Dinsdag 28/09/2021

InterviewBert Hamelinck

De Belg die kans maakt op zes Oscars: ‘Hopelijk mag ik nu eens iets produceren voor Marvel of Spielberg’

Bert Hamelinck, producent van 'Sound of Metal'. Beeld Jan De Meuleneir / Photo News
Bert Hamelinck, producent van 'Sound of Metal'.Beeld Jan De Meuleneir / Photo News

Als stoutmoedige twintiger riep Bert Hamelinck het al van de daken: ooit zou hij naar de Oscars gaan. Op zijn 53ste is het hem gelukt. Sound of Metal, de alom geprezen film die hij met zijn productiehuis Caviar inblikte, maakt zondagnacht kans op zes Academy Awards. Wat is Hamelincks geheim?

De producent van een film met zes Oscarnominaties strikken voor een uitgebreid interview, nauwelijks enkele dagen voor de uitreiking? In normale tijden zou het mission impossible zijn. Dan zou Bert Hamelinck, de Belgische producent van Sound of Metal, wellicht heelder dagen van de ene businesslunch naar de andere receptie hollen. Maar niet dit jaar. Hamelinck zit gewoon rustig in zijn hotelkamer in Downtown L.A. af te tellen naar de ceremonie van zondag.

“We zitten in Oscarquarantaine”, legt hij ons tijdens een videogesprek uit. “De Academy heeft ons opgedragen zo weinig mogelijk mensen te zien. We moeten deze week ook maar liefst drie coronatests ondergaan.” Alles om ten minste de Oscaruitreiking virusvrij te houden, terwijl de filmindustrie na een jaar covid nog steeds op intensieve zorg ligt.

Lees ook: Wie gaat zondag met een Oscar aan de haal? En wie verdient het te winnen?

Niet dat Hamelinck ter plaatse nog veel zou kunnen doen om de Oscar-kansen van Sound of Metal, een pakkend drama over een metaldrummer die zijn gehoor verliest, te vergroten: de stemprocedure is sinds dinsdag onherroepelijk afgesloten. Daarmee kwam er een eind aan een marathoncampagne die anderhalf jaar geleden al van start ging.

“Het awardparcours van Sound of Metal is eigenlijk begonnen in september 2019, op het Filmfestival van Toronto”, zegt Hamelinck. “Daar heeft Amazon de film opgepikt. Ze beslisten meteen om een jaartje te wachten met de release, zodat ze rustig konden opbouwen met een tournee langs verschillende festivals. Maar toen kwam covid en moesten de plannen volledig hertekend worden. Uiteindelijk kwam de film uit rond Thanksgiving, toen er in de hele Verenigde Staten nog geen duizend cinema’s open waren. Toch werd het stilaan steeds duidelijker dat Sound of Metal heel positief onthaald werd, en vanaf december zijn zowel Amazon als wijzelf echt beginnen te geloven in het Oscarpotentieel van de film.”

Joaquin Phoenix

En dus werd er een heus campagneteam op poten gezet. Hun opdracht was heel eenvoudig, zegt Hamelinck: “De film constant in de aandacht houden. En dat tot aan de Oscars, vijf maanden lang – terwijl een nieuwe release normaal gezien maar een week of twee in de kijker staat. Bij Amazon hebben er zes à tien mensen elke dag, vijf maanden lang, aan gewerkt. Zij hebben massa’s virtuele screenings en evenementen georganiseerd, campagnes opgezet op sociale media en influencers gezocht: ze hebben Joaquin Phoenix een interview laten doen met onze hoofdrolspeler Riz Ahmed, en ook Spike Lee wilde Sound of Metal promoten. Alles om de film top of mind te houden. Amazon heeft daar behoorlijk wat geld tegenaan gesmeten.”

Dat heeft geloond, weet Hamelinck, want gaandeweg keerde de perceptie. “Aanvankelijk was vooral het unieke geluid van Sound of Metal het grote gespreksonderwerp. Maar dat is stilaan gaan kantelen: ook de vertolking van Paul Raci (genomineerd voor beste acteur in een bijrol, LT) kreeg plots veel erkenning, terwijl die aanvankelijk in geen enkel lijstje opdook. Er werd ook steeds meer gepraat over de montage, en toen werd Riz genomineerd voor de belangrijke awards. Het werd almaar beter. Heel eerlijk: het heeft onze verwachtingen overtroffen. Ik denk dat ze ook bij Amazon zeer verbaasd waren dat we uiteindelijk zes Oscarnominaties hebben gehaald.”

Heilige graal

Voor Hamelinck waren die nominaties niet alleen de bekroning van een mooi parcours met Sound of Metal, maar ook van een veel langere rit richting Hollywood. Als snotneus van 26 jaar – een half leven geleden – riep de Leuvenaar al van de daken dat hij een Oscar wilde winnen. “Dat was toen absoluut niet realistisch hoor”, blikt hij lachend terug. “Ik zei dat als beginnend producent vooral om mezelf en mijn team te motiveren. Het was een soort heilige graal, die altijd onbereikbaar zou blijven.”

Hamelinck met de C van zijn productiehuis Caviar. Beeld Tim Dirven
Hamelinck met de C van zijn productiehuis Caviar.Beeld Tim Dirven

Toch illustreert het Hamelincks ambitie en de wens die hij altijd gekoesterd heeft om buiten onze landsgrenzen voet aan de grond te krijgen. “Caviar is in 2004 ontstaan uit de fusie van mijn productiehuis Roses Are Blue en Kato Maes’ Pix & Motion. We wilden samen sterker staan en ook naar het buitenland kijken. Ik heb tijdens de startonderhandelingen meteen gezegd dat ik geld wilde om iets op te zetten in de VS. En omdat het niet over al te veel centen ging, hebben ze mij maar laten doen.” (lacht)

Dat sommigen met opgetrokken wenkbrauwen keken naar het ‘kleine Belgje’ dat in het grote Amerika zijn kans wou wagen, deerde Hamelinck niet. “Iedereen moet zijn eigen parcours uitstippelen en mij leek dit het meest interessante. Daar mag iedereen van vinden wat hij wil. Maar ik zou het net leuk vinden als wat meer mensen zo’n vreemde ambities hadden.”

Terwijl bij Caviar België de ene na de andere langspeelfilm van de band rolde (SM-rechter, Smoorverliefd, Bo...), focuste het Amerikaanse filiaal in zijn begindagen vooral op reclamespots en videoclips. De zaken liepen er zo goed dat Hamelinck uiteindelijk voortdurend in twee (compleet tegenovergestelde) tijdzones tegelijk aan het werken was.

“Ik heb zes jaar lang vanuit België met L.A. gewerkt: die uren zijn onmenselijk. Dat heeft een zware impact gehad op mijn gezin.” In 2013 besloot de familie Hamelinck naar L.A. te verhuizen. “Om pragmatische redenen, maar het heeft zeker geholpen om het vertrouwen van enkele filmmakers te winnen.”

Dat van Marielle Heller bijvoorbeeld. Haar debuutfilm Diary of a Teenage Girl (2015) zou Hamelincks vuurdoop als filmproducer in de VS worden. “Haar man Jorma Taccone, bekend van het komische trio The Lonely Island, werkte al voor Caviar als reclameregisseur. Op een dag vroeg hij mijn hulp: Marielle wou absoluut haar eerste film regisseren voordat ze aan kinderen zouden beginnen. Alleen wilde die film maar niet van de grond komen. Diary gaat namelijk over een pubermeisje dat een relatie begint met haar stiefvader, in de States wilde niemand iets met dat onderwerp te maken hebben. En dus vroeg Jorma of wij niet konden produceren met Caviar, want hij wilde graag vader worden. (lacht) En kijk, nog tijdens de montage was Marielle zwanger van haar eerste zoon.”

Stempel gedrukt

Diary of a Teenage Girl zette Caviar op de kaart in Amerika. De film deed heel wat stof opwaaien – “We hebben daar de weg vrijgemaakt voor provocerende films als Promising Young Woman, denk ik” – en won op de Spirit Awards de prijs voor beste debuut. “We hebben toen meteen onze stempel gedrukt, mensen zagen dat we echt iets konden en dat we niet snel bang waren.”

Twee jaar later volgde de bevestiging met The Rider, een prachtig drama over een rodeocowboy in existentiële crisis. “Een logistieke en juridische nachtmerrie, want regisseuse Chloé Zhao werkte met echte mensen, dus er moesten levensrechten gekocht worden enzovoort. Zeker in de States is dat een enorm kluwen.”

Alweer bleek het resultaat de inspanning waard. The Rider werd laaiend enthousiast onthaald en gold als de wereldwijde ontdekking van Zhao, die nog maar aan haar tweede film toe was. Vandaag is uitgerekend zij Hamelincks grootste concurrent op de Oscars: haar nieuwe film Nomadland geldt als de grote favoriet in de categorie beste film. “We hebben elkaar al gefeliciteerd, het zal leuk zijn om haar zondag eindelijk nog eens terug te zien.”

Grote talenten lanceren, het lijkt intussen het handelsmerk van Hamelinck. Sound of Metal is alweer een debuut, van Darius Marder. “Het is niet dat ik uitsluitend met beginnende regisseurs wil werken”, zegt Hamelinck. “Maar mensen die het al gemaakt hebben, gaan nu eenmaal op zoek naar producenten die meer geld kunnen aanbieden dan ik. Hopelijk gaat dat veranderen door die Oscarnominaties. (lacht) Ik hoef niet per se op een veel grotere schaal te werken, maar het zou wel leuk zijn als filmmakers die al wat verder staan in hun carrière ook bij mij komen aankloppen. Of misschien gaan mensen bij Marvel of iemand als Steven Spielberg nu wel denken: ‘Laat die man maar eens iets voor ons produceren, want hij doet dat keigoed.’”

In 2019 verhuisde Hamelinck terug naar België, net voor het succesverhaal van Sound of Metal. Slechte timing? “Nee, integendeel: ze kennen me nu in Amerika. Dan is het niet meer zo belangrijk waar ik precies woon.”

Intimistische ceremonie

Hoeveel Oscars Sound of Metal zondag in de wacht zal slepen? Hamelinck durft te dromen van drie beeldjes. “Geluid is de enige categorie waar we ongeveer zeker zijn van winst. Voor de rest kan het alle kanten uit. Het zal spannend blijven tot op het laatste moment.”

Zijn eerste Oscarceremonie ooit zal alleszins memorabel worden, weet Hamelinck: “Door corona wordt het een heel intimistisch gebeuren, met nauwelijks vierhonderd genodigden, veel minder dan anders. Jammer natuurlijk dat de klassieke dingen als het Governors Ball dit jaar niet kunnen doorgaan, maar voor de uitreiking is er wel een receptie buiten. Aangezien we daar met zo weinigen zullen zijn, wordt dat de ideale gelegenheid om eens met Brad Pitt of Reese Witherspoon te praten. En ja, dat zal veilig verlopen, want we worden bij het binnengaan nóg eens getest, en bovendien is in Californië al bijna iedereen gevaccineerd.”

De Oscaruitreiking is in de nacht van zondag op maandag te volgen op Telenet Play More Cinema.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234