Dinsdag 15/10/2019

La casa del artista

De bijgebouwen, waar schrijfster George Eliot als kind boter leerde karnen, staan op instorten

Griff House nu. Hier groeide George Eliot op. Beeld RV

Waar en hoe leefden beroemde kunstenaars? Deze week: schrijfster George ‘Middlemarch’ Eliots huis in Nuneaton. 

George Eliot – pseudoniem voor Mary Anne Evans (1819 – 1880) - had zich haar 200ste verjaardag wellicht anders voorgesteld. Griff House in Nuneaton (Coventry), de plek waar ze tot haar 22ste opgroeide, is nu een Beefeater pub en Premier Inn budgethotel. Meesurfen op haar naam doet die horeca nauwelijks: je moet al goed zoeken naar een vermelding van haar nom de plume. Achter de pub liggen nog originele bijgebouwen van de boerderij, waar ze als kind leerde boter karnen. Dat die op instorten staan is zonde, want de plek komt letterlijk voor in verschillende van haar romans.

Haar andere landhuis in Coventry, Bird Grove, is geen haar beter. Dat pand is nu een educatief centrum voor Syrische kinderen. En aan niks kan je aflezen dat daar de roots liggen voor haar meesterwerk Middlemarch (1871-1872), van haar zeven boeken haar bekendste. De making-of verdiende echter geen schoonheidsprijs. In 1871, toen ze dus nog aan haar magnum opus sleutelde in Bird Grove, sloeg de twijfel ongenadig hard toe. “Ik ga nooit meer op niveau kunnen schrijven. Waar ik nu aan bezig ben, is maar bezinksel in een fles”, zei ze.

Erfgoedverenigingen proberen al jaren fondsen te ­vinden om literaire plekken zoals Bird Grove en Griff House te redden. Helaas: Eliots 200ste verjaardag hebben ze niet gehaald, Coventry als culturele hoofdstad in 2021 is nu de deadline. Als een van de beroemdste Victoriaanse schrijfsters verdient Mary Anne Evans beter dan een pub als ­herdenkingsplek. En dat vindt ze gegarandeerd zelf ook. Toen ze in 1854 het huis van schrijver Friedrich Schiller in Weimar bezocht, schreef ze in haar dagboek: “Hoe stom dat men zijn woning opnieuw heeft ingericht. In plaats van gewoon te tonen hoe hij erin leefde!” Haar pseudoniem George Eliot koos ze overigens niet omdat ze genderfluïde was, of omdat ze beschaamd was vrouw te zijn. Wel omdat ze serieus genomen wilde worden: veel vrouwelijke auteurs waren toen bekend om hun stationsromannetjes. En zij schreef onder haar echte naam al kritieken in de krant. Schrijven ging zo moeizaam bij Eliot, dat ze er haast ziek van werd. Net als Virginia Woolf verkaste ze naar het platteland. Ongeveer de enige die haar adres kende, was haar tandarts. En net als Virginia Woolf vond ze enorme steun in haar levensgezel, George Henry Lewes, een getrouwde man. Over hun relatie werd schande gesproken, maar samen waren ze diepgelukkig. “We voelen ons zo goed in onze relatie”, zei ze. “De prijs die we ­betalen zijn onze miserabele lijven.”

Beefeater Griff House, Coventry Road, Nuneaton CV10 7PJ, VK

George Eliot. Beeld RV
Griff House vroeger. De schrijfster woonde hier tot haar 22ste. Beeld RV
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234