Woensdag 23/10/2019

Wetenschap

Ruimtetuig InSight landt vanavond hopelijk na reis van 485 miljoen kilometer

Beeld AP

Het wordt heel spannend vanavond. Zal ruimtetuig InSight na een reis van 485 miljoen kilometer een perfecte landing uitvoeren op Mars? Of zal ook deze missie mislukken, zoals de meeste missies naar de rode planeet? InSight is een project met een Belgisch strikje rond, want ook onze Koninklijke Sterrenwacht werkt eraan mee.

InSight is al sinds 5 mei onderweg, toen de raket gelanceerd werd vanop de Vandenberg Air Force Base in de Amerikaanse staat Californië. Nu bevindt InSight, dat ongeveer zo groot is als een auto, zich in een soort moederschip. Vanavond, vlak voor het schip de atmosfeer van Mars bereikt, zal het moederschip openklappen en InSight loslaten. Vanaf dan wordt het ongelooflijk spannend. Het is de Vlaming Bart Van Hove, onderzoeker bij de Koninklijke Sterrenwacht van België, die dit laatste deel van de vlucht zal analyseren.

"Zodra InSight wordt gelost, gaat het ruimtetuig in vrije val naar de landingsplaats. Daarvoor is een grote vlakke plaats uitgekozen, met weinig kraters en bergen", zegt Van Hove. “Of de landing gelukt is, zullen we pas na zeven of acht minuten weten, want zolang duurt het eer het signaal de aarde bereikt. De atmosfeer op Mars is heel ijl - honderd keer dunner dan de aarde - en dus wordt het ruimtetuig minder afgeremd. Het is een heel snelle val. Negen kilometer boven de grond gaan de parachutes open en op dat moment suist de InSight naar beneden met een vaart die twee keer sneller is dan het geluid.”

Radiosignalen

Bart Van Hove zal niet alleen de landing reconstrueren, maar ook de radiotransponder RISE in de gaten houden, een van de instrumenten die InSight aan boord heeft. "InSight is een speciaal ruimtetuig omdat het, eenmaal de landing gelukt is, op één plaats blijft staan. De Rovers, die NASA eerder lanceerde, zijn robotkarretjes die rondrijden en nieuwe dingen ontdekken. InSight meet alles wat er op één plek gebeurt.

"Vanop InSight worden voortdurend radiosignalen naar de aarde gestuurd, via de radiotransponder. Die radiobron beweegt naar ons toe en gaat weer van ons weg. InSight staat weliswaar stil, maar Mars zelf beweegt natuurlijk wel. Zo kunnen we meten hoe hard Mars wiebelt als de planeet ronddraait. En kunnen we bijvoorbeeld te weten komen of Mars een harde of een vloeibare kern heeft, zoals de aarde."

Waarom wetenschappers zo hard geïnteresseerd zijn in het gewiebel van Mars en de structuur van de kern, is natuurlijk omdat de aarde en Mars sterk op elkaar lijken. Bart Van Hove: "Het zijn allebei rotsplaneten, in tegenstelling tot de grote gasbollen zoals Saturnus. Mars is veel kleiner en al veel verder afgekoeld dan de aarde. De aarde heeft nog een hete kern, maar Mars is veel doder. Misschien is de kern van Mars wel al helemaal afgekoeld en gaat de aarde dezelfde kant op. Met dit onderzoek willen we weten of ons idee van het ontstaan van de planeten correct is of niet."

Seismograaf

De transponder is niet het enige instrument dat metingen op Mars zal uitvoeren. Er is ook een seismograaf die voor het eerst alle grote en kleine trillingen op Mars zal meten. De Belgische Véronique Dehant, die eveneens werkt voor de Koninklijke Sterrenwacht, maakt deel uit van het team wetenschappers dat de seismograaf onder zijn hoede heeft.

"Het derde belangrijke instrument is een soort naald die zich in de grond zal boren", zegt Van Hove. "Zo willen we te weten komen hoe warm het is ín de planeet. We hebben nog nooit geboord op een andere planeet of op een asteroïde. Als we ooit een kolonie willen oprichten op Mars, dan moeten we de grondstoffen kunnen gebruiken en moeten we dus kunnen boren."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234