Dinsdag 05/07/2022

Opmerkelijk nieuwsDoorbraak

Nog meer bewijs dat het leven op aarde van buitenaardse oorsprong kan zijn

Alle bouwstenen voor leven zoals wij dat ­kennen blijken in ruimtemateriaal te zitten. Beeld NASA Goddard/CI Lab/Dan Gallaghe
Alle bouwstenen voor leven zoals wij dat ­kennen blijken in ruimtemateriaal te zitten.Beeld NASA Goddard/CI Lab/Dan Gallaghe

Alle bouwstenen van DNA en RNA zijn ontdekt in meteorieten. Die vondst suggereert dat wij zijn gemaakt van buitenaardse materie.

Barbara Debusschere

Organismen op aarde zijn opgetrokken uit DNA. En dat bestaat uit vier soorten ‘nucleobasen’: adenine, guanine, cytosine en thymine. RNA, het moleculaire zusje van DNA, bestaat uit adenine, guanine, cytosine en uracil in plaats van thymine.

En mogelijk is dat vernuftige basismateriaal niet kenmerkend voor onze planeet. In de jaren zestig al ontdekten wetenschappers namelijk adenine en guanine in stukjes meteorieten. Dat kon betekenen dat de cruciale moleculen van elders in het heelal komen en op aarde zijn ‘geworpen’ via inslaande ruimterotsen.

Er bleef wel ruimte voor twijfel, want twee nucleobasen zijn er geen vijf. Maar nu maken Japanse onderzoekers (Universiteit van Hokkaido) de set compleet, zo melden ze in Nature Communications. Ze ontdekten cytosine, thymine en uracil in twee gram gruis van drie meteorieten. Twee daarvan sloegen in op aarde in het midden van de twintigste eeuw en zouden zo’n vijf miljard jaar oud zijn. De derde vormde zich wellicht net zoals de aarde 4,5 miljard jaar geleden en sloeg twintig jaar geleden in.

Het onderzoek verklaart waarom de missende stukjes tot nu niet gevonden werden. Blijkt dat cytosine, thymine en uracil in erg minuscule hoeveelheden in de meteorieten zitten. Er is gesofisticeerd materiaal voor nodig om ze te onthullen. De onderzoekers vermaalden het gruis tot poeder dat ze toevoegden aan water. Dan gebruikten ze ultrageluidsgolven om de partikeltjes te scheiden. Met spectrometrie – de interactie tussen licht en materie meten – konden ze vervolgens het moleculair gewicht en daarmee de identiteit van de moleculen bepalen.

Dan pas bleek dat alle bouwstenen voor leven zoals wij dat kennen in het ruimtemateriaal zitten. En dat in hoeveelheden die overeenkomen met wat experimenten voorspellen die de omstandigheden van voor de vorming van ons zonnestelsel nabootsen.

De drie onderzochte meteorieten botsten waarschijnlijk tussen 4 en 3,8 miljard jaar geleden met de aarde. Dat is voor de eerste microben ontstonden: de oudst bekende fossielen van microben zijn zo’n 3,4 miljard jaar oud. Experimenten die de ruimte rond die tijd simuleren toonden al dat de nucleobasen zich vormden bij chemische reacties in interstellaire moleculaire wolken. Tijdens de vorming van het zonnestelsel zijn ze ingekapseld geraakt in meteorieten die later op aarde vielen. Vrij vertaald: wij zijn gemaakt uit sterrenstof.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234