Dinsdag 10/12/2019

Ruimtevaart

Truc met helium stelt crash ruimtesonde maand uit

Beeld NASA/APL

Het einde van de MESSENGER-missie is na tien jaar bijna in zicht. Als een onderdeel van het Discovery-programma van NASA cirkelt de ruimtesonde al bijna vier jaar rond Mercurius. De brandstof raakt stilaan op en einde maart zou de sonde op het oppervlak van de planeet neerstorten. Wetenschappers hebben echter een trucje uitgedokterd om hem nog een maand langer in leven te houden.

Door het brandstofgebrek worden de rondjes van MESSENGER rond de planeet steeds kleiner. Einde maart zou de missie aflopen en zou het ruimtevaartuig op de planeet te pletter storten.

Maar onderzoekers van de universiteit Johns Hopkins in Baltimore bedachten een methode om het einde van de missie wat uit te stellen. Het heliumgas dat normaal dient om de brandstoftanks onder druk te zetten, zal gebruikt worden om ervoor te zorgen dat MESSENGER hoog boven Mercurius blijft vliegen. Als de brandstof op is, is er immers geen nood meer aan het gas. Door het te laten ontsnappen, krijgt de ruimtesonde nog een klein laatste zetje.

Dat manoeuvre wordt uitgevoerd op 21 januari. Die dag zal de sonde zich op amper 25 kilometer van het oppervlak bevinden. Die afstand wordt vergroot tot 80 kilometer, waarna de sonde weer stelselmatig zal dalen. Uiteindelijk zal MESSENGER in de lente op Mercurius landen.

Het is de eerste keer in de geschiedenis van de ruimtevaart dat helium gebruikt wordt als brandstof, al is het maar voor heel even. De missie kan met een maand worden verlengd, tijd die benut zal worden om Mercurius van heel dichtbij te onderzoeken en het magnetische veld van de planeet in kaart te brengen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234