Dinsdag 06/12/2022

Wist artificiële intelligentie fobieën straks uit onze hersenen?

null Beeld thinkstock
Beeld thinkstock

Ben je als de dood voor hoogtes, jaagt het kleinste spinnetje je de stuipen op het lijf of heb je een andere fobie? Dan is er misschien wel licht aan het einde van de tunnel voor jou. Een team van neurowetenschappers heeft namelijk een manier ontdekt om het brein te herconditioneren. Een combinatie van artificiële intelligentie en hersenscans wist in de toekomst mogelijk fobieën uit je hersenen alsof ze nooit bestaan hebben.

Arno Van Hauwermeiren

Een internationaal team van neurowetenschappers publiceerde gisteren een onderzoek in het wetenschapstijdschrift Nature Human Behaviour. Daarin stond dat er mogelijk een manier bestaat om mensen van fobieën af te helpen. Ook voor wie lijdt aan posttraumatische stressstoornis is er goed nieuws.

Volgens het Amerikaanse National Institute of Mental Health kampt 8,7 procent van de volwassen Amerikanen met angsten bij het zien van specifieke objecten of in specifieke situaties, dat zijn 19 miljoen mensen in de VS alleen al. Daarnaast lijden 7,7 miljoen Amerikanen aan posttraumatische stressstoornis, een mentale aandoening die volgt na een trauma zoals seksueel misbruik of oorlogsgeweld bij militairen.

Behoort hoogtevrees straks tot de geschiedenis? Beeld thinkstock
Behoort hoogtevrees straks tot de geschiedenis?Beeld thinkstock

Alternatief voor bestaande behandelingen

De auteurs van de studie wilden onderzoeken of er alternatieven zijn voor de bestaande behandelingen voor angst, zoals bijvoorbeeld aversietherapie, waarbij patiënten worden blootgesteld aan hun fobieën om ze ervan af te helpen.

De onderzoekers onderwierpen 17 proefpersonen aan een test, waarbij een 'angstgeheugen' werd gecreëerd. Elke proefpersoon kreeg enkele beelden voorgeschoteld en na sommige beelden kregen ze een milde elektrische schok toegediend, zodat ze bij die beelden lichte angstgevoelens ontwikkelden. Een hersenscanner kon nadien sporen terugvinden van dat specifieke angstgeheugen.

De neurowetenschappers menen een accurate methode te hebben ontwikkeld om het angstgeheugen van mensen te herkennen, waardoor de stap naar de verwijdering van die angsten veel kleiner is geworden.

Beloningen

Nu de wetenschappers het angstgeheugen van hun proefpersonen konden waarnemen, gaven ze in de volgende fase van de proef geld aan de proefpersonen bij het zien van de 'angstbeelden', in plaats van elektrische schokken. Op die manier associeerden ze hun angstgeheugen met beloningen.

Na een periode van drie dagen hadden de proefpersonen hun brein opnieuw geprogrammeerd. Het angstgeheugen had plaatsgeruimd voor een beloningsgeheugen. Het angstcentrum van het brein, de amygdala, vertoonde geen extra activiteit meer. "Dat betekent dat we ook het angstgeheugen van mensen met fobieën kunnen verminderen", aldus Ai Koizumi, hoofdauteur van de studie.

Er is nog verder onderzoek nodig, maar deze studie zou wel eens het begin van het einde kunnen zijn voor angsten. De wetenschappers hopen dat de nieuwe methode in de toekomst patiënten van stress kan afhelpen of de bijwerkingen van medicatie of therapieën kan vermijden.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234