Zaterdag 19/10/2019

YouTube

Waarschuwingssignalen werknemers YouTube werden gewoon genegeerd: 'Winst is belangrijker’

Beeld REUTERS

Ondanks bezorgdheden en aanbevelingen van werknemers, negeerde het management van videoplatform YouTube jarenlang de schadelijke impact van zijn algoritme. Dat blijkt uit een onderzoek van Bloomberg. “Voor YouTube is winst belangrijker geworden dan de veiligheid van gebruikers.”

Wie een systeem ontwikkelt met als enig doel om de aandacht te trekken van zoveel mogelijk mensen tegelijkertijd, creëert een plek waar desinformatie en haat floreren. Die les zouden we ondertussen al geleerd moeten hebben dankzij Facebook. Het bedrijf van Mark Zuckerberg ligt al meer dan twee jaar onder vuur omdat zijn algoritmes nepnieuws, complottheorieën en extreemrechtse inhoud verspreiden. 

Het videoplatform YouTube bleef op dat vlak lange tijd relatief goed buiten schot, maar dankzij een onderzoek van Bloomberg krijgen we een beter zicht op wat er zich achter de schermen afspeelt bij het videoplatform. Zo blijkt uit een twintigtal interviews met ex-werknemers van YouTube dat heel wat werknemers zich al langer zorgen maken over de algoritmes die gebruikers extreme en gewelddadige video’s aanbevelen.

In 2012 concludeerde het management van het videoplatform dat hoe meer mensen naar video’s keken, hoe meer advertenties het kon verkopen en dat aanbevolen video’s de beste manier was om mensen zo lang mogelijk op de website vast te houden. Een strategie die ook vandaag nog steeds steek houdt: mensen kijken 70 procent van de tijd naar video’s die YouTube hen heeft aanbevolen. Om werknemers van YouTube te motiveren, plakte het platform daar ook een doel op. Dagelijks moeten gebruikers 1 miljard video’s per dag bekijken. In 2016 werd dat doel bereikt.

Geen bibliotheek

Medewerkers hebben in de afgelopen jaren op verschillende momenten hun bezwaren over die strategie geuit. Het probleem was volgens hen niet per se dat bedenkelijke video’s op YouTube stonden, het blijft immers een website die draait op zogenaamde user generated content. Ze maakten zich wel zorgen over het feit dat YouTube zulke video’s een gigantisch bereik biedt. Zo berekende Moonshot CVE, een Londens bedrijf dat zich specialiseert in extremisme, dat minder dan twintig YouTube-kanalen erin geslaagd waren om meer dan 170 miljoen kijkers te bereiken met hun antivaccinatieboodschappen.

Medewerkers wilden het voor kijkers makkelijker maken om zulke video’s te melden. Ze bouwden software om bij te houden hoe groot het bereik van schadelijke video’s was en suggereerden om dergelijke video’s buiten de algoritmes van YouTube te houden. Op die manier kunnen zulke video’s niet viraal gaan.

Volgens de bronnen die Bloomberg sprak, werden al die voorstellen door de top van YouTube genegeerd. CEO Susan Wojcicki zou enkel om de bedrijfsresultaten geven. Ook tijdens publieke optredens probeert Wojcicki in de eerste plaats alle verantwoordelijkheid voor het welig tieren van nepnieuws en geweld op YouTube te ontlopen. Zo blijft ze vasthouden aan het idee dat we YouTube best vergelijken met een bibliotheek, maar dan met video’s in plaats van met boeken. “Ook in bibliotheken zijn er altijd controverses geweest”, zei ze vorig jaar nog op het podium tijdens het gerenommeerde media- en technologiefestival South by Southwest.

Witte suprematie

Die vergelijking gaat echter niet op. Bibliotheken raden je na het lezen van een boek niet steeds een extremer boek aan. Een probleem van YouTube waar de Amerikaanse technologiesocioloog Zeynep Tufekci al enige tijd op wijst. Zij noemde YouTube vorig jaar al een van de grootste radicaliseringsinstrumenten van de 21ste eeuw. Of je nu filmpjes van Trump bekijkt of een trainingsschema om te lopen opzoekt, vooraleer je het goed en wel beseft, kijk je naar video’s die voor witte suprematie pleiten of die een trainingsschema voor de Marathon des Sables suggereren.

Bij YouTube herkennen ze zich niet in het verhaal van Bloomberg. “We hebben significante stappen gezet, waaronder het updaten van ons aanbevelingssysteem om de verspreiding van schadelijke desinformatie te voorkomen”, stelt het bedrijf.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234