Donderdag 06/08/2020

Paleontologie

Twee bevroren prehistorische holenleeuwen ontdekt: "Sensationele vondst"

Een van de in de permafrost ontdekte holenleeuwenpups.Beeld Wetenschappelijke Academie van Jakoetië

"De best bewaarde ooit", zo noemen wetenschappers de twee holenleeuwenpups die ze in de Russische Republiek Sacha (Jakoetië) vonden. Voor het eerst zien ze de ruim 10.000 jaar oude roofdieren compleet met vlees en vacht. Dat bericht de Siberian Times op basis van informatie van de Wetenschappelijke Academie van Jakoetië.

De twee jonge holenleeuwen werden voorbije zomer ontdekt in de permafrost van Jakoetië. Voor het eerst is er een foto vrijgegeven van één van de prehistorische pups. Bronnen van de Engelstalige Russische nieuwssite Siberian Times spreken van een "een sensationele vondst".

De holenleeuw was een groot roofdier dat wijdverspreid was in Europa en het noordelijke deel van Azië tijdens het late Pleistoceen (ruwweg tussen 370.000 en 10.000 jaar geleden). De naam is ietwat misleidend, want het dier is wel verwant aan de leeuw die we nu kennen, maar is wel degelijk een andere diersoort. Het eerste deel van zijn naam, 'holen-', is afkomstig van het feit dat er menselijke grottekeningen van hem gevonden zijn. Ook werden er resten van holenleeuwen in grotten ontdekt, maar het is helemaal niet zeker of de holenleeuwen daar effectief ook leefden.

Het artistieke impressie van een holenleeuw.Beeld cc - Heinrich Harder

Waarom stierven ze uit?

Op basis van de tot dusver ontdekte botten, schedels en tanden gaan wetenschappers ervan uit dat de holenleeuw zo'n 2 tot 3 meter lang werd, met een schouderhoogte van 1,2 meter. Dat is ongeveer het formaat van een heel grote hedendaagse leeuw. Vermoedelijk had de holenleeuw geen lange manen. Hij voedde zich met paardachtigen, rendieren, herten, bizons en wellicht ook aasdieren. Hij doodde, net zoals de leeuwen vandaag, door zijn prooi te verstikken of door een beet in de nek.

De gevonden bevroren pups zouden de best bewaarde holenleeuwen tot dusver zijn. Ze kunnen wetenschappers helpen om te achterhalen waarom de dieren 10.000 jaar geleden uitgestorven zijn. Want het dier had niet veel natuurlijke vijanden en was compact genoeg om niet vast te komen zitten in moerassen (zoals vaker gebeurde met mammoeten). Mogelijk vonden de dieren niet genoeg voedsel meer door het massale uitsterven van veel van hun prooidieren.

Eind november zullen de holenleeuwen worden voorgesteld aan de pers, samen met een reeks andere prehistorische dieren die al eerder werden ontdekt. Het gaat onder meer over wolharige mammoeten, wolharige neushoorns, Yukagirbizons en -paarden.

De beroemde jonge wolharige mammoet, Yuka, die in 2012 gevonden werd.Beeld Wetenschappelijke Academie van Jakoetië
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234