Donderdag 12/12/2019

Ruimtevaart

'Space Poop Challenge' zoekt manier om astronauten te laten 'poepen' in de ruimte

Beeld Thinkstock

Wil NASA zijn astronauten binnenkort voor langere missies de ruimte insturen, dan zal het toch eerst moeten uitvissen hoe het ruimtepersoneel hun behoefte kan laten doen zónder dat ze zich daarvoor uit hun ruimtepak moeten wrikken. Onder het mom van een publieke 'Space Poop Challenge' kreeg NASA maar liefst 5.000 creatieve oplossingen voor het probleem.

Ondanks de ietwat geestige naam van de wedstrijd, draaide de Space Poop Challenge wel degelijk om een serieuze zaak: hoe zullen astronauten – die in de toekomst waarschijnlijk voor zeer lange periodes aan een stuk in een ruimtepak zullen moeten verblijven – er toch nog in slagen om zich van ongewenste lichamelijke afvalstoffen te ontdoen? Tot nu toe beperkt de tijd die een astronaut zich effectief in zo’n pak moet bevinden, zich meestal tot een tiental uur. Daardoor kon het fecaliënprobleem tot nog toe simpelweg opgelost worden door het dragen van volwassen luiers. Als NASA binnenkort van start gaat met bemande reizen naar Mars en 'kolonies' op de maan dan zal die noodoplossing geen soelaas meer bieden. 

Om een 'sluitende uitweg' voor hun vestimentair probleem te vinden, riep NASA de hulp in van de rest van de wereld. De uitdaging waar deelnemers aan de Space Poop Challenge voorstonden? Vind een manier om 144 uur aan human waste – oftewel een liter urine, 75 gram uitwerpselen en 80 milliliter menstruaal vocht - binnen de context van het ruimtepak te verwerken of het indien mogelijk zelfs te lozen. Uit het massief aantal inzendingen dat NASA op zijn complex raadsel aangeboden kreeg, koos het drie winnaars die elk aan de haal gingen met een flinke geldprijs.

'Tochtgat'

Met stip op nummer één eindigde het theoretische ontwerp van dokter en medisch officier Tatcher Cardon. De mosterd voor zijn MACES Perineal Access & Toileting System (M-PATS) haalde hij uit de microchirurgische wereld: al jarenlang worden daar de meest ingewikkelde ingrepen gedaan aan de hand van minuscule buisjes en katheters. Cardons voorstel is dan ook om een luchtgat in het ruimtepak te ontwerpen, waarlangs katheters, opblaasbare bedpannen of zelfs een proper setje ondergoed gewoon kunnen worden doorgegeven.

De tweede prijs ging naar een team dat zichzelf de Space Poop Unification of Doctors (SPUDs) doopte. Hun systeem draait op basis van luchtstroom die de urine en het menstruaal vocht rechtstreeks naar de achterzijde van het ondergoed van de astronaut stuwt, waar het meteen door een buisje kan wegvloeien naar een opslagplaats elders in het pak. De lucht die gebruikt zou worden om de druk te creëren, is afkomstig van de bewegingen die de astronaut maakt in zijn pak.

De derde prijs ten slotte ging naar Hugo Shelley die op de proppen kwam met een nieuw soort ondergoed. Het SWIMsuit zero gravity underwear gebruikt een katheter om de afvalstoffen van het lichaam te laten wegvloeien, in combinatie met een mechanisme om de fecaliën met vaste vorm compact samen te drukken en te ontsmetten.

Ook een heel aantal andere deelnemers kregen nog een ‘speciale vermelding’ voor hun design. Elk van de ontwerpen zou in de toekomst door NASA opgepikt kunnen worden en gebruikt in de toekomstige ontwerpen van hun ruimtegarderobe. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234