Woensdag 05/08/2020

Pluto

Waarom Pluto's laatste ontdekking zo belangrijk is

De blauwe kleur op Pluto geeft aan dat er stikstof, koolstof en water aanwezig zijn op Pluto.Beeld © nasa / jhuapl / swri

De NASA heeft de eerste kleurenfoto's van Pluto vrijgegeven. Daarop is duidelijk een helderblauwe nevel te zien. Dat duidt op een atmosfeer en de aanwezigheid van stikstof, koolstof en waterstof. 'Dit kan ons wel nog leren hoe de aarde is ontstaan', zegt astronoom Leen Decin (KU Leuven).

Amper een week nadat de NASA het bewijs leverde dat er water vloeit op Mars heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie de wetenschappenlijke wereld andermaal in extase gebracht. Dit keer met de eerste kleurenfoto's van Pluto. Die werden doorgestuurd door New Horizons, een onbemande ruimtesonde die in 2006 de missie naar de dwergplaneet aanvatte.

Tot voor kort wisten we niets over de samenstelling van Pluto. Vorige maand werden er al gedetailleerde beelden vrijgegeven waarop duidelijk bergen te zien waren. Aan de hand van prachtige kleurenfoto's kunnen de wetenschappers van de NASA nu aantonen dat er een helderblauwe nevel rond Pluto hangt en dat er op het hemellichaam ook ijswater aanwezig is. "Wie had ooit kunnen verwachten dat we blauwe lucht zouden vinden in de Kuipergordel? Het is prachtig", zegt Alan Stern, planetoloog en leider van de New Horizons-missie.

Puzzelstukken

Er zijn meer vragen dan antwoorden. Zo is er ijswater gevonden, maar dat heeft een rode kleur. "Ook dat verbaast ons", zegt Silvia Protopapa, teamlid van de University of Maryland. "We begrijpen de relatie tussen het waterijs en de roodachtige kleurstoffen op het oppervlak van Pluto nog niet."

Ook dat er op sommige delen van Pluto inderdaad ijswater wordt gezien, maar op andere plekken dan weer niet, is iets dat de wetenschappers nog kopbrekens bezorgt. Maar de antwoorden zullen snel volgen, voorspelt hoogleraar sterrenkunde Leen Decin (KU Leuven). "Misschien is er een soort van kanalenstructuur aanwezig is of eventueel ligt er op veel plaatsen een dikke laag ijs over het water. Dat het zonlicht blauw weerkaatst, geeft aan dat er moleculen zoals stikstof, koolstof en waterstof aanwezig zijn. Dat is toch heel interessant."

Maar waarom vinden wetenschappers dat eigenlijk zo interessant? De kortste route tussen onze planeet en Pluto bedraagt 4 miljard kilometer. Decin: "Pluto is veel te ver om naartoe te reizen, maar kan ons wel de sleutel geven om het ontstaan van onze planeet of ons zonnestelsel te begrijpen. We weten al veel, maar er zijn nog belangrijke raadsels. Als de samenstelling dan iets prijsgeeft over hoe Pluto tot stand kwam, doet dat hier misschien ook puzzelstukken in elkaar passen."

Mogelijk kan dat al snel zijn, want de NASA maakt zich sterk dat er nog maar een tiende van de informatie van New Horizons is gedownload en dat "2015 een historisch jaar zal worden".

Beeld AP
Pluto (rechtsonderaan) en zijn maan Charon.Beeld nasa
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234