Zaterdag 06/06/2020

Sterrenkunde

Superaarde met water is de beste kandidaat voor intelligent leven

Beeld THINKSTOCK

Waar in het heelal vind je leven zoals wij dat kennen? Op planeten die als twee druppels water op de aarde lijken, zou je denken. Nieuw onderzoek wijst echter uit dat grotere 'superaardes' betere kandidaten zijn: ze houden hun oceanen langer vast.

In de afgelopen twintig jaar zijn een paar duizend exoplaneten ontdekt, planeten bij andere sterren dan de zon. Daar zitten veel 'superaardes' tussen: planeten die een flinke slag groter zijn dan de aarde en een paar keer zo zwaar. Als zo'n superaarde op de goede afstand van zijn moederster staat, kunnen er in principe zeeën en oceanen op het oppervlak voorkomen.

In dat geval kan er ook leven ontstaan, als er ten minste ook echt water ís. Harvard-astronomen Laura Schaefer en Dimitar Sasselov hebben nu berekend dat superaardes niet alleen meer oceaanwater hebben dan de aarde, maar dat hun oceanen ook langer blijven bestaan.

Schaefer presenteerde de nieuwe modelberekeningen gisteren op de 225ste bijeenkomst van de American Astronomical Society in Seattle.

Geologische activiteit

De herkomst van het water op onze eigen aarde is nog steeds niet goed bekend. Wel is ontdekt dat er in de gesteentenmantel van de aarde veel meer water voorkomt dan in alle oceanen bij elkaar.

Dat komt door de geologische activiteit van onze planeet: continentale platen duiken onder elkaar (subductie), waardoor oceaanwater in de mantel verdwijnt.

Als de aarde niet ook zeebodemspreiding en andere vormen van vulkanische activiteit zou vertonen, zou het oppervlaktewater op termijn verdwijnen.

Volgens Schaefer en Sasselov blijft die geologische cyclus in superaardes veel langer actief, door de grotere hoeveelheid inwendige warmte. Op planeten die twee tot vier keer zo zwaar zijn als de aarde kan oppervlaktewater minstens tien miljard jaar lang blijven bestaan.

Meer tijd om af te koelen

Superaardes hebben wel meer tijd nodig om na hun geboorte af te koelen. Bij een planeet die vijf keer zo zwaar is als de aarde, kan het wel een miljard jaar duren voordat de korst gestold is en er oceanen kunnen ontstaan.

Ook de evolutie van eventueel leven komt dan natuurlijk pas later op gang. "Als je op zoek bent naar buitenaards leven, kun je dus het beste zoeken naar wat oudere superaardes", aldus Sasselov.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234