Donderdag 22/08/2019

Tech

Wie wordt de koning van de cloud?

Beeld THINKSTOCK

Het digitaal bestaan speelt zich meer en meer af in de cloud - een virtuele wolk waarin onze gegevens zweven. Tientallen bedrijven bieden er diensten voor aan, zoals het Amerikaanse Box. Maakt zo'n nieuwkomer kans tegen reuzen als Google en Microsoft? En, wat doet u in de cloud?

Op papier heeft Aaron Levie het helemaal voor elkaar. De 30-jarige Amerikaanse ondernemer staat aan het hoofd van een tien jaar oud internetbedrijf waar investeerders al een half miljard dollar (470 miljoen euro) in staken. Bij de beursgang, afgelopen januari, kwam daar 175 miljoen dollar van beleggers bij. Box Inc. is momenteel dik 1,67 miljard dollar (1,5 miljard euro) waard.

Levies bedrijf gaat er prat op wereldwijd meer dan 34 miljoen klanten te hebben. Er is alleen een probleem: 90 procent van die gebruikers betaalt geen cent voor Levies diensten - de opslag van documenten, foto's en video's in de cloud. Ruim 31 miljoen neemt genoegen met een beperkte internetback-up van de gegevens die ze op hun pc's, mobiele telefoons en tablets hebben staan.

In zijn hotelkamer in Londen, waar Box een gebruikersconferentie houdt, lijkt Levie zich geen zorgen te maken over de scheve verhouding tussen freeriders en betalende klanten. "Dat zijn de bedragen niet. Internetopslag kost bijna helemaal niks meer", zegt de Amerikaan. "We zijn het meeste geld kwijt aan personeel." Levie begon Box met drie schoolkameraden. Nu is hij broodheer van 1.158 medewerkers.

Beeld EPA

Verliezen

Box, stelt Levie, profiteert juist van die 31 miljoen niet-betalende klanten. Hij beschouwt ze als zijn ambassadeurs. "Werkgevers krijgen steeds meer werknemers binnen hun muren die zijn opgegroeid met internet. Ze zijn gewend aan een leven online, 24 uur per etmaal, zeven dagen in de week. Zaken via internet delen, hoort daar bij."

Die digital natives zullen eisen dat hun werkgevers op Box overstappen, of in elk geval toestaan dat ze gebruikmaken van een dergelijke opslagdienst. Een werkgever die dat niet ziet, denkt Levie, gaat de slag verliezen.

Paul Saunders, verantwoordelijk voor de ICT-voorzieningen van 15.000 studenten en 3.800 medewerkers van de University of Dundee, ziet dat probleem ook. "In het weekend gebruiken mensen de nieuwste mobieltjes, kletsen ze via Snapchat en delen ze bestanden in de cloud. En op maandag stappen ze in hun auto en gaan ze als in een tijdmachine twintig jaar terug in de tijd. Ze vergaderen per telefoon, knippen stukken uit documenten en mailen die rond, tientallen keren, waardoor niemand meer weet wat de laatste, definitieve versie is."

Zeker 45.000 ondernemingen en organisaties delen Saunders' opvatting. Dat zijn zakelijke klanten die de online-opslag van documenten hebben uitbesteed aan Box. Onder hen bevinden zich eenpitters, maar ook een multinationaal conglomeraat als General Electric, dat een contract sloot met Box om 300.000 medewerkers de cloud in te helpen. Levie schortte er de beursgang voor op, zodat hij beleggers een vette worst voor de neus kon houden.

Box wordt naar eigen inschattingen gebruikt bij 285.000 bedrijven, hetzij op contractbasis, hetzij door individuen die dat op eigen houtje doen. Dus er zijn zo'n 240.000 potentiële klanten.

In die vijver vissen evenwel meer aanbieders van online-opslag, en niet de minsten. Het jaarverslag van Box noemt Microsoft bij naam, maar ook internetgrootmachten als Google en Amazon, data-opslagspecialist EMC, automatiseerder Citrix en Dropbox, een Box-kloon uit 2007 met liefst 300 miljoen gebruikers (van wie er slechts 80.000 betalen voor extra's). Maar ook Apple biedt toegang tot zijn iCloud aan de bezitters van zijn Macs en iPhones. En dan zijn er nog eens vijftig kleine bedrijven actief op deze markt, met namen als Cubby, JumpShare, ADrive en CloudMe. Een shake-out ligt op de loer.

Beeld ANP

Luchthaven

In Londen is Levie niet onder de indruk van de concurrentie. "Iedereen ziet ons als een nieuwkomer, maar eigenlijk zijn we de partij die moet worden verslagen. Wij zijn al bezig sinds 2005. Amazon kwam pas in 2006 kijken, Microsoft begon in 2007, Google in 2012." De topman wijst erop dat Box zich al lang niet meer beperkt tot louter online-opslag. Het bedrijf legt zich sinds twee jaar helemaal toe op middelen waarmee ondernemingen bedrijfsbreed hun medewerkers samen online aan digitale documenten laten werken, zonder dat ze daarvoor software als Microsoft Office op hun pc hoeven te hebben.

"We richten ons op specifieke markten", zegt Levie daarover. Box kocht vorig jaar november het bedrijf MedXT op. Dat ontwikkelt software waarmee ziekenhuizen en artsen maar ook patiënten medische beelden online kunnen bekijken, vergroten en van aantekeningen voorzien. Vorige maand werd Verold overgenomen, dat een methode heeft bedacht om 3D-beelden in webpagina's op te nemen - opnieuw zonder dat de eindgebruiker een app, plug-in of viewer hoeft te downloaden. Het is een uitkomst voor ingenieurs die op verschillende locaties aan hetzelfde ontwerp werken.

Dat laatste was een van de redenen waarom Royal HaskoningDHV met Box in zee ging, zegt ICT-directeur Eric Overvoorde van het ingenieursbureau in Londen. "We openen een kantoor als we ergens een order binnenhalen. Als we klaar zijn, zijn we er weer weg." Box, stelt Overvoorde, past bij zo'n flexibele organisatie, met honderd soms tijdelijke kantoren in 35 landen.

Het viel volgens Overvoorde niet mee om iedereen binnenshuis te overtuigen. "We hebben 7.500 ingenieurs in dienst, dus 7.500 mensen die het beter weten dan ik." Royal HaskoningDHV deed eerst een paar pilots. "We begonnen met vijftig man, maar binnen twee, drie maanden deden er duizend medewerkers mee. Toen moesten we het project afbreken. Box begon geld te vragen." Levie: "Ja, sorry for that."

Box is zeker niet zaligmakend in de ogen van Overvoorde. "Sommige opdrachtgevers eisen dat je specifieke software gebruikt, zoals we nu ervaren met de aanleg van een luchthaven in Mexico." Royal HaskoningDHV ontwikkelt voor die gevallen programma's die boven op Box draaien: aan Levies mensen wordt dan alleen het veilig delen van bestanden overgelaten.

Op papier

Levie denkt dat er meer klanten zijn als het Nederlandse ingenieursbureau. In plaats van zelf programma's te bedenken en te ontwikkelen heeft Box vorige maand een developer edition aangekondigd - een doe-het-zelfpakket voor klanten met specifieke wensen.

Of Box met deze koers eindelijk ook eens zwarte cijfers gaat schrijven, is onduidelijk. "We hebben een geschiedenis van opeenlopende verliezen en we verwachten geen winstgevendheid in de nabije toekomst", zo staat in het jaarverslag. De beursgang kwam niks te vroeg: het half miljard van zijn investeerders had Box er eind januari helemaal doorheen gejaagd. De eerste kwartaalcijfers als beursgenoteerde onderneming kon Wall Street in maart niet bekoren: de omzet (bijna 63 miljoen dollar) was bijna even groot als het verlies (53 miljoen dollar). De koers ging 15 procent onderuit.

"We mikken op een markt die tientallen miljarden waard is", zegt Levie. De onderliggende boodschap: dat vergt forse investeringen die zich ooit zullen uitbetalen. Heb geduld. Op papier heeft Aaron Levie het helemaal voor elkaar.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden