Zaterdag 24/08/2019

Twitter

Wie is zijn Twitterleger aan het mobiliseren?

Wie zit er achter die valse Twitteraccounts? Beeld REUTERS

Twitter-profielen waar geen mens maar een machine achterzit, ze zijn een pest. De laatste weken heeft iemand een nieuw legertje in gereedheid gebracht dat zonder schroom bekende twitteraars is beginnen volgen. Van Wim Oosterlinck tot Geert Noels. Maar wat komen ze doen?

"Laatste tijd tientallen nieuwe volgers die zelf geen volgers of tweets hebben. Moet ik iets verwachten?", tweette journalist Yves Desmet op 8 augustus bezorgd. Wie naar de meest recente volgers van Desmet kijkt, ziet namen als Guy Van Melckebeke en Dirk Van Der Eecken opduiken.

Op het eerste gezicht heel normaal. Valse accounts gaan meestal door het virtuele leven met namen als Kelly2345 of Johnny666555. Klikt u door op de nieuwe profielen, belandt u op een pagina zonder profielfoto, korte bio of enige volger. Het valt op dat de profielen vooral populaire accounts uit de Belgische Twitter-wereld volgen. Bijvoorbeeld wielrenner Iljo Keisse, cartoonist Jeroom en de politieke partij CD&V.

Deining

Komen ze in vrede of zijn ze andere zaken van plan? Meestal betekenen zulke bots weinig goeds. Een bot is een computerprogramma dat op een autonome manier taken kan uitvoeren die normaal door mensen uitgevoerd worden, zoals tweeten bijvoorbeeld. In april merkte een Republikeinse blogger op dat 465 valse accounts 411.000 spamberichten verstuurden ten gunste van Donald Trump. De tweets riepen op om Ted Cruz aan te geven bij een toezichthoudend agentschap.

Een van de redenen achter the rise of the bots op Twitter is de uitrol van een door een algoritme gestuurde tijdlijn. Tot voor maart 2016 kwam elke tweet chronologisch in de tijdlijn terecht. De kans was reëel dat u belangrijke tweets zou missen. Je hebt niet altijd de tijd om drie uur terug in de tijd te scrollen. 'Trending topics', waar de populaire onderwerpen van het moment getoond werden, verhielp dat probleem maar gedeeltelijk.

Sinds maart 2016 heeft Twitter daar een mouw aan gepast. Zo krijgt u tegenwoordig 'Voor het geval je het gemist hebt' gesuggereerd. Daar verschijnen tweets die veel deining veroorzaken in uw netwerk of personen waar u regelmatig op reageert.

Enkele honderden euro's

En daar komen bots goed van pas. "Als je een topic trending wil maken, of als je ervoor wil zorgen dat bepaalde tweets gesuggereerd worden aan gebruikers, kun je bots inzetten om het engagement artificieel te verhogen", zegt techblogger Herman Maes. Zo publiceerde The Daily Beast na de Franse verkiezingen een verhaal over een strijdmacht vol valse accounts die heel erg zijn best deed om de MacronLeaks, waarin 20.000 e-mails van de Macron-campagne gelekt werden, in de tijdlijn van twitteraars te krijgen. Zo was er een account dat liefst 486 tweets de wereld instuurde over de #MacronLeaks.

Maar wat komen 'Guy' en 'Dirk' dan precies doen? Maken ze zich al klaar voor verkiezingen die er in 2019 aankomen? "Dat is onmogelijk te achterhalen", vertelt Arco Wagemaekers, die zelf een bedrijfje heeft dat bedrijven en bekende Nederlanders onder andere helpt om valse accounts te herkennen en te verwijderen. "Valse profielen of programmaatjes om fake profielen aan te maken, komen vooral uit China of Rusland en zijn heel goedkoop." Volgens Wagemaekers kosten ze enkele honderden euro's.

Accounts blokkeren

En wie valse profielen aanmaakt, laat liever geen spoor. "Dus misleiden de programmeurs servers via virtuele privénetwerken (VPN). Zo kun je in Rusland valse profielen aanmaken alsof dat in België gebeurt." Om ervoor te zorgen dat de valse profielen zo echt mogelijk lijken, gebruiken de programmeurs lijsten van namen en voornamen die ze willekeurig door elkaar gebruiken.

De drang om zo echt mogelijk te lijken, is een mogelijke verklaring waarom bekende twitteraars zoveel volgers hebben. "Als je je voor het eerst bij Twitter aanmeldt, krijg je de suggestie om twintig tot veertig mensen te volgen, die suggestie gebeurt op basis van locatiegegevens. Je kunt een script schrijven dat ervoor zorgt dat valse accounts die suggesties meteen moeten volgen." Net zoals je kunt programmeren dat accounts elke tweet van een president retweeten.

Op dit moment kunnen we enkel aannemen dat 'Guy' en 'Dirk' wachten op een bepaald bevel. "Het beste wat je kan doen is de accounts blokkeren en hopen dat Twitter ze verwijdert", zegt Maes, die trouwens niet onder de indruk is van de strategie van het valse legertje. "Mocht ik zulke profielen in staat van gereedheid brengen, zou ik nooit in zo'n korte tijd zoveel bekende twitteraars in een keer volgen. Dat valt te veel op."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden