Woensdag 29/01/2020

Wiskunde

Topwiskundige laat notities na: briljant, onleesbaar en 18.000 pagina's lang

Een foto uit het archief van Grothendieck Beeld rv

Alexander Grothendieck, een briljante wiskundige, liet na zijn dood in 2014 zowat 18.000 handgeschreven notities na. De universiteit van Montpellier zet ze nu online. Slechts een paar honderd slimmeriken ter de wereld zouden de krabbels kunnen begrijpen.

De universiteit hoopt met de publicatie ervoor te zorgen dat wiskundigen de aantekeningen van Grothendieck verder kunnen uitwerken. Wel moeten die wiskundebollebozen Frans kunnen en een bovenmatig talent hebben om handschriften te ontcijferen: de aantekeningen van Grothendieck zijn op zijn minst onleesbaar te noemen. Zelf noemde de man het 18.000 pagina's tellende pakket niet voor niets 'zijn krabbels'. Maar dan wel krabbels die antwoorden geven op de grootste wiskunde vragen van de moderne tijd.

Grothendieck werd bekend met zijn ontdekkingen op het vlak van de algebraïsche meetkunde. Voor de gemiddelde sterveling wellicht iets onbegrijpelijks, maar voor de wiskunde van levensbelang. 

Alexander Grothendieck Beeld AFP

Niet alleen wiskunde

Toch gaan de 18.000 pagina's die online te vinden zijn, niet enkel over wiskunde. Naarmate Grothendieck ouder werd, schreef de wiskundige steeds meer over pacifisme, religie en esoterie. Thema's die hij ongetwijfeld vanuit zijn jeugd met zich meedroeg. Als zoon van een Duitse moeder en Russisch-joodse stiefvader was hij genoodzaakt tijdens de Tweede Wereldoorlog van Duitsland naar Frankrijk te vluchten.

De wiskundeknobbel van Grothendieck toonde zich voor het eerst tijdens zijn studietijd. Hij kreeg van twee hoogleraren een lijst van veertien openstaande wiskundige problemen, waar hij er een van zou mogen uitkiezen. Genoeg voor een paar jaar zweten boven een reeks formules. Maar na een paar maanden van Grothendieck al terug: hij had alle vragen opgelost.

Grothendieck Beeld screenshot

Gestorven als kluizenaar

Later in zijn leven toonde hij zijn pacifistische aard. Hij gaf wiskundeles in de bossen van Hanoi terwijl de Vietnamese stad werd gebombardeerd. Ook kreeg hij in 1966 de Fieldsmedaille, de hoogste onderscheiding in de wiskunde. Maar hij weigerde de medaille in Rusland op te halen, omdat hij tegen het militaire regime van het land was.

De wiskundige stierf als kluizenaar op 86-jarige leeftijd nadat hij jarenlang in afzondering leefde in de Franse Provence.

Wiskundebollebozen die hun kennis op de proef willen stellen, kunnen Grothendieck's aantekeningen terugvinden op de website van de universiteit van Montpellier.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234