Donderdag 06/05/2021

InterviewYajaira Sierra Sastre

‘We willen fundamentele vragen voor de mensheid beantwoorden’: NASA-onderzoekster Yajaira Sierra Sastre over de nieuwe race naar de ruimte

De landing van onderzoeksrobot Perseverance op Mars noemt Yajaira Sierra Sastre 'een grote stap voorwaarts in de geschiedenis van de mensheid'.  Beeld ZUMA Press
De landing van onderzoeksrobot Perseverance op Mars noemt Yajaira Sierra Sastre 'een grote stap voorwaarts in de geschiedenis van de mensheid'.Beeld ZUMA Press

Voor het eerst in ruim een decennium zoekt het Europees ruimteagentschap ESA nieuwe astronauten, terwijl op Mars al een tijdje de NASA-robot Perseverance rondtuft. Na jaren van luwte lijkt de race naar de ruimte weer een enthousiaste impuls te krijgen. Bevoorrecht getuige van al die exploratie is professor Yajaira Sierra Sastre, die als materiaalwetenschapper bij NASA ook samenwerkt met ingenieurs van ESA.

Professor Sierra Sastre schuwt de grote woorden niet: de landing van onderzoeksrobot Perseverance op Mars, inmiddels alweer twee maanden geleden, noemt ze “een grote stap voorwaarts in de geschiedenis van de mensheid”. Een stap waar Sierra Sastre zelf aan bijdroeg. Bij de NASA is ze projectmanager van het onderzoeksteam dat de banden voorziet van de robot die de stalen terug naar de aarde moet halen.

Waarom is Perseverance zo belangrijk voor ons hier op aarde?

Sierra Sastre: “Het hoofddoel van de missie is om stalen met grond, waterrestanten en bacteriën te verzamelen om ze te bestuderen op microbacterieel leven. We hebben robot Perseverance laten landen in de Jezero-krater, omdat daar duizenden jaren gelden een meer geweest is. Onze hypothese is dat als er vroeger water op Mars was, er mogelijk leven moet geweest zijn. De geologie en mineralogie is gelijkaardig aan die van de aarde.

“Als er ooit leven op Mars was, willen we vooral ook weten hoe het komt dat het leven daar gestopt is. En met die kennis, kunnen we verdere hypotheses over andere planeten en zonnestelsels verfijnen. Perseverance is nog maar het begin van een aantal missies. De volgende missies hebben als doel om verschillende monsters van lucht, grond en steen naar de aarde te brengen. Daarnaast maakt de robot ook dagelijks audio- en videomateriaal dat door tientallen wetenschappers van de NASA en andere ruimteorganisaties bestudeerd wordt.”

Hoe ver zijn we verwijderd van een missie met mensen naar Mars?

“Perseverance is de vijfde robot die de NASA naar Mars heeft gestuurd. Zijn vlucht heeft zeven maanden geduurd. Dat is niet niks. De afstand tussen Mars en de aarde bedraagt ongeveer 60 miljoen kilometer in de periode dat de aarde en Mars het dichtst bij elkaar liggen. Bovendien komt deze periode slechts om de 26 maanden voor. Het traject en de route zullen dus de mogelijkheden bepalen.”

Uw Europese collega’s van ESA zoeken intussen astronauten om een bemande vlucht de ruimte in te sturen. Concurrentie?

“Integendeel. De ESA is een van de belangrijkste partners van de NASA. ESA is momenteel bezig aan het ontwerp van een onderzoeksrobot die de monsters die Perseverance verzamelt op Mars zal oppikken. Daarnaast gaan ze een orbiter maken die zal assisteren om de containers naar de aarde te brengen. De bijdrage van de ESA is cruciaal voor onze Marsmissies.”

Hoe gaan jullie ervoor zorgen dat een raket vanop Mars weer kan opstijgen richting aarde?

“Gelukkig is het toekomstige onderzoeksvoertuig van ESA lichter dan robot Perseverance. De raket die Perseverance naar de ruimte heeft gelanceerd, was dus krachtiger en had meer brandstof nodig. De containers die de nieuwe raket vanop Mars naar de ruimte dient te lanceren, zullen samen ongeveer de grootte van een basketbal hebben. Al die stappen en handelingen zullen echter tot op de millimeter berekend moeten worden.”

Is het niet vreemd dat juist nu de ruimtevaart weer een impuls krijgt, terwijl we op aarde van de ene crisis in de andere sukkelen?

“Op lange termijn betaalt de investering in ruimtevaart zich terug. Bij NASA proberen we existentiële vragen, zoals of er leven buiten onze planeet is, te beantwoorden. We experimenteren met missies met mensen in de ruimte, omdat de vraag of leven buiten onze planeet mogelijk is, ooit belangrijk kan gaan worden. Dan moeten we wel ons zonnestelsel proberen te begrijpen.”

Mensen die leven in de ruimte, gelooft u dat dat ooit realiteit wordt?

“Wel, we gaan het alleszins proberen. Met de missie Artemis wil NASA voor de tweede keer mensen naar de maan sturen. We willen daar mensen gedurende lange tijd naartoe sturen zodanig dat ze onderzoek kunnen doen en leren in de ruimte te overleven. We beschouwen dit als een opstap naar een missie met mensen naar Mars.

“De VS pompen veel geld in de NASA, maar samen met andere organisaties en instellingen actief in de ruimtevaart willen we fundamentele vragen voor de mensheid beantwoorden. Het existentieel onderzoek en de technologieën die in de ruimte worden toegepast, kunnen in de toekomst ook op onze planeet gebruikt worden. De projecten die wij uitvoeren brengen ook verschillende landen, talen en culturen samen. Het is onderzoek voor en door de mens. Wie zijn blik op de ruimte richt, ziet rondom zich mensen en niet de ander. Dat is waarom het zo belangrijk is voor regeringen om te participeren aan ruimteonderzoek.

“Naast onderzoek in de ruimte willen we ons leven op aarde verbeteren door beter samen te werken en nieuwe technologieën te gebruiken. Deze missie kan de NASA niet alleen. Op dit moment zijn er internationale akkoorden met verschillende landen om ruimteonderzoek aan te moedigen en te versterken.”

Stephen Hawking zei dat als de mensheid toekomst wil, we andere planeten moeten koloniseren.

“De aarde is net zoals andere planeten kwetsbaar. Elk moment kan er een grote meteoriet op de aarde inslaan en dan is het hier afgelopen. Ooit zullen we het uitsterven van de mensheid meemaken. Vandaar de drijfveer van de mens om zichzelf te redden. Hawking bedoelt dat de mens een interplanetaire of multiplanetaire soort moet worden om zijn soort te laten overleven. Zo kunnen we onze aanwezigheid in het heelal bestendigen.”

Nogmaals: gelooft u dat het er ooit van komt?

“Het is alleszins een doel voor ons op de langere termijn. Als tussenstap willen we mensen naar de maan sturen en zien of ze er langere tijd kunnen werken en overleven. We willen weten of mensen overleven op andere oppervlaktes dan de aarde. Er is nog geen vaste datum om mensen naar de maan te sturen, maar er ligt al wel een voorstel op tafel.”

U werkt mee aan raketten en ruimterobots, de droom van honderdduizenden mensen, jong en oud. Hoe heeft u dat klaargespeeld?

(lacht) Het was ook voor mij een droom die werkelijkheid werd. Al van kleins af zei ik dat ik later astronaut wou worden. Ik heb mijn droom nooit losgelaten. Ik heb er heel mijn leven hard voor gewerkt. Ik ben afgestudeerd als doctor in de chemie. Tijdens mijn doctoraat heb ik de kans gehad om aan een project van de NASA mee te werken. In 2013 heb ik samen met vijf andere wetenschappers deelgenomen aan de vier maanden durende missie op Mauna Loa, een eiland van Hawaï, waar we een missie naar Mars simuleerden.

“Mijn werk bij de NASA is niet het resultaat van een eenvoudige weg van punt A naar punt B. Er zijn veel bochten geweest op mijn parcours. Ik heb meerdere keren gesolliciteerd om ruimteonderzoek te doen. Na jaren hard werken en artikels schrijven, is mijn droom uitgekomen. Ik coördineer nu de samenwerking tussen NASA en ESA op vlak van materiaalontwikkeling. Meer bepaald onderzoek ik de wielen van de nieuwe robot die de ESA zal ontwikkelen. Elke week vergaderen we met de ingenieurs van ESA.”

Welke boodschap wil u aan kinderen en jongeren geven die dromen om astronaut te worden?

“Als het je droom is om voor NASA of ESA te werken en het heelal te ontdekken, dan heb ik goed nieuws voor jou. Het is niet onmogelijk! Ik ben ook kind geweest. Ik ben opgegroeid in een buitenwijk van een arm dorp in Puerto Rico. Elke dag droomde ik ervan om naar de sterren te reizen en bij de NASA te werken. En nu beleef ik deze droom in de werkelijkheid. Bovendien zijn er vandaag de dag meer kansen om bij een organisatie voor ruimtevaart te werken. Verschillende landen zoals India, China, Rusland en Europa ontwikkelen hun eigen onderzoekscentra.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234