Woensdag 28/07/2021

MuziekH.E.R.

De nieuwe Prince is een vrouw

Gabriella Sarmiento Wilson, alias H.E.R., hoopt met haar nieuwe album op een doorbraak bij het bredere poppubliek.  Beeld Tim Saccenti
Gabriella Sarmiento Wilson, alias H.E.R., hoopt met haar nieuwe album op een doorbraak bij het bredere poppubliek. Beeld Tim Saccenti

Wie aast daar op de troon van Queen Beyoncé? Een Afro-Amerikaanse popprinses met een Fendergitaar om de hals? Dames en heren, mogen wij u voorstellen aan H.E.R..

“Ik ben beginnen zingen toen ik drie of vier jaar was dankzij mijn vader die in een groepje speelt. Zelf beheers ik de gitaar, de piano, de basgitaar en de drums”, zo vertelt een tienjarige, behoorlijk assertieve Gabi Wilson in een YouTube-filmpje waarin ze te gast is in de Amerikaanse talkshow The View, in 2008. “Ik hou het meeste van de bas omdat dat instrument een oudere versie van mezelf laat zien. Ook pianospelen voelt heel vertrouwd aan, alsof ik thuis op de sofa zit te relaxen.” Even later speelt het schattige meisje voor de verbouwereerde gastvrouw Whoopi Goldberg een doorleefde versie van ‘If I Ain’t Got You’ van haar idool Alicia Keys.

Fast forward naar dertien jaar later. Gabriella Sarmiento Wilson noemt zichzelf vandaag H.E.R., dat staat voor Having Everything Revealed. Deze dochter van een Afro-Amerikaanse vader en een Filipijnse moeder won al vier Grammy’s en een Oscar. Rihanna gebruikte Wilsons liedje ‘Focus’ in één van haar Instagram-posts die prompt zes miljoen hits kreeg. Janet Jackson zocht Wilson backstage op na een concert in Londen om haar te vertellen hoeveel ze van de muziek van H.E.R. houdt. Het legendarische gitaarmerk Fender vroeg haar een gitaar te ontwerpen: ze noemde haar customized gitaar de ‘Chrome Glow’. Op de recentste editie van de Super Bowl mocht ze de patriottische hymne ‘America The Beautiful’ zingen – inclusief gillende gitaarsolo – voor een bomvol stadion.

In Europa vond het erg Amerikaanse appeal van H.E.R. tot nog toe weinig bijval. Nu de ultragetalenteerde multi-instrumentaliste uit San Francisco de ene na de andere award wint en om de haverklap door haar beroemde hiphop -en r&b-collega’s wordt genamedropt, liggen de kaarten anders. Zopas verscheen haar nieuwe album Back Of My Mind dat voor een doorbraak bij het brede poppubliek zou moeten zorgen. Of de slepende, satijnen r&b op die plaat het verschil zal maken, hangt af van de marketingstrategie van haar label. Haar arsenaal prachtig gezongen songs doet hoe dan ook gevarieerd genoeg aan. Enerzijds serveert H.E.R. gladde ballads voor de klefste romantici, anderzijds stoere clubtracks met rappers, evenals alternatievere soul zoals ‘Bloody Waters’, een antiracismesong waarop de indielieveling Thundercat meedoet. Van verschillende walletjes tegelijk willen eten, heet zoiets.

Nu is H.E.R. niet de zoveelste popmarionet waarbij een lepe svengali aan de touwtjes trekt, laat staan dat ze het product is van een snood team liedjesschrijvers dat haar voorgekauwd hitmateriaal opdringt. Wilson is een begenadigd songsmid en toonde zich live meermaals een subliem instrumentalist. Zo etaleerde ze in The Tonight Show van Jimmy Fallon haar fenomenale gitaarspel dat haar de vergelijking met Prince opleverde. Niet zo heel vreemd: een eigenzinnige, muziektechnisch briljante Afro-Amerikaanse multi-instrumentaliste die op 14-jarige leeftijd een platencontract tekende, haar eigen songs schrijft en zowel de alternatieve garde als de mainstream probeert te verleiden? De gelijkenissen spreken voor zich.

Stoeipoes

Zoals Prince bespeelt H.E.R. de muziekindustrie op haar eigen voorwaarden. Aan het begin van haar carrière vertikte ze het om haar gezicht te tonen in promofoto’s en was ze spaarzaam met interviews. “Ik wil het liefst anoniem blijven, want ik heb een hekel aan roddels en drama”, vertelde ze aan The Guardian. Of ze verschool zich tijdens gesprekken met journalisten achter een zwarte spiegelzonnebril, alleen al om zichzelf niet te moeten profileren als de zoveelste mediageile stoeipoes. “Ik wil trouw blijven aan mezelf,” zei ze daarover aan ELLE.com, “en durf tegen de stroom inroeien. Ik heb een verantwoordelijkheid om jonge vrouwen te tonen dat ze zichzelf mogen zijn.”

Naast die emancipatorische boodschap etaleert Wilson onversaagd haar zwarte trots. ‘I Can’t Breathe’, het nummer waarvoor ze een Grammy in de wacht sleepte, schreef ze na de moord op George Floyd en de #blacklivesmatter-protesten die volgden. ‘Fight For You’, dat haar een Oscar opleverde, schreef ze voor de soundtrack van Judas And The Black Messiah, een film over de Black Panther-activist Fred Hampton. “Ik voel me een fragmentje van die geschiedenis en dat is best onwezenlijk”, zo vertelde ze aan Zane Lowe van Apple Music. “Ik geef een stem aan wie geen stem heeft. Ik ben trots dat ik die bijdrage kan leveren.”

Hoe goed is H.E.R. écht? Haar talent staat buiten kijf. Maar het nogal gepolijste Back Of My Mind is geenszins de ideale toegangspoort tot haar bescheiden oeuvre. Het drie jaar geleden verschenen I Used To Know Her dient daar beter voor: de songs zijn er organischer en eerbiediger voor Wilsons wonderlijke zang die de smachtende melancholie van Mary J.Blige herbergt, de krolse cadans van Brandy en Ashanti en de wereldwijze soul van Alicia Keys. Een intrigerende dwarsdoorsnede van de recente r&b-geschiedenis dus. Alleen jammer dat Wilson haar fenomenale gitaarsolo’s amper door de liedjes van haar albums weeft. Is dat een strategische keuze? Vreest haar platenfirma dat een teveel aan gitaren de r&b-fans zal afschrikken? Hoe dwaas. Want is het niet dodelijk cool: een troonpretendente van de soul die rockriffs kan laten scheuren alsof het om Van Halen gaat?

Back Of My Mind is nu uit.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234