Donderdag 20/06/2019

Wetenschap

Waarom eenzaamheid slecht is voor uw gezondheid

Beeld THINKSTOCK

Dat eenzaamheid niet goed is voor onze gezondheid, is al vaker bewezen. Maar een nieuwe studie zegt in kaart te brengen hoe sociaal isolement precies slecht is voor ons: het kan veranderingen in onze cellen triggeren, die ons vatbaarder maken voor ziektes. Dat schrijft The Huffington Post.

Wetenschappers hebben al vaker beweerd dat het op lange termijn goed is voor de gezondheid om tijd door te brengen met mensen die we graag zien. Eenzaamheid wordt immers gelinkt aan een hoge bloeddruk, ontstekingen en een verzwakt immuunsysteem.

Volgens een nieuwe studie van de universiteit van Californië en Chicago, die bovendien gesteund wordt door de Amerikaanse gezondheidsdienst, heeft dat te maken met de manier waarop eenzaamheid onze lichaamscellen verandert. Daardoor zouden we vatbaarder zijn voor virale infecties.

"Je eenzaam voelen betekent dat je niet in een sociaal verbonden omgeving bent, maar in een relatief vijandige omgeving", meent John Cacioppo, professor psychologie en neurowetenschappen aan de Universiteit van Chicago en coauteur van de studie. "In een sociaal verbonden omgeving is de bescherming tegen virale infecties heel belangrijk, terwijl de bescherming tegen bacterieën in een vijandige omgeving belangrijker is", aldus Cacioppo. Bij mensen die zich in een vijandige - hier dus eenzame - omgeving bevinden, neemt de bescherming tegen virale infecties af, terwijl die tegen bacteriële infecties toeneemt. De verandering in de cellen om zich meer tegen bacteriële infecties te beschermen gaat dus ten koste van de bescherming tegen virussen.

Vroegtijdig sterven

Voor de studie onderzochten de wetenschappers het leukocietgen, verantwoordelijk voor het beschermen van het lichaam tegen infecties, van 141 volwassen mensen gedurende vijf jaar en een groep resusaapjes, die gedrag vertoonde dat op sociaal isolement wijst.

De onderzoekers merkten op dat er bij eenzame mensen en de aapjes meer activiteit was in de genen die ontstekingen in het lichaam produceren. Er was minder activiteit in de genen die helpen vechten tegen ziekte.

De onderzoekers merkten bij de eenzame aapjes ook op dat het lichaam 'fight-or-flight'-stresssignalen produceerde. Die kunnen de antivirusreacties van het lichaam belemmeren. Toen de onderzoekers de aapjes bijvoorbeeld besmetten met een virus, gingen de aapjes die als eenzaam werden gezien er sneller op achteruit als niet-eenzame aapjes.

De onderzoekers concludeerden met hun studie dat ontstekingen en aangetaste antivirusreacties bijdragen tot de slechte gevolgen van eenzaamheid. De bevindingen bevestigen eerder onderzoek dat stelt dat volwassen mensen die zich eenzaam voelen 14 procent meer risico lopen om vroegtijdig te sterven.

"Geen uitsluitend bewijs"

Al stelt The Huffington Post wel dat het onderzoek niets uitsluitend bewijst. De Britse Nationale Gezondheidsdienst (NHS) schreef vorige week in een blogpost dat het momenteel om een stelling gaat: "De studie toont niet rechtstreeks aan dat mensen die sociaal geïsoleerd zijn sneller ziek worden of vroeger sterven, en dat hun immuunsysteem daarbij een sleutelrol heeft gespeeld", klinkt het. "Eenzaamheid en sociaal isolement zijn complexe gevoelens, en het is moeilijk om één precieze causale factor aan te duiden. Het zou ook een cirkel kunnen zijn, waarbij mensen met een chronische ziekte zich minder gemotiveerd voelen om sociaal te zijn met anderen."

Toch meent de NHS dat het uit dit en eerder onderzoek duidelijk is dat - welk biologisch mechanisme er ook achterzit - "eenzaamheid en sociaal isolement op een bepaalde manier geassocieerd wordt met ziekte".

De studie is echter nog niet ten einde, zo laten de wetenschappers weten. Ze zeggen hun onderzoek naar het verband tussen eenzaamheid en een slechte gezondheid verder te zetten in de toekomst.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden