, Mina Tindle, Kate Stables en the Brooklyn Youth Choir. “Niet om genderquota te halen of een bondgenootschap te veinzen”, verdedigde de frontman zich in de aanloop naar de nieuwe plaat. “Maar bij een film over een vrouw horen gewoon vrouwenstemmen.”

Kortfilm zonder weerhaakjes

Oscargenomineerde regisseur Mike Mills (bekend van 20th Century Women) maakte immers een kortfilm bij I Am Easy to Find. Op minder dan een half uur tijd zie je Oscarwinnares Alicia Vikander (zie ook The Danish Girl) opgroeien, bevallen en afscheid nemen van haar echtgenoot in een poëtische coming of age-film.

Een beproefd concept, natuurlijk: zo zette Beyoncé de trend met het ‘visual album’ Lemonade. Jammer dat de kortfilm veel minder weerhaakjes vertoont om net zo diep onder je vel te kruipen. Voor The National zelf bleek die samenwerking interessanter. De groep gaf Mills schetsen van songs. Die kreeg alle artistieke vrijheid om een eigen draai te geven aan een vijftal songs voor de soundtrack. Het album bevat op zijn beurt verschillende versies van diezelfde nummers, en bijna dubbel zoveel nieuwe songs verwijzen naar de thema’s, teksten en ideeën uit de film.

Daarmee ligt de plaat in eerste aanleg zwaarder op de maag dan ze op het gemoed weegt. ‘Hey Rosey’ en ‘Light Years’ betreden herkenbaar territorium, en ‘Rylan’ is zelfs een van de meest opwindende songs die de groep ooit uit zijn mouw heeft geschud. Maar minstens zo vaak legt de band de klemtoon op sfeerschepping en strijkers, eerder dan op uitgepuurde melodieën of zuivere, instant memorabele popsongs. Die aanpak vormt meteen ook de achilleshiel van I Am Easy to Find. Wie de langspeler draaibeurt na draaibeurt gunt, wordt mettertijd even genereus bediend. Maar na eerste beluisteringen blijf je toch even verweesd achter. Dat verklaart vast ook waarom het album zowel op lovende als vernietigende recensies werd onthaald, vorige week.

Beeld AP

Confessies en beslommeringen

Wat klinkt Berninger trouwens afgeleefd op de plaat. “I can’t slow down and I can’t stand it,” sombert hij ergens voor zichzelf uit. En in ‘Quiet Light’ klinkt ook nog: “I’m just so tired of thinking about everything.” Alsof zijn troosteloze stem de rest van de groep voor het eerst affecteerde, klinkt I Am Easy to Find vaak net zo ingetogen als de confessies en beslommeringen van hun frontman.

De songs kijken ook vooral over de schouder naar het verleden. Het leven met pijnlijke herinneringen, trauma’s en de vergankelijkheid van àlles beheersen de songs. “Something is leaving me behind”, rouwt Berninger bijvoorbeeld in het prachtige ‘The Pull Of You’. De vrouwenstemmen op de plaat lijken in dat licht zowaar een spiritueel anker. Niet zo’n verwonderlijke keuze, als je bedenkt dat Berninger ons bij de vorige plaat nog vertelde dat hij eigenlijk songs schrijft om zijn hoofd boven water te kunnen houden. “Al merk ik helaas dat ik meestal kopje onder ga.”

Op I Am Easy to Find wordt hem gelukkig vaak een vrouwelijke boei toegeworpen. Blijven watertrappelen, Matt.

I Am Easy to Find is verschenen bij 4AD/Beggars

The National speelt deze zomer twee keer op Pukkelpop, op 16/8 en 18/8

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden