Vrijdag 21/01/2022

Wetenschap

Onderzoekers ontdekken waarom slangen zo lang zijn (en waarom dat goed nieuws is voor de mens)

null Beeld thinkstock
Beeld thinkstock

Slangen hebben hun lange, glibberige lijf te danken aan één enkel gen. Dat ontdekten wetenschappers van het Instituto Gulbenkian de Ciencia in Portugal. het Oct4-gen, dat de groei van de romp bij gewervelden regelt, blijft bij slangen ongewoon lang actief. Volgens de onderzoekers is dit meer dan een banaal nieuwtje, en is dit ook van belang voor de mens.

JC

De onderzoekers kwamen tot dit besluit na een studie op... muizen. De meeste muizen hebben dertien paar ribben, maar onderzoeker Moises Mallo en zijn team kweekten muizen met 24 paar ribben. Net als bij slangen liep hun ribbenkast langs hun volledige ruggengraat, tot aan de achterpoten.

Het Oct4-gen, dat verantwoordelijk is voor de groei van de romp, is gelijkaardig bij slangen, muizen en mensen. Maar het omliggende DNA is verschillend. Om het effect van dit DNA te onderzoeken, dienden de onderzoekers slangen-DNA toe aan normale muizenembryo's. Die ontwikkelden daardoor grote hoeveelheden extra ruggenmerg.

Armworstelende genen

De onderzoekers vergelijken de vorming van verschillende lichaamsdelen met een partijtje armworstelen tussen genen. "De genen die de romp vormen, moeten hun activiteiten staken alvorens de staart-genen hun werk kunnen doen", klinkt het in hun studie, die verscheen in Development Cell.

Bij slangen is het Oct4-gen tijdens de ontwikkeling van het embryo langer actief, wat leidt tot een zeer lang lichaam en een korte staart. Dat komt volgens de onderzoekers dus door het omliggende DNA, dat het gen ingeschakeld houdt.

Herstel van ruggenmerg

Waarom is dit nu van belang? Volgens de Portugese onderzoekers kan een beter begrip van de rol van het Oct4-gen bij slangen een nieuw licht werpen op ruggenmergherstel bij mensen.

Ze zijn ervan overtuigd dat ze de sleutelfactor gevonden hebben die onbeperkt ruggenmerg kan doen groeien. Nu gaan ze onderzoeken of ze het Oct4-gen en het omliggende DNA kunnen gebruiken om ruggenmerg te vernieuwen in het geval van een letsel.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234