Woensdag 11/12/2019

Background

Wat is Google eigenlijk echt van plan?

Beeld EPA

Het begon als een zoekmachine, ontdekte in onlinereclame de sleutel naar rijkdom, palmde vervolgens alle hoeken van ons internet- en computergebruik in, en is nu bezig aan de volgende stap: zijn stempel drukken op alle technologie die we in de toekomst zullen gebruiken.

In oude sciencefictionfilms dragen robots, vliegende auto's en andere toekomstige technologieën vaak het logo van één en hetzelfde megabedrijf. Zie bijvoorbeeld de Tyrell Corporation uit 'Blade Runner', Omni Consumer Products uit 'Robocop', of Buy 'n' Large uit 'Wall-E': miljardencorporaties, die meestal ooit begonnen waren vanuit één enkel product, maar ondertussen hun stempel drukken op zowat ieder cenakel van de moderne maatschappij. Het lijkt op het traject dat het Amerikaanse internetbedrijf Google vandaag aan het afleggen is: begonnen in een studentenkamer aan de Stanforduniversiteit, een dik decennium geleden groot geworden door de markt voor onlinereclame open te breken, en sindsdien bezig met letterlijk alles wat met het internet en technologie te maken heeft.

Net zoals de vier andere Amerikaanse 'tech'-mogols van het moment - Apple, Microsoft, Facebook en Amazon - blijft Google niet netjes in zijn eigen hoekje zitten. Het heeft een eigen sociaalnetwerk, opereert een eigen suite van bureelsoftware, verkoopt muziek en boeken (elektronisch) online, en maakt sinds de overname van het grootste stuk van fabrikant Motorola ook zijn eigen smartphones. Tot daar toe niets nieuws: ook Microsoft duikt nu de smartphoneproductie in met de overname van Nokia's mobilofoonafdeling, Facebook levert mobiele messaging-diensten, en Amazon maakt tablets. Maar Google gaat een forse stap verder dan zijn erfconcurrenten: in tegenstelling tot de anderen is het bedrijf bijvoorbeeld erg geïnteresseerd in technologieën die niet morgen, maar overmorgen van belang kunnen zijn.

Hardware
Apple is misschien nog steeds in alle stilte bezig aan een televisietoestel, Facebook heeft misschien zijn droom voor een eigen smartphone nog niet helemaal opgeborgen, maar Google doet - relatief openlijk - eigen onderzoek naar huisautomatisering, robots, artificiële intelligentie en toekomstige mobiliteit. Vaak neemt het daar - zijn cashberg van bijna 55 miljard dollar (iets meer dan 40 miljard euro) inzettend - beloftevolle bedrijven voor over wier activiteit op het eerste gezicht weinig met de corebusiness van de internetgigant te maken heeft. Zoals de acht roboticabedrijven die Google de afgelopen twee jaar overnam, waaronder Boston Dynamics eind december, een belangrijke defensieleverancier in de V.S. En vorige week volgde Nest, een voor 3,2 miljard dollar (2,36 miljard euro) overgenomen fabrikant van huisautomatiseringsproducten die via draadloos internet werken, zoals een slimme thermostaat en slimme rookmelders.

De 'Atlas'-robot van Boston Dynamics, en misschien wel een toekomstig Googleproduct. Beeld REUTERS

Het lijkt zo ver van Googles kernactiviteit omdat het bedrijf vooral bekend is voor zijn internet- en softwareoplossingen. Het geloofde veel vroeger dan de rest van de wereld in de 'cloud', die amorfe wereld waarop computergebruikers vandaag via het internet hun e-mails opslaan (zie Googles GMail-dienst), documenten bewerken (het bedrijf heeft, met Google Docs, al sinds 2006 een suite van online bureelsoftware, waaronder een tekstverwerker en een rekenprogramma à la Microsofts Excel) en hun weg vinden (zie Google Maps). Google beheert een ecosysteem van diensten en onlinesoftware die computergebruikers dagelijks nodig hebben.

Maar de afgelopen jaren kwam daar ook een hoop hardware bij. Het heeft al bijna altijd in het activiteitenpakket van het bedrijf gezeten, maar het kwam pas onder de publieke belangstelling te staan toen het bedrijf Motorola Mobility overnam, het grootste stuk van het Amerikaanse telecombedrijf, en nog steeds een van de grootste fabrikanten van smartphones op de wereld. Sinds begin 2011 is Google dus gewoon een smartphonefabrikant. "Er bestaat zo'n mythologie dat Google niets over hardware afweet", zei financieel directeur Patrick Pichette anderhalf jaar geleden tijdens de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering van het bedrijf. "Maar we zijn groot in hardware. Google bouwt zijn eigen servers in een fabriek, die ons zelfs een van de grootste hardwarefabrikanten in de wereld maakt. We hebben verstand van geheugen, apparatuur, de hele toeleveringsketen die achter hardwareproducten zit. Dus we zijn goed uitgerust op gebied van hardware, en kunnen daarin concurreren."

 
We zijn groot in hardware
CFO Patrick Pichette

Slimmer dan een mens
Waarom kennen we Google dan vandaag niet als een van de grootste hardwarefabrikanten in de wereld? Voor een stuk omdat het zijn apparatuur in de eerste plaats voor eigen gebruik bouwt (de servers waarover Pichette het had gaan vooral onder de grond, in de vele datacenters die Google over de hele wereld heeft uitgebouwd), maar ook omdat het zeker op dat gebied niet noodzakelijk bezig is aan producten van vandaag. Zie bijvoorbeeld de zelfrijdende wagens, waarmee Google een pioniersrol speelt en zelfs de verkeersreglementen in Amerikaanse staten als California en Nevada aan het veranderen is. Of de reuzenballonnen, waarmee Google draadloos internet wil brengen naar de verste uithoeken van de planeet. Of de robotica, een toekomstige consumententechnologie waarin Google dankzij zijn acht recente overnames misschien wel klaarstaat om het belangrijkste merk ter wereld te worden. Andy Rubin, de maker van het Android-besturingssysteem die sinds de overname van zijn softwarebedrijfje een Googlewerknemer is en sinds kort de robotica-afdeling leidt, stelde onlangs nog in de Amerikaanse krant The New York Times dat eerste roboticaproducten van het bedrijf een kwestie van jaren zullen zijn, niet meer van decennia.

Een 'Loon'-ballon van Google, waarmee het bedrijf draadloos internet naar de verste uithoeken van de planeet wil brengen. Beeld AFP

Google heeft misschien wel een winnend computeralgoritme voor zoeken op het internet in zijn kluis zitten, maar (wellicht) geen glazen bol die de toekomst voorspelt. Daarom ook lijken de activiteiten van het bedrijf de laatste jaren zo breed te sporen: het probeert de miljardenomzet die het ieder jaar draait in te zetten om een leidende speler te worden in iedere technologie die nu misschien ver van ons bed lijkt, maar binnen decennia misschien gewoon uit het winkelrek kan worden gegrist.

Maar de kern van die strategie blijft - gek genoeg - dezelfde. Alles lijkt nog steeds te vertrekken vanuit het computeralgoritme dat stichters Larry Page en Sergey Brin aan het einde van de jaren '90 hadden ontwikkeld en in eerste instantie de basis legde voor hun allereerste product: de zoekmachine. Een computerbrein, dat de intelligentie van alle huidige en toekomstige producten van het bedrijf voedt, en waaraan nog verder wordt gesleuteld. Waarom anders zouden Ray Kurzweil en Geoffrey Hinton, de twee vooraanstaande vorsers op gebied van artificiële intelligentie, tegenwoordig bij het bedrijf werken? Hinton is bezig aan een manier om computernetwerken op dezelfde manier te structureren als de neuronen in het menselijk brein, en Kurzweil staat vooral bekend voor zijn geloof dat computers op de drempel van zelfbewustzijn staan.

Googlebaas Larry Page: "Als je internetzoeken voor elkaar krijgt, kun je letterlijk alles." Beeld BELGA

"Als je zoeken via het internet kunt oplossen, heb je een antwoord op iedere vraag", zei Googlebaas Larry Page in 2002 al, amper vier jaar nadat Google een bedrijf werd, in een gastcollege aan de Stanford-universiteit. "Dat betekent dat je in essentie alles kunt." Het is onversneden visionaire hovaardigheid, waarmee het bedrijf ook heel wat wereldwijde bezorgdheid over zich afroept (want hoe hoog hebben de onverslaanbare Googleboys het nog op met persoonlijke privacy?), en die zich nu ook in toenemende laat blijken uit de toekomstige producten en diensten die Google aan het uitbouwen is. In dat opzicht lijkt het motto dat ze op hun bedrijf plakten ten tijde van de beursgang tien jaar geleden, 'Don't be evil', belangrijker dan ooit. Het is misschien een dooddoener, en klinkt eenduidig en ambigu tegelijk, maar misschien is het inderdaad wel de enige wet waarop de huidige en toekomstige activiteiten van Google kunnen worden afgerekend.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234