Zondag 29/03/2020

Ruimtevaart

Raakte NASA haar Pluto-sonde New Horizons kwijt op een cruciaal moment?

Het team van Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory toont de New Horizons-sonde op haar reis door de ruimte.Beeld AFP

Vorig weekend sloeg de paniek even toe in het NASA-onderzoekscentrum: New Horizons, de sonde die al 9,5 jaar lang probleemloos op weg is naar Pluto om daar informatie te verzamelen, kwam plots toch in de problemen. Het toestel werd getroffen door een softwarebug.

Meer dan vijf miljard kilometer heeft de New Horizons-sonde de voorbije negen jaar probleemloos afgelegd op weg naar de planeet Pluto. Op een cruciaal moment in het onderzoek liet de sonde het afgelopen weekend echter afweten: tien dagen voor het ruimtetuig zijn scheervlucht langs Pluto en diens manen zou aanvatten, werd plots alle contact met de wetenschappers in het Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory verbroken. In een respons op het probleem, schakelde het toestel zichzelf in een 'safe mode'. In die veilige modus begon de sonde allerlei diagnostische informatie naar het onderzoeksteam door te sturen, zodat die het probleem kon oplossen.

Tegen de tijd

Veel tijd had die ploeg daar echter niet voor, aangezien het toestel zijn reis naar Pluto onverminderd voortzette. Gelukkig wist het team de oorzaak van het defect snel op te lossen. "Er is geen sprake van een defect in de soft- of hardware van het toestel", laat Jim Green, NASA's directeur voor 'Planetary Science' weten. Het betrof wel een moeilijk detecteerbare fout in de timing van het besturingssysteem toen het toestel zich in gereedheid bracht om dichter naar de planeet toe te bewegen.

Beelden die de New Horizons-sonde doorstuurde van de planeet Pluto.Beeld AP

Dat defect lijkt nu echter opgelost en ook de kans dat het probleem zich nogmaals zal voordoen lijkt miniem: "Er staan geen gelijkaardige operaties of wijzigingen in de sturing meer gepland", stelt Green gerust. Inmiddels bereikten ook al enkele beelden van de Pluto de aarde: de beelden werden gemaakt op 1 en 3 juli. De sonde bevond zich toen op zo'n 13 miljoen kilometer van Pluto. De afstand tot de aarde bedroeg ietsje meer: zo'n 4,9 miljard kilometer.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234