Woensdag 01/04/2020

Strijd tegen de tijd

Silicon Valley-miljardairs snakken naar jong bloed om eeuwig te leven

Beeld BELGAIMAGE

Jong bloed, dat is naar verluidt de nieuwste belofte voor eeuwig leven voor de rijkaards van Silicon Valley. Vóór u 'vampiers' begint te kuchen: het gaat om bloedtransfusies met jonger bloed, 'parabiose' genaamd. Wat moeten we met deze bevlieging van enkele dolle dollarmiljardairs?

Dat 'gezondheid' de nieuwste cashkoe in techland is, is al duidelijk sinds u om de oren geslagen wordt met allerhande fitnessbandjes en slimme horloges met gezondheidsapps. Maar terwijl u uw stappen laat tellen, gooien rijke technologiebobo's met miljoenen naar wetenschappers die zich bezighouden met het verlengen van de menselijke levensduur, het afremmen van de veroudering, eeuwig leven zeg maar. Investeerders hebben precies om die reden enkele jaren geleden de Palo Alto Longevity Prize gelanceerd, Google richtte het gespecialiseerde bedrijf Calico op en ook andere start-ups als Human Longevity en Ambrosia zagen het levenslicht.

Niemand die ontkent dat achter de belofte van een effectief werkend antiverouderingsmedicijn of -kuur een markt van een nauwelijks te bevatten omvang schuilt. Bij de betrokken wetenschappers en ondernemers is er alvast sprake van optimisme. Aubrey de Grey, een bioloog en technologiekenner die zich al jaren met het thema bezighoudt, beweert wel eens met een boutade dat de eerste mens die 1.000 jaar zal worden op dit moment al in leven is.

Peter Thiel wil wel

Een van de pistes waarop momenteel wordt gewerkt, is die van 'parabiose'. Daarbij wordt bij iemand jong bloed getransfuseerd in een poging die persoon ook fysiek te verjongen. Het is een idee dat al dateert van in de jaren 50, waarbij een zeker Clive M. McCay aan de Cornell-universiteit de bloedvaten van twee ratten, een jonge en een oude, met elkaar liet vergroeien. Zijn onderzoek, en ook recentere pogingen, toonde aan dat de oudere ratten duidelijk 'verjongden' en leken te herstellen van bepaalde kwaaltjes. Veelbelovend, dat wel, maar met nog veel vraagtekens over de effecten van dergelijke behandelingen op de mens. In de VS, China en Korea staan daarom nu een rist klinische tests op menselijke proefpersonen op stapel.

Dat nieuws is ook enkele Silicon Valley-miljardairs ter ore gekomen, zo bericht Inc.com. Een van de grote namen die daar opduiken, is Peter Thiel. De ondernemer en miljardair die ooit PayPal oprichtte en nu vooral gekend staat als investeerder en notoir Donald Trump-fan heeft zich sinds enkele jaren voluit gestort in antiverouderingsonderzoek. Dat doet hij overigens niet alleen uit financiële overwegingen, zo bekende hij vorig jaar aan diezelfde nieuwssite. Zo is zijn interesse in de wereld van parabiose gevoed uit 'persoonlijke gezondheidsoverwegingen'.

De geruchten dat Thiel zich voor 40.000 dollar per trimester laat inspuiten met het bloed van een 18-jarige, zijn nooit echt bevestigd. Maar nu blijkt wel dat de investeerder heeft gepolst naar een klinische test van de Californische start-up Ambrosia. Voor de luttele som van 8.000 dollar krijgen deelnemers van boven de 35 (Thiel is 48, red.) bloedplasma van donors die jonger zijn dan 25. Onderzoekers nemen dan de komende twee jaren hun gezondheid onder de loep. Via zijn persoonlijke gezondheidscoach Jason Camm liet Thiel weten dat hij wel geïnteresseerd was in de test.

Interesse van "gezonde, erg rijke mensen"

Thiel is niet de enige, zo kwam The Guardian vorig jaar nog te weten. Stanford-onderzoeker Tony Wyss-Coray, die de parabiose onderzoekt en die ooit een medicijn hoopt te maken dat de effecten ervan imiteert, zei toen dat hij sinds de publicatie van zijn werk gecontacteerd wordt door "veel gezonde, erg rijke mensen" met de vraag of de techniek hen kan helpen langer te leven.

Je kan het hen niet verwijten: de zoektocht naar eeuwig leven is en blijft een fascinerend thema. En wie het geld en de tijd heeft, staat het vrij om er zich verder in te verdiepen, al dan niet voor eigen gewin. Maar tegelijk zijn het berichten die ook ethische vragen oproepen. Als er ooit een doorbraak komt, wordt dit dan een voorkeursbehandeling voor mensen met oneindig diepe zakken? De gedachte aan praktijken waarbij minder gegoede jongeren hun bloed afstaan om rijkere ouderen in leven te houden, doet nu al de wenkbrauwen fronsen.

En dat staat nog los van de vraag of de kans op een veel langer leven wel zoveel voordelen heeft. Ook daar zijn wetenschappers het nog lang niet over eens.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234