Woensdag 30/11/2022

Wetenschap

Voorloper van de dinosaurus liep als een krokodil (en dat gooit onze kennis over dino's overhoop)

Deze schets toont hoe de Teleocrater er mogelijk uitzag. Beeld Gabriel Lio
Deze schets toont hoe de Teleocrater er mogelijk uitzag.Beeld Gabriel Lio

Een van de allervroegste verwanten van de dinosauriërs had eigenschappen die we vandaag zien bij krokodillen. Een internationaal team van paleontologen beschrijft de verrassende ontdekking in Nature.

JC

Over de oudste verwanten van de dinosauriërs is maar weinig geweten omdat fossielen uit die periode zeldzaam zijn. Een fossiel dat recent werd opgegraven in Tanzania vult een cruciale leemte.

Vele paleontologen gingen er tot nu toe vanuit dat de vroegste voorlopers van de dinosaurus op twee poten liepen. Maar het nieuwe fossiel toont aan dat een van de oudste verwanten vier krokodilachtige poten had.

Slank dier

Het dier, Teleocrater rhadinus, leefde ongeveer 245 miljoen jaar geleden tijdens het Trias, zo'n 10 miljoen jaar voor de eerste dinosauriërs. Het kwam voor in verschillende regio's, van Rusland over India tot Brazilië.

Volgens onderzoeker Paul Barrett van het Natural History Museum in Londen ging het om een relatief klein dier. Het was zo'n twee à drie meter groot en woog vermoedelijk zoveel als een hond van gemiddelde grootte. Het dier had een lange nek en staart en liep dus op vier poten.

"Het zag er vermoedelijk uit als een uit de kluiten gewassen varaan, gekruist met een ander dier", zegt Barrett aan de BBC. "Het zou dus eerder een slank dier geweest zijn, geen log, gepantserd beest zoals een krokodil."

Verrassende antwoorden

Teleocrater rhadinus verscheen op het toneel kort nadat de archosauria zich opsplitsten in een groep die leidde tot de dinosauriërs (en de vogels) en een groep die uiteindelijk leidde tot onze krokodil en alligator. Teleocrater hoorde bij die eerste groep maar had ook eigenschappen van de tweede, zoals een krokodilachtig enkelgewricht.

De eerste fossielen van het dier werden al in 1933 ontdekt in Tanzania. Ze werden in de jaren 50 bestudeerd in het Natural History Museum, maar omdat er cruciale delen ontbraken, zoals de enkel, konden wetenschappers niet zeggen of ze het meest verwant waren met krokodillen of met dinosauriërs.

De nieuwe beenderen die in 2015 werden opgegraven bieden enkele zeer verrassende antwoorden. "Teleocrater verandert ons idee van hoe de vroegste verwanten van de dinosaurus eruitzagen", zegt onderzoeker Richard Butler van de universiteit van Birmingham aan Terra Daily.

"Dinosauriërs waren ongelooflijk succesvolle dieren. Het is logisch dat we willen weten waar ze vandaan kwamen en hoe ze zo dominant geworden zijn. Teleocrater is enorm boeiend omdat hij gaten blaast in veel van onze klassieke ideeën over de oorsprong van de dinosaurus."

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234