Dinsdag 19/01/2021

Portret

Slack-oprichter Stewart Butterfield: opgegroeid in een commune zonder stromend water, vandaag 1,2 miljard waard

Stewart Butterfield, oprichter en CEO van Slack.Beeld Getty Images

Geboren in een hippiegezin in een Canadese commune, maar nu een van de honderd meest invloedrijke mensen ter wereld met een geschat vermogen van 1,45 miljard dollar, of omgerekend zo’n 1,2 miljard euro. Dat is het verhaal van Stewart Butterfield, die via Flickr en Slack zijn eigen versie van de Amerikaanse droom waarmaakte.

De 47-jarige Butterfield is co-oprichter en topman van de berichtendienst Slack, die zowat als de WhatsApp voor bedrijven kan worden gezien. Hij staat nu weer volop in de belangstelling. Het bedrijf achter het product wordt immers overgenomen door gigant Salesforce, dat er 27,7 miljard dollar (23,1 miljard euro) voor biedt.

Butterfield bezit meer dan 39 miljoen aandelen van Slack. Het levert hem meer dan 1 miljard dollar in cash op. Daarnaast krijgt hij nog voor 725 miljoen dollar aan aandelen van overnemer Salesforce. Maar hij moet naar schatting wel 390 miljoen dollar aan taks op zijn kapitaalwinsten laten vallen. Zijn totale vermogen komt daardoor uit op zowat 1,45 miljard dollar, berekende het Amerikaanse zakentijdschrift Forbes.

Filosoof

Het begon nochtans allemaal heel bescheiden voor Butterfield. Hij werd op 21 maart 1973 geboren als Dharma Jeremy Butterfield in het Canadese vissersdorpje Lund. Zijn ouders leefden er als hippies in een commune, waar niet eens stromend water voorhanden was.

Toen hij vijf was, verliet het gezin de commune en trok het naar Victoria, de hoofdstad van de provincie British Columbia. Enkele jaren later kwam er een computer in huis, die meteen de aandacht trok van de jongeling. Die had zijn voornaam intussen wel laten wijzigen in Daniel Stewart.

Butterfield behaalde een diploma in de filosofie, maar koos in 2000 toch om met zijn vriend Jason Classon de start-up Gradfinder op te zetten, die toeliet om via het internet een sociaal netwerk van alumni uit te bouwen. Ondanks de dotcom-crisis werd die vrij snel met winst doorverkocht.

Spelletjes

Twee jaar later stortte Butterfield, die intussen gehuwd was, zich met zijn vrouw Caterina Fake en Jason Classon in een nieuw avontuur, dat ze Flickr doopten. Aanvankelijk was het de bedoeling om er spelletjes mee te ontwikkelen, maar dat leidde niet tot een doorbraak. Een neventoepassing daarvan wel. Flickr werd gebruikt als fotowebsite. En die werd opgepikt door Yahoo, dat er in 2005 zowat 22 miljoen dollar voor neertelde. Butterfield bleef nadien nog drie jaar bij de overnemer om het project verder te begeleiden.

De geschiedenis zou zich herhalen. Toen hij Flickr en Yahoo in 2018 verliet, startte Butterfield – die intussen was gescheiden en een dochter had - een nieuw bedrijf, Tiny Speck. Dat zette zich aan de uitbouw van Glitch, dat computerspelletjes voor meerdere spelers ontwikkelde. Maar ook dat werd geen succes. Het was te duur om een groot publiek te bereiken. En ook hier groeide een neventoepassing uit die wel ingang vond: Slack.

In 2014 werd Slack als afzonderlijke toepassing in de markt gezet. Doel: een nieuwe berichtendienst voor snelle communicatie, die efficiënter moest worden dan het onoverzichtelijke mailverkeer in je inbox. In de praktijk werd dat een soort WhatsApp voor bedrijfstoepassingen.

Een jaar later was Slack Technologies al een zogenaamde eenhoorn, een privaat bedrijf met een marktwaarde van meer dan 1 miljard dollar.

Verlies

Vandaag telt Slack 12 miljoen gebruikers in meer dan 150 landen. 119.000 ervan betalen voor extra mogelijkheden. Van de 100 bedrijven uit de Amerikaanse Fortune 100 zijn er 65 klant.

Door de coronacrisis en de betere bekendheid kreeg het medium vooral de voorbije maanden een stevige boost. In het laatste kwartaal kwamen er netto meer dan 12.000 betalende klanten bij. Er zijn nu al 1.080 organisaties die op jaarbasis meer dan 100.000 dollar over hebben om met Slack te werken.

Dit alles leverde Slack het voorbije kwartaal 234,5 miljoen dollar aan inkomsten op, 39% meer dan in dezelfde periode van 2019. Al belette dat niet dat het bedrijf nog steeds aankeek tegen een operationeel verlies van 65,7 miljoen dollar. Een jaar eerder bedroeg de malus nog 95 miljoen dollar.

Topman en stichter Stewart Butterfield werd intussen door Time Magazine uitgeroepen tot een van de honderd meest invloedrijke mensen ter wereld. Business Week nam hem op in de lijst met top 50-leiders ter wereld. En de Wall Street Journal lauwerde hem al als de technologische innovator van het jaar.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234