Vrijdag 18/06/2021

InterviewChokri Mahassine

Chokri Mahassine over de comeback van Pukkelpop: ‘Het moet veilig, anders trek ik de stekker eruit’

Chokri Mahassine: ‘Als we jongeren aan de leiband moeten houden, hoeft het voor mij niet meer. Pukkelpop is energie. Daar valt níét over te discussiëren.’ Beeld Wouter Van Vooren
Chokri Mahassine: ‘Als we jongeren aan de leiband moeten houden, hoeft het voor mij niet meer. Pukkelpop is energie. Daar valt níét over te discussiëren.’Beeld Wouter Van Vooren

‘We moeten een smeulend vuurtje opnieuw zien aan te wakkeren’, zegt Chokri Mahassine (61) van Pukkelpop. Deze zomer mag de hoogmis in Kiewit heropleven. Tenminste: zolang de besmettingscijfers de goede kant opgaan en de vaccinatiecampagne op koers blijft. Zullen de festivallen knallen? Of loopt deze zomer andermaal op een sisser af? ‘Iedereen draagt een even grote verantwoordelijkheid om deze zomer te doen slagen.’

Het lijkt inmiddels alweer een eeuwigheid geleden. Maar festivals waren ooit een seizoenstraditie in deze contreien. Terwijl we die woorden schrijven, wanen we ons een kreupele opa die zijn onbegrijpend kijkende kleinkinderen toespreekt. Onze laatste fysieke herinnering aan Chokri dateert nochtans van amper twee jaar geleden, toen Billie Eilish op het hoofdpodium speelde. Ter hoogte van de frontstage kruisten we elkaar in de vlucht. Met een blik die minstens evenveel euforie als kinderlijke verwondering en pure ontroering verried, keek de organisator van Pukkelpop ons met blinkende ogen aan. De joelende en krioelende mensenmassa rechts van hem troffen hem duidelijk midscheeps in de ziel. Niet verwonderlijk: Eilish zou dat weekend dé muzikale hoogvlieger blijken.

Een soortgelijk pueriel enthousiasme bracht Mahassine de voorbije dagen evenwel in woeliger water. Op Studio Brussel jubelde de organisator van Pukkelpop net iets te nadrukkelijk over de terugkeer van het zomerzot. Hij maakte zich niet alleen sterk dat het festival zonder sociale afstand zou kunnen doorgaan, zonder anderhalve meter afstand houden of mondkapje. “Maar je mag er ook vrij rondlopen, en elkaar kussen.”

Die laatste woorden schoten in het verkeerde keelgat bij infectiologe Erika Vlieghe, de voorzitster van de adviesraad GEMS. Zij kon zich niet vinden in de beslissing van het Overlegcomité om vanaf midden augustus opnieuw grote festivals te laten plaatsvinden, alsof er nooit een vuiltje aan de lucht was geweest. Dat er op Pukkelpop 66.000 festivalgangers per dag aanwezig zullen zijn – de volledige capaciteit dus – kon er bij haar niet in. Dat liet ze eerder deze week dan ook verstaan in De afspraak. “Daar vallen wij recht van achterover”, klonk het.

Mahassine zucht. Maar hij begrijpt haar wrevel wel. “Of ik het onrechtvaardig vind dat ik kritiek heb gekregen na mijn overenthousiaste interview op Studio Brussel? Nee, eigenlijk niet. Het is de taak van Erika Vlieghe om iedereen bij de les te houden. Het is nog altijd belangrijk dat ze ons met de neus op de feiten blijft drukken. We zullen de volgende maanden trouwens in overleg gaan met haar en de GEMS, die een deel van de taskforce vormen voor Pukkelpop. Ik geloof graag dat ik iets te euforisch klonk, maar ik wilde gewoon mijn blijdschap tonen. Eindelijk bleek er weer perspectief voor Pukkelpop!”

Verantwoordelijkheid

Je hoort nog steeds die jubelende ondertoon in zijn stem, maar vandaag klinkt hij ook als iemand die de hijgende adem van een gideonsbende in zijn nek voelt, alsof een drijfjacht op hem werd geopend. “We moeten onszelf bewijzen deze zomer”, verzucht hij. “En dat wordt… een pittige uitdaging. Het laatste wat we willen, is het vertrouwen schaden van een overheid die ons deze toelating heeft gegeven. En ik besef maar al te goed dat iedereen ons met argusogen zal bekijken. Niet alleen ons hoofd ligt op het kapblok, als deze test slecht zou uitdraaien. We dragen de verantwoordelijkheid voor elke instantie die zich achter ons schaart. Falen is dus geen optie.”

Dat heeft ook zijn gevolgen voor het festival zelf. “Wanneer ik het idee krijg dat Pukkelpop niet veilig genoeg kan verlopen, als het aantal ziekenhuisbedden met coronaslachtoffers dramatisch wordt, of wanneer er een variant van het virus opduikt waar we geen grip op hebben, zal ik de eerste zijn om de stekker uit deze editie te trekken. Het virus heeft niets liever dan dat we allemaal samen zijn. Dat is het grote risico dat we nu nemen. Vandaag zeggen we dus dat het festival doorgaat, maar wanneer de situatie onverwacht veel slechter wordt, moeten we terugkomen op die belofte.”

Pukkelpop 2019. Mahassine: ‘Het moet dezelfde unieke sfeer hebben als tijdens de vorige edities. We willen de allerbeste muziek, en de allerbeste sfeer.’
 Beeld
Pukkelpop 2019. Mahassine: ‘Het moet dezelfde unieke sfeer hebben als tijdens de vorige edities. We willen de allerbeste muziek, en de allerbeste sfeer.’

Veiligheid is sowieso een topprioriteit voor Pukkelpop, al leek dat deze week minder duidelijk. Maar na de faliekante storm in 2011 werden de tenten nóg steviger, waarmee het festival een precedent stelde voor wereldwijde events. Na de terreurdreiging werden draconische maatregelen ingezet voor de editie van 2016 opdat iedereen sain et sauf kon blijven. En ook deze pandemie zet alweer de bakens uit voor een update in het veiligheidsprotocol van Pukkelpop.

“Bezoekers zullen moeten kunnen aantonen dat ze gevaccineerd zijn of een recente negatieve PCR-test hebben afgelegd. De lijst van landen van waaruit bezoekers zullen mogen afzakken, is nog niet vastgelegd, maar wellicht zal het gaan om de Europese Economische Zone, mogelijk aangevuld met het Verenigd Koninkrijk. Ook die festivalgangers zullen moeten aantonen dat ze gevaccineerd zijn of negatief getest hebben. Dat klinkt allemaal bijzonder streng, maar dit móét wel. Daarmee krijgen we op het terrein allemaal de garantie dat we een festival beleven zoals het voor deze ellendige pandemie was.”

Enige voorwaarde

Wat kunnen we dan verwachten als line-up? Zullen internationale acts de oversteek maken, of moeten Oscar & The Wolf, Angèle, dEUS, Tamino en Charlotte de Witte noodgedwongen vechten om eenzelfde headlinerstek? Het virus dient immers overál ter wereld onder controle te zijn om te kunnen spreken van een heuse heropstart. “De Amerikaanse acts zullen we moeilijk hierheen krijgen”, geeft Mahassine grif toe. “Dat zoiets onmogelijk is, vind ik overdreven. Maar je moet wel weten dat je zo’n headlineract niet zomaar op een vliegtuig zet om hier even te komen spelen. De meeste Amerikaanse acts hebben om die reden sowieso al afgezegd.”

“Toch denk ik dat we een mooie affiche bij elkaar krijgen. Maar we moeten een tandje bijsteken. Daarom is onze organisatie er sinds dinsdag intensief, 24 op 7, mee bezig. Dat moet ook. Eén voorwaarde waar onder geen beding aan geraakt mag worden: Pukkelpop moet dezelfde unieke sfeer hebben als tijdens de vorige edities. We willen de allerbeste muziek, en de allerbeste sfeer.”

Pour la petite histoire willen we wel weten wie op de vorige affiche gestaan zou hebben. “We zaten nog in de onderhandelingsfase”, sust Mahassine. “Maar Queens of the Stone Age zou zeker een headliner geworden zijn, en met Dua Lipa zaten we in onderhandeling. Verder waren nog een paar prachtige namen in de hiphop, gitaarmuziek en dance. Namen die je eigenlijk helemaal met Pukkelpop vandaag zou verenigen. Ik had echt het gevoel dat 2020 een topeditie zou geworden zijn… Quod non.”

Vorig jaar kreeg Pukkelpop heel wat kritiek over zich, omdat ze uiteindelijk de eer aan zichzelf wilde houden, en geen lightversie op poten zette. “We hebben aanvankelijk nochtans zitten brainstormen, om toch iets te doen voorbije zomer”, zegt Mahassine. “Maar de onzekerheid over het aantal mogelijke toeschouwers maakte die plannen te moeilijk. Bovendien wilden we trouw blijven aan ons eigen DNA. Ik heb niks tegen kleinschaligheid, echt niet. Maar Pukkelpop betekent voor mij: veel podia, veel genres. En níét op stoeltjes zitten. Als we jongeren aan de leiband moeten houden, hoeft het voor mij niet meer. Pukkelpop is energie. Daar valt níét over te discussiëren.”

Braindrain

Hoe kijkt hij dan aan tegen de huidige versoepelingen? De horecafanaat in ons juicht en jubelt dezer dagen, maar de hoopvolle festivalganger houdt zijn hart alweer stevig vast. We weten hoe het ons allen vorig jaar is vergaan. Die kans zit er weer in. “Ik vind het een juiste beslissing om nu voorzichtig in te zetten op terrassen”, nuanceert Mahassine. “Ik begrijp dat overheid druk van allerhande kanten ondervindt: er is de zorgsector die aan de alarmbel trekt, maar ze moeten net zo goed luisteren naar al wie zijn brood al een jaar lang niet meer verdient. De timing voor de versoepelingen vind ik goed. Als mensen zich niet aan de regels houden, als het virus weer aan kracht wint, zijn we al onze herwonnen vrijheden weer kwijt. Dan staan we terug bij af. Het is een gemeenschappelijke plicht om voorzichtig te blijven. Verpest het nu niet voor jezelf, en daarmee ook voor anderen.”

Hij klinkt als een strenge, maar rechtvaardige huisvader. Maar hoe lukt dat als pater familias van Pukkelpop? De situatie lijkt op zijn minst precair wanneer twee edities na elkaar afgelast moeten worden. “Als dit mislukt, wordt het wel heel moeilijk”, geeft Mahassine toe. “Maar moeilijk gaat ook. We zijn veel veerkrachtiger dan je denkt. Veel van onze mensen staan op technische werkloosheid. Maar het is inderdaad zo dat er een braindrain bij komt kijken. Van sommige van onze freelancers – productiemensen, podiumbouwers, security – weet ik dat ze intussen in de bouw zijn gaan werken, of bij zwembadbouwers. Ik begrijp het wel: als je net afgestudeerd bent, of net een gezin hebt gestart, een huis hebt gekocht… Dan kies je eieren voor je geld.

“Bij heel wat mensen in de muzieksector staat het water ook aan de lippen. Sommigen staan intussen zelfs aan de voedselbedeling. Dat is verschrikkelijk om te horen van mensen die met een grote passie bezig zijn of een enorme knowhow hebben. Het is goed mogelijk dat we enkele mensen voor eeuwig kwijt zijn, maar je mag niet onderschatten hoe erg passie meetelt. Dat houdt deze hele muziekindustrie vandaag recht, dat geloof ik oprecht.”

Pukkelpop 2019. ‘Je mag niet onderschatten hoe erg passie meetelt. Dat houdt deze hele muziekindustrie vandaag recht, dat geloof ik oprecht.’ Beeld Stefaan Temmerman
Pukkelpop 2019. ‘Je mag niet onderschatten hoe erg passie meetelt. Dat houdt deze hele muziekindustrie vandaag recht, dat geloof ik oprecht.’Beeld Stefaan Temmerman

Sinds 2014 is Chokri Mahassine volksvertegenwoordiger af. Dat de politiek stiefmoederlijk is omgegaan met de muzieksector, moeten we hem als ex-ingewijde dan ook voorleggen. We zeggen trouwens stiefmoederlijk, maar we bedoelen natuurlijk: wraakroepend. “Goh, ik denk dat je dan onderschat hoe moeilijk het is geweest voor politici om enerzijds een pandemie te bedwingen, en anderzijds de muzieksector overeind te houden die enorm afzag. Om nog te zwijgen over alle burgers die hun vrijheid zo snel mogelijk terug wilden. Maar het oplopende dodental en de ziekenhuizen die dreigden te kapseizen over heel de wereld mag je evenmin geringschatten. Ik begrijp de draconische beslissingen dus wel. Tegelijk denk ik dat de overheid er ook voor had moeten kunnen zorgen dat de niet-gesubsidieerde professionals en honderden bedrijven in de hele evenementensector beter gesteund werden. Daar had de overheid veel verder in kunnen gaan.”

Ondanks alles staat hij optimistisch ten opzichte van de toekomst. “Vroeg of laat moet iedereen – boekhouder, ambtenaar, zelfstandige – zich wapenen tegen een crisis of een brutale economische realiteit. En in elk geval telt: the most passionate will survive. We zitten op een zinkend schip, maar we mogen niet doemdenken. Anders vergaan we met man en muis. We moeten denken dat we op een woelig water zitten. But a smooth sea never made a skilled sailor. Zoals we nu bezig zijn, ben ik ervan overtuigd dat we ook deze ramp weer zullen overleven.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234