Donderdag 06/05/2021

NieuwsWetenschap

Nieuwe berekening: er liepen zeker 2,5 miljard T-rexen rond op aarde

Een T-rex bij Christie’s in New York. Beeld AFP
Een T-rex bij Christie’s in New York.Beeld AFP

Een fossiel van een Tyrannosaurus rex terugvinden in de aardbodem is voor wetenschappers een zeldzame ervaring. Toch hebben er volgens nieuwe berekeningen maar liefst 2,5 miljard T-rexen geleefd op de planeet.

Charles Marshall en zijn team van paleontologen aan de Berkeley-universiteit in Californië berekenden dat er op elk moment aan het eind van het Krijt ongeveer 20.000 T-rexen rondstampten. Door dit getal te vermenigvuldigen met het aantal generaties T-rexen, komen ze uit op de miljardenschatting. Hun onderzoeksresultaten zijn donderdag gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

De ‘koning van de dinosauriërs’ is van alle dino’s het bekendst geworden, omdat hij een belangrijke rol speelt in boeken en films als een van de grootste landroofdieren aller tijden.

De zogeheten wet van Damuth speelde een hoofdrol bij de nieuwe studie. Die stelt dat een soort met een groter lichaamsgewicht doorgaans een lagere populatiedichtheid heeft. Ook vandaag de dag gaat die wet op. Kleine vissen zijn talrijker dan grote vissen, en terwijl er op de hele aarde zo’n 450.000 olifanten rondlopen, kan één mierenhoop al 100.000 individuen tellen.

5.200 kilo lichaamsgewicht

De T-rex had zo’n 5.200 kilo aan lichaamsgewicht en het dier moest om te overleven heel wat kilo’s vlees wegwerken en die hoeveelheid moest voor alle T-rexen van de populatie beschikbaar zijn. Met de gegevens over het eetpatroon en lichaamsgewicht van de dieren, kwamen de Amerikaanse onderzoekers uit op een populatiedichtheid van 0,01 volwassen T-rexen per vierkante kilometer.

De onderzoekers houden nog wel een behoorlijke onzekerheidsmarge aan. Ze geven toe dat alle aantallen T-rexen tussen de 140 miljoen en 42 miljard mogelijk zijn. Dit verschil komt doordat nog niet alles bekend is over het leven van het roofdier. Voor het lichaamsgewicht, en daarmee de populatiedichtheid, is bijvoorbeeld ook van belang of de dieren warm- of koudbloedig zijn. Warmbloedige dieren gebruiken een groot deel van hun energie voor warmteproductie, terwijl koudbloedige dieren deze energie voor groei kunnen gebruiken.

Anne Schulp, paleontoloog bij het natuurhistorisch museum Naturalis in Leiden en niet betrokken bij het onderzoek, vindt de nieuwe studie een sterkere onderbouwing van eerdere schattingen. “In 1976 zijn de eerste berekeningen van de populatiegrootte van de T-rex gedaan. De kennis van de afgelopen decennia is samen met statistiek gebruikt om het getal van 2,5 miljard te onderbouwen. Het leuke is dat je met dit getal meer sommen kunt doen. Zo kun je nu berekenen dat de kans dat een T-rex als fossiel eindigde 1 op de 80 miljoen was.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234