Dinsdag 15/10/2019

Ruimtevaart

SpaceX lanceert eerste ruimte-tent

Impressie van de uitgeklapte BEAM-module, die aan het ruimtestation ISS zal worden vastgemaakt. Beeld RV

Vanavond laat neemt een raket van het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX een bijzondere lading mee naar het ruimtestation ISS. Het gaat om een soort ruimte-tent, die bij wijze van experiment aan het ISS gekoppeld wordt.

De Bigelow Expandable Activity Module (BEAM) is een soort uitklaptentje dat de komende dagen met een robotarm aan het ISS wordt geschroefd en daarna uitgevouwen tot een wooneenheid van zo'n 30 kubieke meter. Doordat de BEAM gemaakt is van flexibele, oersterke lagen tentdoek, kan hij compact worden vervoerd, om, eenmaal uitgeklapt, een flinke hoeveelheid goedkope extra ruimte te bieden.

Nog geen 18 miljoen dollar (16 miljoen euro) kost het bijkantoortje, een schijntje naar ruimtevaartbegrippen; het ISS heeft tot nu toe 130 miljard euro gekost.

Al sinds de jaren zestig bestaan plannen voor opblaasbare ruimtestations, maar destijds waren de materialen niet sterk genoeg. In de jaren negentig blies de NASA het plan nieuw leven in, maar vanwege grote kostenoverschrijdingen door het toen in aanbouw zijnde ISS zetten de Amerikanen het plan in de ijskast.

Voormalig hoteltycoon Robert Bigelow haalde het idee daar vijftien jaar geleden uit en verbeterde de techniek. Zijn aanvankelijke visioen: een keten van grote ruimtehotels. Maar die kwamen er niet, voornamelijk doordat ruimtetoerisme letterlijk niet van de grond kwam en er sinds het verdwijnen van de Spaceshuttle ook geen raketten waren die de toch nog flinke pakketten konden meenemen.

Als de BEAM zichzelf begin juni heeft uitgeklapt, blijft hij twee jaar lang aan het ISS hangen, om te zien of hij bestand is tegen de extreme omstandigheden in de ruimte. Astronauten zullen af en toe naar binnen gaan om onder meer de straling te meten en te kijken of er wellicht merkwaardige schimmelculturen aan de binnenzijde beginnen te groeien.

Verbrand

Na twee jaar zal de robotarm van het ISS het tentje afkoppelen en het een zwieper naar een lagere baan geven, waarna de BEAM na een jaar of twee zo ver zal zijn afgeremd dat hij in de bovenste lagen van de atmosfeer zal verbranden. Als de proef slaagt en ook de NASA tevreden is, is de kans groot dat in de toekomst grotere verblijven de ruimte in gaan. Bigelow werkt daar al aan, en over enkele jaren bestaan er raketten die groot genoeg zijn om de ruimtebungalowtenten mee te nemen. Mogelijk dat ergens in het volgende decennium, als ISS aan het eind van zijn Latijn is, enorme luchtkastelen in het zwerk zullen verschijnen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234