Zondag 15/12/2019

Pharrell

De N.E.R.D. achter de sterren

Beeld EPA

Hij is de Elvis van zijn generatie: sinds monsterhit 'Happy' volstaat enkel zijn voornaam al om een Sportpaleis vol te krijgen. Maar eigenlijk is Pharrell al vijftien jaar niet van de radio te branden. Of dacht u dat Madonna en Beyoncé zelf verantwoordelijk zijn voor al hun hits?


Hij wordt de wonderboy van de hedendaagse muziek genoemd. Een muzikaal genie. En niet enkel omdat hij met 'Happy' mensen aan het dansen kreeg van Brussel tot Beiroet. Veel mensen die morgen naar het Sportpaleis afzakken voor zijn Dear GIRL-tournee kennen de Amerikaanse Pharrell Williams wellicht vooral van zijn recente nummers, die platgedraaid worden op de radio. Maar zijn album Girl zijn grote doorbraak noemen zou Pharrell oneer aandoen.

De man is op zijn 41ste verantwoordelijk voor meer dan dertig nummer één-hits wereldwijd. Al zullen die u verdacht veel in de oren klinken als Gwen Stefani of Madonna. Pharrell werkte de voorbije vijftien jaar dan ook voornamelijk achter de schermen. Hij is naast zanger en performer ook songwriter en producer. Het vergt zelfs enige moeite om nummers te bedenken waar hij op één of andere manier niet bij betrokken was. Van Justin Timberlake en Jay Z tot Mariah Carey en Miley Cyrus: hij werkte al samen met zowat alle grote namen in de muziekindustrie. En groeit zo misschien nog uit tot de grootste naam van allemaal.

Niet slecht voor een jongen uit Virginia Beach die door zijn klasgenootjes eerder als 'vreemd' werd omschreven. Zijn vader werkte als klusjesman, zijn moeder was lerares. Zijn muziekcarrière heeft hij deels te danken aan een leraar op de middelbare school. Die merkte zijn talent voor muziek op en zorgde dat hij naar een school voor begaafde kinderen kon.

In de jaren negentig stichtte hij de 'R&B-achtige' groep The Neptunes, samen met zijn vriend Chad Hugo, met wie hij ooit nog samen in de lokale fanfare speelde. Het duo werd opgepikt tijdens een talentenwestrijd door topproducer Teddy Riley, die al samenwerkte met wijlen Michael Jackson: het begin van een steile opmars naar de top. Een onderzoek in 2013 toonde aan dat liefst 20 procent van de nummers die op dat moment op de Britse radio werden gedraaid geproducet zijn door The Neptunes. In de VS gaat het zelfs om 43 procent.

Ze hielpen Britney Spears voor eens en altijd van haar schattige Disney-imago af door het sexy 'I'm a Slave for You' te producen, gaven de carrière van Snoop Dogg een nieuwe boost met 'Drop it like it's Hot' en 'Beautiful'. Was Justin Timberlake oorspronkelijk enkel bekend als vriendje van de maagdelijke Britney Spears en vreemde krullenbol van boysband *Nsync, dan katapulteerde zijn samenwerking met The Neptunes hem begin jaren 2000 in één klap richting sterrendom. Of het nu populaire pop, elektro of snoeiharde hiphop is: Pharrell doet het allemaal.

Douche
Ooit verklapte de hitmachine in een van zijn weinige openhartige interviews het geheim achter zijn succes: zijn beste ideeën overvallen hem in de douche, als hij bepaalde zintuigen kan uitschakelen. "Je hoort alleen nog het water stromen, waardoor je je brein zijn gang kunt laten gaan", zei hij in de Britse krant The Times. "Op zulke momenten hoor ik plots een beat, of een stukje tekst."

Hij is ook één van de mannen van N.E.R.D., een zijproject van The Neptunes dat hij in 2001 mee opstartte, bekend van nummers als 'Hypnotize U' en 'She wants to move'. Maar het is pas de laatste jaren dat de naam Pharrell Williams echt bij het grote publiek bekend in de oren begon te klinken. Als zwoele stem in Daft Punks 'Get Lucky' (dat hij ook meeschreef) of partner in crime van Robin Thicke in 'Blurred Lines'. Een absolute kraker, waarvan deze week nog bekend raakte dat Williams, en niet Thicke, het nummer schreef. "Ik was dronken, stoned en jaloers toen ik zei dat ik 'Blurred Lines' geschreven heb", bekende de zanger schoorvoetend.

Superster en tegelijkertijd nog altijd een enigma. Pharrell heeft altijd een waas van mysterie rond zijn persoontje weten te bewaren. Is hij de muzieknerd of schuilt er toch een bad boy in de Amerikaan? Ooit zei hij dat hij als tweede viool "onzichtbaar en ontastbaar" wilde blijven. Vandaag lijkt het leven in de spotlights als solofiguur Pharrell wel te bevallen.

"Ik besef nu dat het mijn lot was om een superster te worden." Hij treedt aan als jurylid bij de Amerikaanse versie van The Voice, prijkt op lijstjes van begeerlijkste en best geklede sterren en is een graag geziene gast op de eerste rij van grote modeshows. Pharrell, die inmiddels ook twee eigen modelabels opstartte, staat bekend om zijn eerder eigenzinnige stijl. Zo huwde hij model Helen Lasichanh in een Schotse kilt. Het Sportpaleis weze gewaarschuwd.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234