Zaterdag 19/10/2019

Film

‘Aladdin’-componist Alan Menken: ‘Je kunt het je niet veroorloven verliefd te worden op je eigen songs’

Beeld rv

Samen met zijn in 1991 overleden schrijfpartner Howard Ashman blies componist Alan Menken eind jaren 80 nieuw leven in het Disney-merk. Dertig jaar later vormen zijn songs nog altijd de fundamenten waarop remakes als Aladdin gebouwd zijn. ‘Elke keer opnieuw vraag ik me af: wat zou Howard hiervan vinden?’

Als je Alan Menken zou kruisen op straat, dan zou hij je niet opvallen. Flamboyant is hij niet, eerder alledaags. Zijn brilletje heeft een dun, bijna banaal montuurtje. Hij loopt niet over van charisma, springt niet op tafels. Het enige wat opvalt, is dat hij een beetje lispelt. 

Toch is Menken verantwoordelijk voor een aanzienlijk deel van de popcultuur van de laatste dertig jaar en heeft hij thuis acht Oscars op de schoorsteen staan. Slechts vijf mensen, onder wie Walt Disney zelf, hebben er meer.

Oscars vijf en zes ontving Menken voor Aladdin (1992), de Disney-bewerking van het verhaaltje uit Duizend-en-een-nacht. Vandaag, 27 jaar later, geeft de componist een nieuwe draai aan zijn songs, in Aladdin, de live-actionremake die Snatch-regisseur Guy Ritchie heeft ingeblikt. 

Bron van vreugde

“Met Guy als regisseur wist ik niet wat te verwachten. Misschien wilde hij het vliegend tapijt wel gewoon uit de lucht schieten”, lacht Menken. “Ik dacht dat hij weinig van musicals moest weten. Maar zodra ik wist waar hij naartoe wilde en op welke vlakken hij wilde afwijken van de originele film, werd het een bron van vreugde om opnieuw met deze muziek te werken.”

Samen met Howard Ashman, die de teksten bij zijn songs schreef, had Menken het idee van een Aladdin-film binnengeloodst bij Disney. De twee hadden al een resem songs klaar voor de nieuwe musical, maar waren nog bezig met de muziek van Beauty and the Beast toen Ashman overleed aan de gevolgen van aids. 

Menken keerde terug naar Aladdin met Tim Rice als schrijfpartner. “Mijn controle over Aladdin was het grootst toen we het eerste concept bedachten”, vertelt Menken vandaag. “Daarna is Howard gestorven, terwijl we met Beauty and the Beast bezig waren. Ze hebben dingen aan het concept veranderd zonder dat wij betrokken waren. Tim en ik hebben ons daaraan aangepast.”

Teamspeler

Het is tekenend voor Menkens houding: hij is erg trots op zijn werk en doet er alles aan om het te beschermen. Tegelijk weet hij dat hij niet alles in handen heeft. We vragen of hij nooit twijfelt als Disney aan een nieuwe remake begint – eerder kroop Menken opnieuw in de studio voor de nieuwe Beauty and the Beast, tegenwoordig werkt hij aan The Little Mermaid

“Een deel van me twijfelt elke keer weer. Maar als iemand opnieuw met mijn muziek werkt, moet hij mij erbij nemen, want dit zijn mijn kindjes. Als er aan mijn muziek wordt gesleuteld, als er iets nieuws wordt toegevoegd, dan wil ik degene zijn die dat doet.”

Toch vindt hij het ook fijn als anderen hun eigen draai aan zijn songs geven. “Ik heb lang geleden geleerd dat de beste manier om resultaat te boeken erin bestaat een teamspeler te zijn. Ik uit mijn meningen wel, maar het is een evenwicht dat je moet zoeken. Als ik zeg: ‘Dit is de manier waarop Howard en ik het hebben gedaan, dus zo moet het gebeuren’, zegt de regisseur waarschijnlijk: ‘Alan Menken hoeft niet meer te komen.’”

Wat hiphop flavour

Menken vergelijkt zijn werk met dat van een architect: hij ontwerpt een huis, maar woont er zelf niet in, dus is het niet aan hem om te oordelen over de inrichting. Dat laat hij over aan de zangers van zijn songs. “Het is nu eenmaal hun huis geworden”, zegt Menken. 

Onder andere ‘Prince Ali’ en ‘Friend Like Me’, de twee shownummers van het personage Genie, worden van een update voorzien. In de originele film was het Robin Williams die de songs naar zijn hand zette. Nu is dat Will Smith, die zijn Fresh Prince of Bel Air-alter ego nog eens bovenhaalt.

“Mijn grootste uitdaging was de geweldige performance van Robin Williams”, zei Smith op de persconferentie in Parijs. “Dat is heel angstaanjagend. Ik wist niet hoe ik nog iets kon toevoegen aan zijn performance. Tot ik een beetje aan het klooien was met ‘Friend Like Me’. Op dat moment vond ik Genie. Ik kreeg het idee om een beetje hiphop flavour toe te voegen. Dat is wat Robin deed: hij gebruikte zijn eigen persoonlijkheid voor de rol. Dat heb ik ook gedaan.”

“Will is vertrokken vanuit mijn songs en heeft er zijn eigen ding mee gedaan”, lacht Menken. “Het beste wat ik kon doen, was: uit de weg blijven. Hem gewoon laten doen. Hij was heel respectvol ten opzichte van het originele materiaal, maar koos ook bepaalde momenten waarop hij zich de songs eigen kon maken. Oké, daar kan ik mee leven. Meer nog: ik houd ervan.” 

Eerbetoon

Het is geen goed idee om te hard vast te houden aan je eigen visie, vindt de componist. “Vroeg of laat moet je er toch iets aan veranderen. Je kunt het je niet veroorloven verliefd te worden op je eigen songs. Steek er al je liefde in, maar laat ze dan los op de wereld.”

We eindigen met de vraag of hij, zo’n dertig jaar nadat hij en Howard Ashman met het idee voor Aladdin kwamen, in de nieuwe film een eerbetoon ziet aan zijn overleden vriend. “Ik mis hem elke dag. En ik vraag me af: wat zou hij hiervan denken? Ik weet het niet. Hij dacht ook altijd een stap verder dan ikzelf. Hij was een briljante kerel. Weet je, ik geloof graag dat een deel van Howard in mij verder leeft. Dat voel ik soms, dat hij nog steeds betrokken is.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234