Zaterdag 18/01/2020

Nieuw project

Onderzoekers geloven dat kernfusie, de heilige graal van de fysica, bijna mogelijk is

Beeld reuters

Kernfusie staat op het punt om gerealiseerd te worden. Een nieuw groot Amerikaans initiatief wil het binnen vijftien jaar mogelijk en commercieel interessant maken. Dat schrijft de Britse krant The Guardian.

Onderzoekers van het Massachusetts Institute of Technology (MIT) gaan daarvoor samenwerken met een particulier bedrijf. Het team wil een nieuwe klasse van supergeleiders gebruiken. Ze voorspellen hiermee de eerste fusiereactor ter wereld te kunnen maken die meer energie produceert dan nodig is om de fusiereactie op gang te brengen.

"Wij willen op tijd een werkende elektriciteitscentrale hebben om klimaatverandering te gaan", zegt CEO Bob Mumgaard van het betrokken bedrijf Commonwealth Fusion Systems. "We denken dat we de wetenschap, snelheid en schaal hebben om koolstofvrije fusiekracht in vijftien jaar op het stroomnet te zetten."

Het potentieel van kernfusie is enorm. Het is een koolstof- en verbrandingsvrije bron die oneindig veel energie kan opwekken. Fusie werkt volgens het basisidee dat het samensmeden van lichtere elementen leidt tot zwaardere. Wanneer waterstofatomen hard genoeg worden geperst, smelten ze samen om helium te vormen, bij dat proces komen enorme hoeveelheden energie vrij. 

De belofte van kernfusie is niet nieuw. Tot nu toe mislukte ieder experiment. Om atomen in een hete plasma samen te smelten is een temperatuur van zeker 100 miljoen graden Celsius nodig, vergelijkbaar met delen van de zon.  Die temperatuur bereiken en het proces stabiel houden, bleek tot nu toe onmogelijk. Tientallen jaren van teleurstelling hebben geleid tot de grap dat 'kernfusie de energie van de toekomst is  en altijd zal blijven'.

Het MIT-team gelooft dat het toch in zijn opzet kan slagen. Nieuwe supergeleidende materialen moeten ultra-krachtige magneten produceren die op hun beurt het plasma keurig op zijn plaats houdt.  Dat zou volgens de onderzoekers ook moeten zorgen dat er minder energie nodig is om kernfusie op gang te brengen.

Reactor

De experimentele reactor is ontworpen om ongeveer 100 MW warmte te produceren. Hoewel het die warmte niet in elektriciteit zal omzetten, zal het, in pulsen van ongeveer 10 seconden, evenveel vermogen produceren als een kleine stad. De wetenschappers verwachten dat de output meer dan tweemaal het vermogen zal zijn dat wordt gebruikt om het plasma te verwarmen.

In tegenstelling tot fossiele brandstoffen of nucleaire brandstof zoals uranium die wordt gebruikt in kernsplijtingsreacties, zal er nooit een tekort aan waterstof zijn. De reactie veroorzaakt ook geen broeikasgassen en produceert geen gevaarlijk radioactief afval.  "Als we slagen, dan worden de energiesystemen van de wereld getransformeerd", aldus professor Maria Zuber (MIT)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234